15 faits sur le Sopwith Camel, le combattant le plus efficace de la Première Guerre mondiale

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Tuer le taux

Le Sopwith Camel, le chasseur le plus célèbre de Grande-Bretagne pendant la Première Guerre mondiale, était également le chasseur le plus efficace déployé par n'importe quelle nation pendant la guerre. Les chameaux ont été utilisés pour détruire plus de 3000 avions ennemis - plus que tout autre avion de la Première Guerre mondiale.

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Un design en évolution

Sopwith avait déjà été responsable de certains des avions de chasse les plus performants de Grande-Bretagne, et le Camel a construit sur ces plans. Il a été particulièrement influencé par le Sopwith Triplane et le Sopwith Pup, dont il est le plus évident.

Ce furent les premiers jours du combat aérien et les concepteurs apprenaient des leçons à un rythme incroyable, de sorte que les avions pourraient devenir obsolètes et être remplacés en quelques mois. Aucun n'est resté au sommet pendant plus d'un an.

Royal Flying Corps Sopwith F.1 Camel dans la période 1914-1916.
Royal Flying Corps Sopwith F.1 Camel dans la période 1914-1916.

Un parcours difficile

Le Camel était un avion difficile à piloter, pour deux raisons.

Premièrement, les contrôles étaient très sensibles aux normes de l'époque. Cela a donné aux pilotes qualifiés beaucoup plus de capacités pour réaliser des manœuvres impressionnantes, mais cela signifiait également que de petites erreurs pouvaient avoir un grand effet.

Deuxièmement, le moteur, l'armement, le carburant et le pilote étaient tous positionnés à l'avant de sept pieds de l'avion, ce qui lui donne un centre de gravité très orienté vers l'avant. Cela a facilité le virage, mais aussi le retournement.

Sopwith Camel au Air Service Production Center No.2, Romorantin Aerodrome, France, 1918.
Sopwith Camel au Air Service Production Center No.2, Romorantin Aerodrome, France, 1918.

Ensemble, ces caractéristiques ont rendu le chameau impitoyable aux stagiaires imprudents, et il a acquis la réputation de les éliminer par des accidents mortels.

Premier vol

Le premier vol d'un prototype Camel a eu lieu le 26 février 1917 à l'aérodrome de Brooklands à Surrey.

En action

Le chameau est entré en guerre avant que les dépliants britanniques ne soient combinés en une seule force. Les premières livraisons de l'avion ont été effectuées en juin 1917 à l'escadron n ° 4 du Royal Naval Air Service (RNAS), qui a décollé de Dunkerque.

Les troupes britanniques fuyant Dunkerque en 1940
Les troupes britanniques fuyant Dunkerque en 1940

First Kills

Le RNAS a rapidement fait bon usage de ses nouvelles machines. Le 4 juin, le commandant de bord A. M. Shook a tué pour la première fois avec un chameau, abattant un avion allemand au-dessus de la mer. Le lendemain, il a obtenu deux autres morts probables lors d'un combat aérien avec un escadron de 15 Allemands.

Le Royal Flying Corps (RFC) a reçu ses premiers chameaux peu après. Leur premier meurtre avec un chameau a été réalisé le 27 juin par le capitaine C. Collett.

Sopwith F-1 Camel
Sopwith F-1 Camel

Virages serrés à droite

L'une des caractéristiques les plus distinctives du Camel était un virage à droite incroyablement rapide. Cela venait d'une combinaison du poids avant de l'avion et du couple de son puissant moteur rotatif. C'était une caractéristique unique à ce combattant.

Les pilotes ont largement utilisé ce virage à droite pour obtenir un avantage sur leurs adversaires. À certaines occasions, ils ont même utilisé un virage à droite de 270 ° au lieu d'un virage de 90 ° plus lent vers la gauche.

Chameaux en préparation pour une sortie.
Chameaux en préparation pour une sortie.

Cette capacité a un inconvénient. Le couple du moteur signifiait que le nez de l'avion tenterait de baisser fortement lors d'un virage à droite. À l'inverse, il avait tendance à grimper lors d'un virage à gauche. La première tendance était beaucoup plus dangereuse pour les pilotes et était une raison de plus pour laquelle le Chameau était si impitoyable envers un pilote non qualifié.

