Robert Cole, héros de la charge de la baïonnette Carentan, a tragiquement tué deux semaines avant de recevoir la médaille d'honneur

L'opération Market Garden aurait coûté la vie à d'innombrables Américains en septembre 1944, dont l'un était un homme prêt à recevoir la médaille d'honneur deux semaines plus tard.

Dans le plus grand assaut aéroporté jamais vu, des dizaines de milliers de parachutistes américains sont descendus du ciel au-dessus des Pays-Bas pour sécuriser des ponts vitaux avant d'avancer rapidement des forces terrestres. Pour le lieutenant. Le colonel Robert Cole et de nombreux autres hommes du 101st Division aéroportée, ce n'était pas leur premier saut au combat.

Vétérans déjà endurcis de l'invasion du jour J, le lieutenant. Le colonel Cole a conduit ses hommes face à une défense allemande étonnamment résiliente et préparée aux Pays-Bas. Mais Cole était déjà venu ici. Quelques mois plus tôt en dehors de Carentan France, il a mené son bataillon sur une féroce charge à la baïonnette dans les haies occupées par les Allemands qui lui auraient valu la médaille d'honneur.

Comme c'est souvent le cas en temps de guerre, le lieutenant. Le colonel Cole ne vivrait jamais pour le recevoir car il est tombé dans les champs des Pays-Bas où il se trouve encore aujourd'hui.

Toujours en tête

Robert Cole est né à Fort Sam Houston à San Antonio au Texas en 1915. Son père était un médecin du colonel et de l'armée qui a jeté les bases du service militaire de son fils. Cole a rejoint l'armée en 1934, mais a été honorablement libéré en 1935 après avoir été nommé avec succès à l'Académie militaire des États-Unis à West Point.

Après avoir obtenu son diplôme avec la classe de 1939, il a été nommé sous-lieutenant au 15th Infanterie à Fort Lewis Washington. Cependant, Cole était destiné à entrer sur le champ de bataille non pas du sol, mais d'en haut.

En 1941, il est muté au 501st Parachute Infantry Battalion et a obtenu ses ailes de saut à Fort Benning en Géorgie. Alors que l'armée américaine embrassait pleinement le potentiel des assauts aéroportés, les rangs des parachutistes augmentaient rapidement. En conséquence, lorsque les bataillons furent élargis en régiments, Cole se retrouva rapidement lieutenant. Au début de 1944 et à la tête du troisième bataillon du 502nd Régiment d'infanterie de parachutistes.

En 1943, la cent et unième division aéroportée se rendit en Angleterre en préparation de l'invasion européenne.

Parachutistes américains juste avant le décollage pour le jour J
Parachutistes américains juste avant le décollage pour le jour J

Aux premières heures du 6 juin 1944, le lieutenant. Le bataillon du colonel Cole est descendu au-dessus de la Normandie. Rassemblant les hommes qu'il a pu trouver après le chaos du saut, il a fixé son objectif derrière Utah Beach et était là pour saluer la 4e division d'infanterie alors qu'ils passaient devant la tête de pont.

Au cours des jours suivants, les alliés se sont battus pour prendre Carentan. Le 10 juin, le lieutenant. Le colonel Cole et 400 autres parachutistes avançaient vers la ville cible le long d'une chaussée très dangereuse et exposée entourée de marais et des haies infâmes de France.

C'est ici, juste à l'extérieur de Carentan, que le lieutenant. Le colonel Cole mènerait une rare charge à la baïonnette et assurerait sa place dans l'histoire militaire.

Combat au corps à corps

Pendant l’avancée de la ville, le bataillon de Cole a été criblé d’artillerie, de mitrailleuses et de mortiers. Les Allemands avaient mis en place des obstacles qui ont fait obstacle à toute tentative d'avancer. En conséquence, Cole a mis en place des positions défensives pour la nuit où ils ont continué à souffrir du feu ennemi intense.

