Pendant la Seconde Guerre mondiale, des jeux de cartes contenant des cartes cachées avec des itinéraires d'évasion ont été distribués aux prisonniers de guerre

Jouer aux cartes en première ligne a toujours fait partie de la vie d’un soldat. C'était le moyen le plus simple de passer le temps et de ne plus penser à la vie quotidienne stressante dans la zone de guerre. Au cours de la Première Guerre mondiale, la United States Playing Card Company (USPCC) a réalisé l'importance de cet accessoire et a commencé à produire des decks bon marché, abordables pour les soldats qui allaient à l'étranger en Europe pour combattre sur le front occidental.

Depuis lors, la coopération de l'armée américaine avec la United States Playing Card Company a parcouru un long chemin. Mais c’est la marque Bicycle de la société qui a porté cette coopération à un tout autre niveau.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, des officiers du renseignement alliés ont contacté la marque appartenant à l'USPCC afin de produire le jeu de cartes le plus clandestin de l'histoire. Ce que les agences de renseignement britanniques et américaines avaient en tête, c'était d'utiliser la Convention de Genève à leur avantage. Les prisonniers de guerre alliés dispersés dans les camps à travers l'Allemagne et l'Europe occupée se sont vu garantir le droit de recevoir du courrier et des colis de la Croix-Rouge, à condition que les colis ne contiennent aucune arme.

Entrée du tunnel d'évacuation «Harry» au Stalag Luft III, Sagan. Photographie probablement prise fin mars 1944.
Entrée du tunnel d'évacuation «Harry» au Stalag Luft III, Sagan. Photographie probablement prise fin mars 1944.

Ainsi, les Alliés y ont vu une opportunité de faire passer des objets utiles aux prisonniers de guerre, au cas où ils parviendraient à organiser une évasion. Les objets ont été déguisés afin d'éviter d'être détectés par les ravisseurs. C'est ainsi que la United States Playing Card Company s'est impliquée dans une mission top secrète pour produire un jeu de cartes qui comprenait une carte cachée, montrant les voies d'évacuation, les directions et de précieux conseils et informations qui pourraient aider un évadé à atteindre les lignes amies ou à traverser le frontière dans un pays neutre.

La carte était dissimulée entre les deux couches qui formaient une carte à jouer. Une fois immergé dans l'eau, le prisonnier de guerre décollerait ces couches et trouverait une partie de la carte sur chaque carte. Ensuite, il assemblait les pièces et voilà, une carte fonctionnelle de sa région!

Les jeux de cartes étaient distribués à Noël via les colis de Noël de la Croix-Rouge, qui contenaient toujours un jeu de cartes à jouer pour aider les prisonniers à passer leur temps en captivité, de sorte que les packs spéciaux passaient inaperçus des gardes du camp.

Le jeu de cartes désormais célèbre, mais autrefois top secret, a aidé au moins 32 personnes à s'échapper du château de Colditz et a encouragé plus de 316 tentatives d'évasion. On sait très peu de choses sur les détails concernant les ponts clandestins, même aujourd'hui, car ils ont été gardés secrets après la guerre car leur utilisation constituait une violation de la Convention de Genève.

Château de Colditz en avril 1945. Photo prise par un soldat de l'armée américaine.
Château de Colditz en avril 1945. Photo prise par un soldat de l'armée américaine.

Néanmoins, la coopération inhabituelle entre les services de renseignement alliés et la société de fabrication de cartes a été très fructueuse. À tel point que les cartes à jouer Bicycle ont décidé de commémorer le jeu légendaire en le réimprimant dans une série appelée BICYCLE® ESCAPE MAP PLAYING CARDS, qui peut être achetée régulièrement. Le paquet contient la carte, mais elle a déjà été rendue visible sur le devant des cartes, donc aucune humidification ni pelage n'est nécessaire.

Même si la série de reproductions attire davantage l'attention sur le jeu de cartes, on ne sait toujours pas combien de jeux originaux ont survécu à la guerre, à l'exception des deux qui servent d'expositions au Musée international de l'espionnage à Washington, DC.

Quant à la coopération future, Bicycle était la société derrière les tristement célèbres packs Ace of Spades qui ont été utilisés au Vietnam à des fins d'intimidation et de guerre psychologique. À la demande d'un officier en service au Vietnam, la société a produit 1 000 jeux composés uniquement de 52 as de pique, dans le but de les laisser comme cartes de visite sur les soldats vietcong et NVA morts.

Aujourd'hui, les cartes à jouer à vélo font partie du kit des militaires américains du monde entier, car rien ne vaut un bon vieux jeu de cartes pendant le repos et la récupération.