Battles of Attu & Kiska: Reprendre le seul sol américain perdu pendant la Seconde Guerre mondiale

Dans l'Arctique froid et désolé près de l'Alaska en 1942, les troupes japonaises ont tranquillement envahi et pris le contrôle de deux des îles Aléoutiennes, considérées comme le sol nord-américain, avec à peine aucune résistance. Tout d'abord, le 6 juin, ils ont fait neuf prisonniers américains dans une station météorologique navale sur l'île de Kiska, et le lendemain, sur l'île d'Attu, ils ont capturé 45 Aleuts indigènes et un couple américain de l'Ohio.

Ces deux îles sont si éloignées et stériles qu'Attu, selon les archéologues, ne comptait qu'un maximum de 5000 habitants au cours des centaines d'années précédant sa découverte par les plus récents commerçants de fourrures russes. Même à leur arrivée, un Russe échoué a attendu sept ans avant l'arrivée de tout autre navire et il a pu partir.

Au moment de la Seconde Guerre mondiale, les îles étaient faiblement habitées, mais la peur croissante des Japonais dans le Pacifique a malheureusement poussé les autorités territoriales américaines à déplacer les habitants autochtones des Aléoutes vers des camps d'internement en Alaska. Sur les 880 déplacés, 75 sont morts dans les camps à cause de maladies infectieuses au cours des deux années d'internement. Malheureusement, ce ne sont pas seulement les évacués qui ont souffert. Les États-Unis n'ont pas évacué tous les civils des îles - les 43 Aleuts autochtones et le couple américain étaient toujours à Attu.

Lorsque les Japonais ont pris l'île de Kiska, ils ont tué deux hommes, en ont capturé sept et un s'est échappé - pendant un certain temps. Il s'est caché dans une grotte, a survécu aux vers de terre et a perdu 80 livres. Après cinquante jours de famine dans une friche gelée, le Premier maître William C. House s'est finalement rendu. Ses frères survivants de la Marine avaient depuis été transférés au Japon et il a rapidement suivi. Ils y sont restés pendant toute la durée de la guerre.

Pourquoi le Japon voulait-il les Aléoutiennes?

Les îles Aléoutiennes sont très éloignées (à 1200 miles de l'Alaska), les îles volcaniques stériles qui sont en proie à des conditions météorologiques difficiles peuvent changer en un rien de froid, calme et dense avec du brouillard aux vents violents qui peuvent conduire une personne à 100 mph. Il y a peu ou pas d'arbres et ils sont presque invivables.

L'intérêt du Japon pour les Aléoutiennes était stratégique. Quelques années auparavant, le général américain Billy Mitchell avait déclaré: «Je crois qu'à l'avenir, quiconque détient l'Alaska détiendra le monde. Je pense que c'est l'endroit stratégique le plus important au monde. »

Une photo de reconnaissance de la marine américaine de quatre avions de combat japonais Mitsubishi A6M-2N Rufe à Holtz Bay, Attu, le 7 novembre 1942.
Une photo de reconnaissance de la marine américaine de quatre avions de combat japonais Mitsubishi A6M-2N Rufe à Holtz Bay, Attu, le 7 novembre 1942.

Les Aléoutiennes ne sont pas exactement l'Alaska, mais le général Higuchi Kiichiro du Japon impérial avait une idée similaire. Il pensait que s'il contrôlait spécifiquement les Aléoutiennes, Kiska et Attu, il contrôlerait les routes maritimes du Pacifique Nord. Il voulait empêcher les attaques offensives contre le Japon, se séparer et créer une frontière entre la Russie et les États-Unis (juste au cas où la Russie déciderait de se lier avec les Américains et d'attaquer ensemble les Japonais), et de créer des bases aériennes à partir desquelles lancer des attaques offensives.

Les troupes japonaises lèvent le drapeau de bataille impérial sur Kiska après l'atterrissage le 6 juin 1942.
Les troupes japonaises lèvent le drapeau de bataille impérial sur Kiska après l'atterrissage le 6 juin 1942.