Au matin, environ 250 de ses 400 hommes d'origine ont été laissés en état de combat. Réalisant que la situation devenait sombre, Cole ordonna de jeter de la fumée vers les haies fortement défendues et mena personnellement une charge à la baïonnette vers les lignes allemandes avec un pistolet dans une main et une baïonnette dans l'autre.

La route de Carentan via commons.wikimedia.org
La route de Carentan

Bien que l'accusation ait commencé au début en tant que Cole et une petite partie de son unité, le reste du bataillon a pris note de ce qui se passait. Se sentant inspiré par le leadership de leur commandant, le bataillon s'est relevé et s'est enfoncé dans les haies occupées par les Allemands.

Les combats se sont déroulés de près et au corps à corps, mais les hommes du Lieut. Le bataillon du colonel Cole a maîtrisé les défenseurs allemands et leur a fait payer un prix élevé alors qu'ils fuyaient l'assaut. Environ la moitié des hommes qui ont pris part à cette charge dangereuse sont devenus des victimes, mais elle a été reconnue comme un moment clé pour percer les défenses allemandes et avancer vers Carentan.

Pour son leadership et sa bravoure remarquable, le lieutenant. Le colonel Cole a été recommandé pour la médaille d'honneur. Cependant, il y avait encore beaucoup de guerre à mener et le lieutenant. Le colonel Cole a poursuivi avec son bataillon dans les campagnes qui ont suivi pour prendre l'Allemagne.

Après la Normandie, le 101e est retourné en Angleterre pour reconstituer leurs forces avec des remplaçants et se préparer pour le prochain saut. Il se trouve que pour le lieutenant. Le bataillon du colonel Cole qui serait l’opération Market Garden et le plus grand assaut aéroporté jamais vu.

À l'avant jusqu'à la fin

Après être descendu sur les Pays-Bas, les parachutistes se sont retrouvés dans une bataille rangée avec les Allemands alors qu'ils tentaient de sécuriser les ponts clés nécessaires à l'armure qui avance rapidement derrière eux. Le bataillon de Cole était chargé de saisir le pont sur le canal Wilhelmina à Best.

Sous le feu d'artillerie lourde, son bataillon a été immobilisé et à la recherche d'un soutien aérien allié pour diriger le tir sur les positions allemandes. Cependant, pendant le chaos de la bataille, les avions alliés tiraient en fait sur le Lieut. Les hommes du colonel Cole.

Furieux, il a ordonné à ses hommes de placer des panneaux de reconnaissance des avions devant leurs lignes pour rediriger la puissance aérienne américaine. Quand cela ne se faisait pas assez vite, le lieutenant. Le colonel Cole s'est précipité devant les lignes pour placer les panneaux. Les avions américains ont reconnu le signal et ont dirigé leur feu sur les Allemands.

Tout en regardant dans le ciel pour les avions, le lieutenant. Le colonel Cole a été touché par une seule balle de tireur d'élite à la tête qui l'a tué instantanément le 18 septembre 1944.

La tombe du lieutenant-colonel Cole aux Pays-Bas. Par Wammes Waggel - CC BY-SA 3.0
La tombe du lieutenant-colonel Cole aux Pays-Bas. Par Wammes Waggel - CC BY-SA 3.0

Lieut. Le colonel Cole a été enterré au cimetière et mémorial américain des Pays-Bas à Margraten aux Pays-Bas. Deux semaines après sa mort, il a reçu la médaille d'honneur pour sa charge à la baïonnette près de Carentan.

La veuve de Cole et son fils de deux ans étaient présents tandis que sa médaille d'honneur a été donnée à titre posthume à sa mère à Fort Sam Houston au Texas. Lieut. Le colonel Cole a toujours considéré qu'il était de son devoir d'être au front où ses hommes combattaient.

Bien que sa bravoure remarquable ait pu lui coûter la vie au combat, il a inspiré ses hommes avec un tel leadership et a jeté les bases de la classe d'élite des hommes qui peuvent s'appeler aéroportés.