La vitesse

Le Camel avait un bon tour de vitesse, comparable à de nombreuses autres machines de la fin de la guerre. Sa vitesse de pointe était d'environ 117 miles par heure.

Sopwith F.1 Camel dessin. Photo: NiD.29 - CC BY-SA 4.0
Sopwith F.1 Camel dessin. Photo: NiD.29 - CC BY-SA 4.0

Atteindre des hauteurs

Le chameau pouvait grimper jusqu'à 10000 pieds en dix minutes et demie, jusqu'à un plafond de vol maximal de 19000 pieds.

Armes

L'armement principal du Camel était une paire de mitrailleuses Vickers de 7,7 mm. Ceux-ci ont été montés dans le nez, en utilisant un équipement de synchronisation pour leur permettre de tirer droit devant sans tirer l'hélice.

histoires de la première guerre mondiale des tranchées
Sopwith Camel décolle. Photo: Phillip Capper / CC BY 2.0
Sopwith Camel décolle. Photo: Phillip Capper / CC BY 2.0

Comme de nombreux combattants de la Première Guerre mondiale, le Camel pouvait également transporter des bombes - quatre appareils de 25 livres transportés sous le corps de l'avion.

Greatest Battles

Les chameaux ont pris part à certains des engagements aériens les plus notables de la guerre.

Le 24 mars 1918, lors de la bataille de Cambrai, le pilote de chameau, le capitaine J. L. Trollope, détruit six avions ennemis en une journée.

Marcus Claudius

Le 21 avril 1918, le pilote canadien Roy Brown a piloté un chameau au combat contre des Allemands, dont le «Red Baron», Manfred von Richthofen. Le Baron Rouge était le plus grand as allemand de la guerre, un homme qui avait défini le combat de combat. Il a été tué au cours de cette bataille et Brown est l'une des personnes à qui l'on a attribué le meurtre.

Sopwith Camel au Western Australian Aviation Museum. Photo: Hugh Llewelyn / CC BY-SA 2.0
Sopwith Camel au Western Australian Aviation Museum. Photo: Hugh Llewelyn / CC BY-SA 2.0

Le 4 novembre 1918, une semaine seulement avant l'armistice, Camels participe au plus grand combat aérien de la guerre, affrontant 40 chasseurs allemands Fokker D. VII. Entre eux, les pilotes de chameaux des numéros 65 et 204 escadrons ont fait dix victimes, onze ennemis chassés hors de contrôle et un forcé à terre.

Variations

Plusieurs variantes ont été construites autour du design Camel standard.

La plus réussie était une version avec une queue amovible, pour un rangement plus facile sur les porte-avions. Ce modèle est resté en usage au-delà de la fin de la guerre.

Vestiges de Sopwith Camel au Light Horse and Field Artillery Museum, Australie. Photo: Bukvoed / CC BY 2.5
Vestiges de Sopwith Camel au Light Horse and Field Artillery Museum, Australie. Photo: Bukvoed / CC BY 2.5

Un prototype était fait d'une version d'attaque au sol, avec des canons Lewis tirant vers le bas pour attaquer l'infanterie ennemie. Cela n'est jamais entré en production.

Expériences avec dirigeables

L'armée souhaitait fournir aux dirigeables une meilleure protection contre les attaques des chasseurs. Dans le cadre de cela, ils ont expérimenté en leur donnant des combattants qu'ils pouvaient porter. Le dirigeable R.23 était équipé d'un berceau à partir duquel les chameaux ont été lancés, mais ce concept n'a pas dépassé la phase de test.

Dirigeable HMA R.23 avec Sopwith Camel.
Dirigeable HMA R.23 avec Sopwith Camel.
Sopwith 2F.1 Camel suspendu du dirigeable R 23 avant un vol d'essai.
Sopwith 2F.1 Camel suspendu du dirigeable R 23 avant un vol d'essai.

Tous les chameaux

Au total, environ 5 500 chameaux ont été fabriqués.

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Utilisation internationale

En plus d'être piloté par des pilotes britanniques sur les fronts occidental et oriental, le Camel a été utilisé par plusieurs autres pays. L'Amérique, la Belgique, le Canada, la Grèce et la Russie ont tous utilisé cette fine machine volante.