Un musée dévoile un récit remarquable des trois jours d'enfer des garçons de Fray Bentos pendant la Première Guerre mondiale

Photo: Bundesarchiv, Bild 104-0937A / CC-BY-SA 3.0.
Photo: Bundesarchiv, Bild 104-0937A / CC-BY-SA 3.0.
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Huit soldats britanniques, connus sous le nom de Fray Bentos Boys, ont passé trois jours et deux nuits pendant la Première Guerre mondiale dans le pire endroit où ils auraient pu se trouver.

L’équipage a trouvé son char coincé dans un no man’s land entre les Allemands et leurs propres forces. Ils ont subi des tirs de mitrailleuses, des tireurs d'élite, des grenades et des tirs d'artillerie des Allemands. Pour couronner le tout, ils ont essuyé des tirs de leurs propres militaires.

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L'année était 1917 et la guerre des chars en était encore à ses balbutiements. Les Britanniques ne pouvaient pas risquer de laisser les Allemands s'emparer d'un de leurs chars et étaient prêts à sacrifier l'équipage pour s'assurer que cela ne se produise pas.

Miraculeusement, huit des neuf membres d'équipage ont survécu à ces trois jours terrifiants, réussissant à ramper sur les lignes britanniques, un par un.

Tous les huit ont reçu des médailles pour bravoure, ce qui en a fait l'équipage de chars le plus décoré de la guerre.

Mark IV britannique lors d'une avance.
Mark IV britannique lors d'une avance.

L'équipage a nommé son char Mark IV Fray Bentos d'après la viande en conserve. Leur capitaine était un épicier autorisé à vendre le produit avant la guerre. Le char s'est coincé dans un cratère de bombe lors de la bataille de Passchendaele.

Les historiens ont découvert le récit écrit de l'épreuve dans les archives du Tank Museum britannique à Bovington, Dorset.

Avec le journal du sergent Robert Missen, le musée expose son uniforme et sa Bible entre autres effets personnels.

Les autres membres d'équipage étaient le capitaine Donald Richardson, le sous-lieutenant George Hill, les artilleurs William Morrey, Ernest Hayton, Frederick Arthurs, Percy Budd, James Binley et Ernest Brady.

Le Fray Bentos entra latéralement dans le cratère, jetant le conducteur hors de son siège. Richardson a pris le relais mais n'a pas pu empêcher le réservoir de s'enfoncer dans la boue molle du cratère.

Terrain à Passchendaele, fin 1917
Terrain à Passchendaele, fin 1917

Selon le récit de Missen, Budd et Morrey ont été blessés en même temps, Budd restant inconscient pendant deux heures. Hill a également été blessé à peu près à ce moment-là, frappé à la tête et au cou.

Missen a quitté le char pour tenter de le remettre sur un sol solide. Il a entendu des balles frapper le char et a vu les troupes ennemies à seulement 30 mètres de là, il est donc revenu dans le char.

Brady était sorti de l'autre côté pour aider mais a été abattu. Il est tombé sous le réservoir alors qu'il coulait et a été présumé mort.

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L'équipage a riposté à l'ennemi, tuant plusieurs d'entre eux à proximité du char. Pendant tout ce temps, ils s'attendaient à ce que l'infanterie ennemie arrive en force à tout moment.

Pendant les soixante heures suivantes, les Allemands ont tenté de s'approcher du char mais ont été repoussés à chaque fois. En raison de l'angle sur lequel le char était penché, les canons du char étaient inutiles et l'équipage a dû utiliser ses armes personnelles pour repousser les soldats attaquants.

À un moment donné, un soldat allemand est entré dans le char et a laissé tomber une grenade à l'intérieur. Les soldats britanniques ont réussi à le rejeter avant qu'il ne saute.

Des blessés au bord d'une route après la bataille de Menin Road
Des blessés au bord d'une route après la bataille de Menin Road

Sept des huit survivants ont été blessés, la plupart du temps par des pièces métalliques volantes pendant les attaques.

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Le char Mark IV était une amélioration par rapport aux véhicules Mark II précédents. Les chars Mark II offraient peu de protection à leurs équipages pendant les premières batailles de la Première Guerre mondiale. Les nouveaux Mark IV doublaient l'épaisseur de l'armure tout en augmentant leur vitesse et leur portée.

L'équipe a rampé, une par une, vers les lignes britanniques. Ils ont emporté les pistolets Lewis avec eux pour s’assurer qu’ils ne se retrouvaient pas en la possession des Allemands.

Le corps de Brady n'a jamais été retrouvé. Budd est décédé un an après l'épreuve de Fray Bentos. Il avait 22 ans.

Richardson a continué à combattre dans la bataille de Cambrai dans un tank qu'ils ont appelé le Fray Bentos II. Les Allemands ont capturé ce char et l'ont exposé à Berlin.