La bataille de Dien Bien Phu - La dernière bataille rangée livrée par une puissance coloniale européenne en Asie du Sud-Est

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La bataille de Dien Bien Phu, qui a eu lieu dans le nord du Vietnam en 1954, a marqué un tournant majeur dans la Première Guerre d'Indochine entre la France et le mouvement d'indépendance du Viet Minh et la position générale des puissances coloniales européennes en Asie du Sud-Est.

Après près de deux mois de combats intenses dans la vallée de Bien Dien Phu, l'armée viet minh - une force composée en grande partie de paysans mal entraînés mais déterminés - a écrasé l'armée française dans ce que l'historien Jean-Pierre Roux a décrit comme «le seul lancé». bataille à perdre par une armée européenne dans l'histoire de la décolonisation. "

La bataille acharnée entre environ 15 000 soldats français et 40 000 guérilleros viet-minh a fait environ 4 800 soldats français blessés, 1 600 tués et un nombre égal de disparus. 8.000 autres soldats français ont été faits prisonniers et ont été emmenés dans une longue et exténuante marche à travers la jungle vers divers camps de prisonniers. Seulement la moitié d'entre eux ont survécu au voyage de 500 milles.

Des soldats français capturés de Dien Bien Phu, escortés par des troupes vietnamiennes, se dirigent vers un camp de prisonniers de guerre
Des soldats français capturés de Dien Bien Phu, escortés par des troupes vietnamiennes, se dirigent vers un camp de prisonniers de guerre

Le Viet Minh a cependant payé le prix fort de cette victoire. On estime qu'environ 7 900 soldats viet-minh ont été tués et près de 15 000 blessés. Cette bataille a marqué la fin de la première guerre d'Indochine et la fin de la domination coloniale européenne en Asie du Sud-Est, et a ouvert la voie à la guerre du Vietnam, qui commencerait un peu plus d'un an plus tard.

Dien Bien Phu a été le point culminant d'un conflit amer et sanglant qui a fait rage pendant près de huit ans au Vietnam, un pays passé de main en main au cours des décennies précédentes. À partir de 1887, la France contrôlait le Vietnam, alors appelé Indochine française, mais pendant la Seconde Guerre mondiale, le Japon, dans sa poussée agressive pour prendre le contrôle de l'Asie, prenait possession du Vietnam.

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L'un des dix chars légers français M24 Chaffee, (fourni par les États-Unis) comme on le voit ici, déployé lors de la bataille de Dien Bien Phu.
L'un des dix chars légers français M24 Chaffee, (fourni par les États-Unis) comme on le voit ici, déployé lors de la bataille de Dien Bien Phu.

Le Viet Minh, un groupe de résistance communiste et pro-nationaliste dirigé par Hồ Chí Minh, s'est battu contre l'occupation japonaise. À la fin de la Seconde Guerre mondiale, le Viet Minh se réjouit lorsque le Japon se retire de la région - seulement pour faire revenir les Français et reprendre le contrôle du territoire. Déterminé à atteindre à tout prix son indépendance après des décennies d'asservissement à l'étranger, le Viet Minh a déclenché une guérilla contre les Français en décembre 1946.

L'administration coloniale française, initialement convaincue de sa capacité à écraser ce qui n'était guère plus qu'un soulèvement paysan, s'est vite rendu compte que la lutte allait être beaucoup plus dure et sanglante qu'elle ne l'avait imaginé. Indépendamment du nombre de troupes viet-minh qu'ils ont tuées, leurs opposants déterminés ont simplement refusé d'abandonner.

Col. Christian de Castries, commandant français à Dien Bien Phu
Col. Christian de Castries, commandant français à Dien Bien Phu

Au cours des huit prochaines années, les forces françaises et leurs alliés locaux subiraient environ 75 000 victimes, dont environ 65 000 blessés et 40 000 faits prisonniers. Les pertes ont été encore plus lourdes pour le Viet Minh, même si elles ont finalement remporté la victoire: environ 200 000 personnes ont été tuées.

Après près de huit années dures et pénibles, dans un effort pour mettre fin à une guerre de plus en plus destructrice, les deux parties ont jeté tout ce qu'elles avaient dans ce qui allait être une bataille finale, finalement définitive: la bataille de Dien Bien Phu.

État-major général dans la bataille de Dien Bien Phu. De gauche à droite: Pham Van Dong, Ho Chi Minh, Truong Chinh, Vo Nguyen Giap
État-major général dans la bataille de Dien Bien Phu. De gauche à droite: Pham Van Dong, Ho Chi Minh, Truong Chinh, Vo Nguyen Giap

En mars 1954, les forces françaises, dirigées par le général Henri Navarre, fortifièrent une position dans la vallée de Dien Bien, un grand bassin entouré de collines couvertes de jungle. La position était profondément en territoire ennemi, près de la frontière laotienne.

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En jetant le gros de ses forces si profondément dans le gazon ennemi, la Navarre espérait porter un coup écrasant contre le Viet Minh et anéantir finalement la majorité de son armée. Il a fondé cette décision sur le résultat d'une bataille antérieure, la bataille de Na San en 1952, au cours de laquelle une force française petite mais bien armée et fortifiée avait vaincu une force beaucoup plus importante de troupes viet-minh.

