La dernière grande charge de cavalerie de la Première Guerre mondiale: les lanceurs de Jodhpur

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À la fin des années 1800, les lanceurs de Jodhpur sont devenus l'un des régiments les plus connus et les plus glamour de l'Inde.

Pendant la Première Guerre mondiale, la cavalerie est devenue largement hors de propos dans la guerre. Les mitrailleuses, les fusils à répétition et l'avènement de la guerre des tranchées ont rendu le champ de bataille presque impossible pour les attaques à cheval. Mais, en septembre 1918, les Lanciers de Jodhpur, l'un des régiments d'élite de cavalerie de l'Inde, attaquèrent les défenses allemandes et turques dans la ville méditerranéenne de Haïfa dans ce qui a été décrit comme la dernière grande charge de cavalerie de l'histoire.

bataille de la forêt de teutoburg

Pratap Singh est né en octobre 1845, le troisième fils de Maharaja Takhat Singh, le souverain de l'État princier de Jodhpur, dans le nord-ouest de l'Inde. Pratap Singh a appris à monter et à tirer quand il était un jeune garçon et a servi dans l'armée britannique pendant la Seconde Guerre afghane à la fin des années 1870.

L'expérience de Singh l'a amené à s'intéresser à la notion de formation d'une armée pour l'État de Jodhpur. Bien que l'État ait eu ce qui s'est passé pour une force armée, il était indiscipliné et presque complètement sans formation. Singh a décidé de former son propre régiment de lanciers.

Sir Pratap Singh d'Idar
Sir Pratap Singh d'Idar

Avec l'accord de son père, il a fourni des chevaux, des armes et des uniformes à soixante de ses partisans, tandis que Singh a été nommé lieutenant-colonel de cavalerie. En 1889, le gouvernement colonial indien a demandé à chaque État princier de lever des unités militaires pour servir avec les forces impériales.

La petite force de Singh s'est rapidement développée en un régiment de trois cents hommes à cheval, appelé le Sardar Rissala (Jodhpur Lancers).

À la fin des années 1800, les lanceurs de Jodhpur sont devenus l'un des régiments les plus connus et les plus glamour de l'Inde. Ils ont adopté la devise Jo Hokum (J'obéis) et la richesse du Maharaja garantissait que l'unité était toujours superbement équipée et montée.

Troupes de service impérial vers 1908
Troupes de service impérial vers 1908

Pendant ce temps, l’équipe de polo du régiment connaît un grand succès et s’est rendue jusqu’au Royaume-Uni pour participer à des compétitions. De plus, Pratap Singh s'est mêlé à certains des officiers les plus hauts gradés de l'armée britannique et à des membres de la famille royale britannique qui ont souvent visité Jodhpur.

https://youtu.be/zZ8-W9dKkbs

Bien que les Lancers aient été impliqués dans des actions occasionnelles contre des tribus rebelles, ce que Singh voulait plus que tout était de conduire ses hommes au nom de l'Empire britannique. En 1900, il a eu sa chance - les lanceurs de Jodhpur ont été commandés en Chine dans le cadre d'une force multinationale de troupes britanniques, russes, japonaises, allemandes et américaines formées pour combattre la rébellion des boxeurs.

NSW Naval Contingent & 12 pdr 8 cwt gun Boxer Rebellion
NSW Naval Contingent & 12 pdr 8 cwt gun Boxer Rebellion

Pratap Singh menait lorsque les Lancers ont finalement rencontré l'ennemi. Cependant, jusqu'à ce qu'il tue personnellement un soldat ennemi, ses troupes n'utilisaient que l'extrémité franche de leurs lances, car il était important pour l'honneur du régiment que le commandant tire le premier sang.

C'est ce qu'il a fait, et bien que les Lancers aient vu relativement peu de combats, ils se sont bien comportés. Singh a ensuite été promu au grade de major-général et nommé Chevalier honoraire commandant de l'Ordre du Bain (KCB).

Lorsque la Première Guerre mondiale a commencé en 1914, Sir Pratap Singh a immédiatement proposé de conduire les Lanciers de Jodhpur en France où il espérait être autorisé à combattre les Allemands. Quand il a été informé qu'il y avait très peu de chances qu'une unité de cavalerie soit impliquée dans une charge dans la guerre, il a répondu: "Je vais faire une opportunité!"

Pratap Singh en 1914
Pratap Singh en 1914

Les Lancers de Jodhpur sont arrivés en Flandre en octobre 1914 et sont restés sur le front occidental pendant plus de trois ans. Là, ils ont participé à plusieurs tentatives infructueuses de percer les lignes allemandes, notamment à la bataille de Cambrai où ils ont suivi les chars britanniques en action.

Au début de 1918, le régiment est affecté au 15th Brigade de cavalerie du service impérial. Avec la brigade, ils ont été envoyés dans le cadre d'un corps expéditionnaire d'abord en Égypte, puis dans le mandat britannique de Palestine (aujourd'hui Israël) où les forces britanniques combattaient les troupes turques et allemandes.