Prendre les îles

Les Japonais, sous le commandement du colonel Yasuyo Yamasaki, sont arrivés à Kiska le 6 juin 1942.

Ils ont facilement pris l'île, et le lendemain, ils ont également commencé à envahir Attu. Les prisonniers qu'ils y ont emmenés ont été transportés dans un camp de prisonniers à Otaru, Hokkaido, où seize d'entre eux mourraient.

Les soldats, qui finiraient par compter 2300-2500, venaient du nord du Japon et étaient habitués au froid et au vent et avaient peu de difficulté à travailler dans les conditions des Aléoutiennes.

Attu_photo_with_battle_descriptions_1943

De juin à septembre, l'occupation initiale, qui comptait environ 500 soldats japonais, a augmenté et des préparatifs ont été faits. De septembre à octobre, les Japonais ont déplacé toutes les opérations à Kiska, laissant Attu sans défense, mais les Américains n'étaient pas positionnés pour saisir l'occasion d'agir.

Fin octobre, les Japonais sont revenus à Attu sous le commandement du lieutenant-colonel Hiroshi Yanekawa qui a établi une base à Holtz Bay, où ils sont restés intacts pendant 11 mois.

Pourquoi les États-Unis n’ont-ils pas répondu?

Une partie de l'immense flotte américaine au mouillage, prête à affronter Kiska.
Une partie de l'immense flotte américaine au mouillage, prête à affronter Kiska.

Les attaques japonaises sur Kiska et Attu ont eu lieu six mois seulement après leur attaque sur Pearl Harbor. Les forces américaines réagissaient toujours à la dévastation et tentaient de mettre en place des défenses dans le Pacifique Sud tout en traitant simultanément les conflits européens.

Les États-Unis ont quitté d'autres îles Aléoutiennes voisines pour mener des raids de bombardement mineurs, mais ils n'ont pas eu la possibilité d'engager des troupes terrestres jusqu'à leur victoire en mars 1943 lors de la bataille des îles Komandorski dans la mer de Béring.

Cette bataille a suffisamment ouvert les voies maritimes pour finalement répondre à l'invasion japonaise de Kiska et Attu.

Opération Landgrab

Attu_landing_craft_on_beach_1943

Deux mois après Komandorski, les États-Unis étaient prêts à agir. Les Japonais avaient fait venir des fournitures limitées - et seulement par sous-marin - une fois que les voies maritimes avaient été coupées. Pourtant, les Japonais connaissaient et s'acclimataient à l'île de leur côté. Ils étaient peut-être quelque peu préparés, mais ils n'étaient que 2300 - certainement aucun avantage là-bas.

Le major-général Albert Brown et 11 000 17th Les soldats d’infanterie lancent l’opération Landgrab le 11 mai 1943. Ils atterrissent aux extrémités nord et sud d’Attu et doivent se diriger vers la position de Yamasaki sur les hauteurs plus à l’intérieur des terres.

Ils ont fait face à peu d'opposition humaine, mais l'île s'est révélée un ennemi redoutable. Ce n'était pas une simple marche vers les parties intérieures de l'île. Les Américains cherchaient tous les coins et recoins de leur ennemi, et ils le faisaient dans la neige, le vent et la pluie et ils n'étaient pas habillés pour cela. Ils n'avaient pas non plus l'équipement dont ils avaient besoin pour une telle recherche. Les pouvoirs qui pourraient être considérés comme une simple mission d’entrée et de sortie n’ont donc pas pris ces précautions. Ils n’ont même pas apporté assez de nourriture.

De nombreux soldats ont commencé à souffrir du pied des tranchées et de la gangrène et ils ont perdu le moral et la force physique en raison du froid extrême et de la faim. Lorsqu'ils ont trouvé des soldats japonais, ils ont été contraints de combattre les hommes les plus endurcis dans de petites batailles intenses. Les soldats ennemis vivaient selon le Bushido Code, Way of the Warrior qui interdisait la reddition et ajoutait à leur férocité au combat. Ils étaient plus chauds, mieux nourris et plus motivés à se battre.