Bataille de Na San
Bataille de Na San

La Navarre était confiante dans la supériorité de la puissance de feu et de l'entraînement français contre les insurgés, mais, comme cela avait souvent été le cas dans cette guerre, il a sous-estimé à la fois la détermination farouche du Viet Minh et l'éclat tactique de leur chef, le général Vo Nguyen Giap.

De nombreux officiers français étaient préoccupés par la vulnérabilité potentielle de leur poste. Dien Bien Phu était une vallée, et les Français ne tiendraient probablement pas les hauteurs, de sorte que les collines entourant la vallée les désavantageraient sérieusement. La Navarre a néanmoins persisté dans son plan et les troupes françaises ont commencé le parachutage dans la vallée pour préparer des positions fortifiées à partir de fin novembre 1953.

Vo Nguyen Giap
Vo Nguyen Giap

Voyant sa chance d'encercler et d'écraser les Français et de remporter une victoire décisive, le général Giap déplaça autant d'artillerie qu'il pouvait rassembler dans les collines environnantes. Il a également installé des masses de canons antiaériens sur les collines, sachant que s'il pouvait empêcher les hélicoptères et les ravitaillements français de s'approcher, il pourrait effectivement couper l'approvisionnement français. Au cours des prochains mois, il a réussi à le faire.

Sachant à quel point beaucoup de terrains de jungle autour de la vallée étaient inhospitaliers et infranchissables, la Navarre avait peut-être imaginé que le Viet Minh ne pourrait pas mettre en place des pièces d'artillerie majeures dans les collines - mais encore une fois, il avait sous-estimé la détermination presque fanatique des combattants de la liberté.

images de caméra de pistolet de la Luftwaffe
Les Français ont déployé un petit nombre de chars légers M24 Chaffee pendant la bataille, ce qui s'est avéré essentiel pour repousser les attaques ennemies.
Les Français ont déployé un petit nombre de chars légers M24 Chaffee pendant la bataille, ce qui s'est avéré essentiel pour repousser les attaques ennemies.

Lorsque le Viet Minh a commencé le bombardement d'artillerie des positions françaises dans la vallée à la fin de janvier 1954, les Français ont été surpris par le nombre de pièces d'artillerie que le Viet Minh avait réussi à amasser.

En fait, un grand nombre d'entre eux avaient été fournis par l'Union soviétique et la Chine communiste. La Navarre a également rapidement découvert que les avertissements de ses subordonnés étaient corrects: désavantagée sur le fond de la vallée, l’artillerie française a eu du mal à contre-attaquer les positions du Viet Minh.

Général fr: Vo Nguyen Giap en 2008. Photo de Ricardo Stuckert (PR / ABr / Brésil) CC BY 3.0 br
Général fr: Vo Nguyen Giap en 2008. Photo de Ricardo Stuckert (PR / ABr / Brésil) CC BY 3.0 br

Au cours des deux semaines suivantes, le bombardement du Viet Minh a été constant mais relativement léger. Le général Giap se préparait à un assaut plus concentré, tout en épuisant psychologiquement les Français. Le 13 mars, les bombardements ont commencé sérieusement, avec des attaques d'artillerie concentrées et intenses, suivies d'attaques furieuses d'infanterie.

Un par un, les positions françaises ont commencé à baisser et Giap a établi des tranchées dans la vallée, occupée par les troupes viet minh. Enfin, la seule position française qui n'avait pas été dépassée était un bastion nommé Elaine. C'est contre cette fortification et les tranchées qui l'entouraient que Giap lança toute sa force d'infanterie le 6 mai.

Artillerie française capturée au musée de Dien Bien Phu Photo par Mztourist - CC BY-SA 3.0
Artillerie française capturée au musée de Dien Bien Phu Photo par Mztourist - CC BY-SA 3.0

Les combats ont été absolument féroces. Les Français se sont rendu compte qu'ils avaient été battus, mais étaient déterminés à faire une dernière bataille héroïque, si futile.

Après avoir initialement tenté de contenir les vagues apparemment imparables d'infanterie vietnamienne avec des mitrailleuses, alors que davantage de troupes françaises tombaient et que le viet minh avançait, les dernières étapes du combat devinrent un combat au corps à corps brutal dans les tranchées et les ruines de la fortification.

Un canon automatique de défense aérienne de 37 mm M1939 utilisé par le Viet Minh pendant la bataille.
Un canon automatique de défense aérienne de 37 mm M1939 utilisé par le Viet Minh pendant la bataille.

La nuit du 7 mai, tout était fini. Les forces du général Giap ont remporté une victoire si décisive qu’elle a mis fin à la guerre. La paix a été négociée via l'accord de Genève de 1954, et la France a renoncé au contrôle du territoire. Le XVIIe parallèle était divisé en le Vietnam du Nord contrôlé par les communistes et le Vietnam du Sud démocratique.

Une paix difficile persisterait, mais seulement pendant un court instant… pendant un peu plus d'un an plus tard, la guerre du Vietnam commencerait.