Un char Mark IV (masculin) du bataillon «H», «Hyacinth», abandonné dans une tranchée allemande tout en soutenant le 1er bataillon du Leicestershire Regiment près de Ribecourt pendant la bataille de Cambrai, le 20 novembre 1917.
Un char Mark IV (masculin) du bataillon «H», «Hyacinth», abandonné dans une tranchée allemande tout en soutenant le 1er bataillon du Leicestershire Regiment près de Ribecourt pendant la bataille de Cambrai, le 20 novembre 1917.

À ce moment-là, Sir Pratap Singh avait soixante-treize ans et plusieurs de ses subordonnés le pressaient de jouer un rôle moins actif dans la direction du régiment. Néanmoins, il a refusé et a souvent passé des journées entières en selle et des nuits campées dans le désert avec ses hommes.

Pendant l'avance britannique en septembre 1918, les Lanciers de Jodhpur étaient continuellement en action. À un moment donné, Pratap Singh a passé plus de trente heures en selle et le régiment a parcouru plus de cinq cents milles en trente jours.

Le 23 septembre 1918, la Brigade de cavalerie du service impérial reçut l'ordre de prendre la ville portuaire de Haïfa, stratégiquement importante et fortement défendue. Les troupes turques avaient pris position devant la ville et étaient soutenues par l'artillerie allemande et austro-hongroise sur les collines au-dessus.

Lanciers indiens Jodhpur marchant à travers Haïfa après sa capture
Lanciers indiens Jodhpur marchant à travers Haïfa après sa capture

À ce moment-là, Pratap Singh était malade avec une fièvre exacerbée par l'épuisement. En son absence, les Lancers étaient dirigés par le major Dalpat Singh.

Une unité des Lanciers de Mysore a été envoyée pour attaquer les positions des canons allemands et austro-hongrois tandis que les Lanceurs de Jodhpur ont reçu l'ordre d'attaquer la ville elle-même. Les quatre cents lanceurs de Jodhpur se sont dressés dans une formation de bataille à l'est de la ville, à 4000 mètres de l'ennemi. Ils ont affronté près d'un millier de soldats turcs retranchés protégés par des barbelés et couverts par au moins quatre mitrailleuses.

Cheval et cheval de Mysore Lancer
Cheval et cheval de Mysore Lancer

Dirigé par le major Dalpat Singh, le régiment a commencé à trotter vers les lignes turques. Ignorant les tirs ennemis constants, ils ont accéléré au galop jusqu'à ce qu’en traversant une gorge étroite près des retranchements, ils atteignent le point d’effractionet accéléré dans le galop final. Presque aussitôt le major Singh est tombé, mortellement blessé par une balle turque.

Fou de rage à cause de la perte de leur commandant, les Lanciers de Jodhpur restants se sont jetés sur les positions turques. Beaucoup d'hommes et de chevaux ont été abattus par la grêle des tirs de fusils et de mitrailleuses, mais alors qu'ils ont percuté la ligne de tranchée, les survivants ont fait un carnage terrible avec une lance et un sabre.

Ligne de tir d'une troupe de lanceurs de Jodhpur
Ligne de tir d'une troupe de lanceurs de Jodhpur

Stupéfaite par la férocité de l'attaque, les troupes turques se sont enfuies vers la place de la ville avec les Lanciers à leur poursuite. Peu de temps après, les défenseurs de Haïfa se sont rendus en masse.

Après plus de quatre cents ans d'occupation turque, Haïfa était enfin aux mains des Britanniques. Sept cents soldats turcs ont été capturés ainsi que seize pièces d'artillerie et dix mitrailleuses. Dans l'histoire officielle de la campagne britannique en Palestine qui a été publiée en 1919, il a été dit de l'accusation des Jodhpur Lancers qu '«aucune action de cavalerie plus remarquable de son ampleur n'a été menée pendant toute la durée de la campagne».

La troupe de lanceurs de Jodhpur entre en action à pied
La troupe de lanceurs de Jodhpur entre en action à pied

Cette charge était la dernière action de cavalerie à grande échelle effectuée par l'armée britannique en temps de guerre. Les Jodhpur Lancers se sont à nouveau battus pour les Britanniques pendant la Seconde Guerre mondiale, mais ils avaient alors troqué leurs chevaux contre des véhicules blindés. L'unité a ensuite été absorbée par l'armée indienne après l'indépendance en 1947.

opération vent fréquent 1975

Après la Première Guerre mondiale, Sir Pratap Singh est retourné à Jodhpur où il est décédé en 1922 à l'âge de soixante-dix-sept ans. Au moment de sa mort, son titre complet et plutôt intimidant était Lieutenant-général Son Altesse l'Empereur Maharajadhiraja Shri Sir Pratap Singh Sahib Bahadur, GCB, GCSI, GCVO.

Officiers des Lanciers de Jodhpur
Officiers des Lanciers de Jodhpur

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Cependant, sa mémoire est peut-être mieux servie par une description de Sir Pratap Singh fournie par le général Harbord, un ami et le commandant de la Brigade de cavalerie du service impérial:

«Je l'ai toujours considéré comme le meilleur Indien que j'aie jamais eu l'honneur de connaître - fidèle au cœur, sportif au bout des doigts, brave soldat et véritable gentleman.»