Hauling_supplies_on_Attu
Les troupes américaines transportant des fournitures sur Attu en mai 1943 via le col Jarmin. Leurs véhicules ne pouvaient pas traverser le terrain accidenté de l'île.

Pourtant, ce sont les conditions météorologiques qui ont été la plus grande menace avec des vents violents, des pluies torrentielles et des températures glaciales, faisant plus de soldats américains blessés par le froid que par la bataille.

D'une manière ou d'une autre, les troupes américaines débraillées ont pu pousser les Japonais au port de Chichagof où ils se sont cachés dans des grottes ou des pirogues souterraines. Les États-Unis avaient le dessus et un nombre et une fortune plus élevés semblaient pauvres pour Yamasaki et ses hommes.

Le commandant japonais, pour aller de l'avant en honneur, a décidé de risquer une attaque contre les États-Unis. Son plan était de charger les Américains, de prendre leur artillerie, puis de retourner dans les cachettes et les grottes à flanc de falaise. Ils attendraient ensuite que l'armée impériale envoie une sauvegarde.

Il a lancé son accusation de banzai dans la lumière matinale du 29 maith, au choc des troupes américaines - tout au long des postes à l'arrière du camp américain - combat corps à corps tout le long. Une fois que les Américains ont commencé à utiliser la puissance de feu, les Japonais n'avaient aucune chance, et ceux qui avaient survécu jusqu'à la fin ont commencé à se suicider - beaucoup par la grenade. Un médecin de l'hôpital de campagne avait tué ses patients, ils étaient donc également partis. Il a écrit dans son journal: «Le dernier assaut doit être perpétré.… Je n'ai que 33 ans et je dois mourir…. J'ai pris soin de tous les patients avec une grenade. »

Quelques très petits groupes de Japonais ont continué à se battre jusqu'en juillet, refusant d'abandonner. Moins de 30 ont survécu pour être faits prisonniers. Environ 1000 des 15000 soldats américains ont été tués.

Une carte de la région de la mer de Béring.
Une carte de la région de la mer de Béring.

Pendant ce temps, à Kiska, les Japonais détenant cette île ont entendu parler du suicide de masse sur Attu. Lorsque les Américains sont arrivés en août - mieux équipés d'avions et de bombardiers canadiens - les bombes qu'ils ont larguées et dans 95 navires, ils ont pris d'assaut Kiska avec plus de 34000 soldats américains et canadiens pour éliminer les 5200 Japonais qu'ils attendaient.

Mais les Japonais étaient partis en juillet pressés avec du café fraîchement moulu toujours assis dans des tasses sur la base.

Même s'il n'y avait pas d'ennemi à combattre, 200 soldats alliés sont morts dans cette non-bataille. Certains ont été victimes de tirs amis, et d'autres ont eu de malheureux accrochages avec des pièges et des munitions réelles.

Ce qui reste

Des troupes remontent la plage de l'île Adak, lors du chargement pré-invasion de l'opération Kiska, le 13 août 1943. Le LCM derrière les soldats provient du USS Zeilin (APA-3). L'USS Pennsylvania (BB-38) est à l'extrême droite. Remarquez les packs des troupes et les fusils M1.
Des troupes remontent la plage de l'île Adak, lors du chargement pré-invasion de l'opération Kiska, le 13 août 1943. Le LCM derrière les soldats provient du USS Zeilin (APA-3). L'USS Pennsylvania (BB-38) est à l'extrême droite. Remarquez les packs de troupes et les fusils M1.

Soixante-dix ans plus tard, les deux îles sont comme des portails dans le temps. Des empreintes de tentes alliées sont encore visibles au sol; tasses de café sont encore là, et plus que des bouteilles de coke jonchent le sol. L'armée s'efforce parfois de retirer l'artillerie et les bombes non explosées de l'île, mais cette tâche n'est pas terminée.

Les archéologues et les historiens de la guerre s'efforcent d'étudier les sites car ce sont les seuls champs de bataille intacts qui ont été entièrement préservés. En raison des conditions arctiques, la décomposition est lente ou inexistante, donnant aux chercheurs une fenêtre sur le passé.