L'action navale à Gallipoli: si peu de résultats à un prix si élevé

Inscription et naufrage irrésistibles dans les Dardanelles, 18 mars 1915. Photographie prise du cuirassé Lord Nelson.
Inscription et naufrage irrésistibles dans les Dardanelles, 18 mars 1915. Photographie prise du cuirassé Lord Nelson.

On se souvient surtout de la campagne de Gallipoli pour l'échec désastreux des débarquements d'infanterie. Un grand nombre de troupes britanniques et coloniales ont été perdues dans une tentative infructueuse de prendre pied en Turquie.

Cette catastrophe a été précédée d'un autre exemple de futilité militaire - l'attaque navale de Gallipoli.

Prévoir de prendre une ville avec une marine

Lorsque la Turquie est entrée dans la Première Guerre mondiale en novembre 1914, ce fut un revers pour les Alliés. Les Britanniques avaient espéré empêcher les Turcs de se ranger du côté des Allemands. Leur diplomatie avait échoué.

Le front occidental devenant de plus en plus intense et sanglant, les soldats ne pouvaient être épargnés pour une entreprise contre la Turquie. Au lieu de cela, un plan alternatif a été élaboré; d'envoyer une expédition navale. Agissant comme des plates-formes de canon flottantes, les navires vieillissants entraient dans les Dardanelles et bombardaient les forts de la côte turque. De cette façon, une expédition navale pourrait prendre la péninsule de Gallipoli avant de s'emparer de Constantinople.

C'était un plan ambitieux pour ce que les politiciens considéraient comme un gouffre de la guerre.

Juste une petite partie de la flotte des Dardanelles
Juste une petite partie de la flotte des Dardanelles

Trois sortes d'impressions

De petits bombardements ont commencé le 3 novembre 1914. Le 19 février, suffisamment de navires britanniques et français étaient arrivés pour que le vice-amiral Sackville Carden commence sérieusement l'attaque.

Le plan de Carden consistait en trois étapes de bombardement - d'abord à longue portée, puis à moyenne portée, pour finalement fermer pour un tir à courte portée une fois que les forts turcs avaient été convenablement ramollis.

La première attaque a commencé à 0951, frappant la péninsule de Gallipoli et le continent turc asiatique, les deux côtes flanquant les eaux étroites des Dardanelles. La deuxième étape a commencé à 14 heures et la troisième à 17 heures. À ce moment-là, la lumière commençait à s'estomper et, de près, les Turcs pouvaient riposter. L'attaque a été abandonnée pour la journée et des tempêtes ont empêché le lancement d'une autre jusqu'au 25 février.

Balayage de mines

Entre-temps, des tentatives ont été faites pour retirer les mines turques de la mer. Cela aussi s'est mal passé.

Les chalutiers dragueurs de mines étaient occupés par des recrues civiles qui étaient mécontentes d'avoir été abattues. Ils travaillaient la nuit mais ne pouvaient toujours pas éviter les tirs turcs alors que des projecteurs sondaient les eaux tout autour. De nombreuses mines n'ont pas été localisées et les navires ont fui au premier signe de problème.

Déjà épuisé, le 15 mars, Carden démissionne et est remplacé par le vice-amiral John de Robeck.

HMS Iron Duke
HMS Iron Duke

Apportez les armes lourdes

Les mines devaient être déminées. Pour ce faire, de Robeck a ordonné une attaque le 18 mars pour vider les batteries du rivage et sécuriser les dragueurs de mines.

Au début, cette attaque a été un succès. À partir de 10 h 30, deux rangées de navires ont pilonné les canons et les forts à terre dans le passage étroit. En 1345, ils étaient pour la plupart maîtrisés.

Le moment est venu de se retirer. Les Français sont les premiers à partir. Alors qu'ils se dirigeaient vers l'embouchure des Dardanelles, leur cuirassé Bouvet a frappé une mine près de la rive asiatique. Il a été détruit par une explosion massive, coulant presque immédiatement.

Les Britanniques ont avancé leurs dragueurs de mines, mais les équipages se sont de nouveau enfuis lorsque les Turcs ont ouvert le feu. Maintenant, les cuirassés britanniques sont tombés dans les mines, avec Inflexible et le Irrésistible les deux étant frappés.

L'océan se perd en mer

Ne voulant pas perdre autant de puissance de feu, de Robeck a envoyé le destroyer Porter et les cuirassés Océan et Swiftsure pour récupérer les sinistrés Irrésistible. Ordonné de remorquer le navire endommagé, le Océan trouvé l'eau environnante était trop peu profonde, et elle n'a pas pu sauver l'autre navire.

le Océan et Swiftsure montait et descendait en tirant sur la côte, comme les navires l'avaient fait tout au long de la journée. Ils semblaient avoir peu d'effet et ont donc été sommés de se retirer.

le Océan est maintenant devenu la quatrième victime, frappant une mine et prenant un obus dans l'appareil à gouverner. Elle aussi a dû être abandonnée.

Survivors of Irresistible sur le pont arrière du cuirassé Agamemnon.
Survivors of Irresistible sur le pont arrière du cuirassé Agamemnon.

Se précipiter pour s'adapter

De retour à Londres, le ministre de la Guerre se précipitait pour adapter les plans des Dardanelles. Le 5 mars, un rapport du lieutenant-général sir William Birdwood indiquait que la Marine ne pouvait atteindre seule ses objectifs. L'armée devait intervenir.

Le 12 mars, le ministre a demandé au général Sir Ian Hamilton de commander la force. Hamilton a demandé à recevoir des avions modernes et les équipages expérimentés pour les faire fonctionner, mais sa demande a été rejetée; de telles ressources précieuses étaient nécessaires sur le front occidental. Au lieu de cela, la marine poursuivra son bombardement jusqu'à ce que l'armée soit prête. L'armée envahirait alors la péninsule de Gallipoli, pas le rivage asiatique.

À 17 h, le 13 mars, Hamilton a quitté Londres. La nouvelle expédition avait été organisée en moins de deux jours, avec une planification précipitée.

Plus un projet naval

Le 22 mars, Hamilton et de Robeck se sont rencontrés sur l'île de Lemnos, où les forces se rassemblaient pour la mission Gallipoli. Les récits de ce qui a été dit exactement variaient, car la marine tentait de sauver la face tandis que l'armée cherchait à prendre le contrôle.

Le résultat était le même malgré tout. Seules les tentatives de la Marine de prendre les Dardanelles étaient terminées. La Marine a été retenue pendant un mois pendant que l'armée se préparait à attaquer.

Ce fut un moment embarrassant pour de Robeck et ses collègues.

Le coût élevé de presque rien

Le retard dans l'attaque a coûté aux Alliés le peu qu'ils avaient gagné. Compte tenu du temps nécessaire pour récupérer, les Turcs ont invité un maréchal allemand à prendre le contrôle de leurs forces. Des troupes ont été déplacées et les défenses ont été réparées.

L'action navale à Gallipoli était un gaspillage coûteux. Quatre cuirassés ont été perdus. Bien que les pertes aient été légères dans la plupart de l'action, avec seulement 70 militaires britanniques tués, 640 marins français sont tombés avec le Bouvet.

Le bombardement n'avait amené les Alliés nulle part près de Constantinople. Comme l'a montré l'échec de la campagne de suivi, elle n'a également pratiquement rien fait pour préparer le terrain.

La source:

Martin Marix Evans (2002), Over the Top: Great Battles of the First World War.