Coca-Cola: remplacement de la morphine et sous-produit de la guerre civile américaine!

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Cette dépendance à la morphine serait ce qui a poussé Pemberton à inventer le Coca-Cola.

Alors que peu de gens savent aujourd'hui qui était John Stith Pemberton, presque tout le monde connaît le nom de sa création la plus célèbre: Coca-Cola.

Le créateur de la boisson gazeuse la plus populaire au monde était en fait un vétéran de la guerre civile américaine, et la boisson gazeuse qu'il a inventée après la guerre est le résultat direct de sa participation au conflit.

Pemberton est né à Knoxville, en Géorgie, en 1831. À l'âge de 19 ans, il avait obtenu un diplôme en médecine et était devenu un chimiste talentueux. Après son mariage en 1853, il a déménagé à Columbus, en Géorgie, où il a ouvert une pharmacie et a eu un fils.

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Cette période de bonheur domestique devait toutefois être de courte durée, car Pemberton devait s'impliquer dans le conflit gargantuesque qu'est la guerre civile américaine.

Pemberton s'est enrôlé dans l'armée confédérée et a été nommé premier lieutenant du 3e bataillon de cavalerie de Géorgie. Il est ensuite devenu lieutenant-colonel. Au cours de la dernière grande bataille de la guerre, la bataille de Colomb en avril 1865, Pemberton reçut une blessure au sabre à la poitrine dans la lutte pour le contrôle du 14e pont.

La bataille de Colomb reposait sur le contrôle des deux ponts couverts qui reliaient Girard (Alabama) à Columbus (Géorgie) de l'autre côté de la rivière Chattahoochee; afin d'empêcher l'accès à Columbus, les confédérés ont mis le feu au pont inférieur (à droite)
La bataille de Colomb reposait sur le contrôle des deux ponts couverts qui reliaient Girard (Alabama) à Columbus (Géorgie) de l'autre côté de la rivière Chattahoochee; afin d'empêcher l'accès à Columbus, les confédérés ont mis le feu au pont inférieur (à droite)

Comme des centaines de milliers d'autres soldats américains - à la fois Union et Confédérés - qui ont survécu à la guerre avec leurs vies intactes mais leurs corps mutilés par de terribles blessures, Pemberton est devenu accro à l'un des analgésiques les plus prescrits de l'époque: la morphine.

Cette dépendance à la morphine serait ce qui a poussé Pemberton à inventer le Coca-Cola, mais elle a aussi failli dangereusement détruire la toute jeune entreprise de boissons gazeuses avant même qu'elle ne décolle.

Pemberton était un chimiste talentueux, et après avoir réalisé que sa dépendance à la morphine devenait débilitante, il a décidé de travailler sur quelque chose qui pourrait le guérir ainsi que les milliers d'autres Américains qui ont été pris sous l'emprise de cette terrible dépendance.

John Stith Pemberton
John Stith Pemberton

Il a déménagé à Atlanta, et après de nombreuses expérimentations, il a formulé une boisson qui, selon lui, pourrait guérir la dépendance à la morphine.

La boisson que Pemberton avait inventée, qu’il a surnommée «Pemberton’s French Wine Coca», était annoncée comme une panacée. Pemberton a affirmé qu'il pouvait être utilisé pour traiter n'importe quoi, de la dépendance à la morphine à la dépression ou à l'alcoolisme, à l'impuissance et à d'autres conditions.

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Cette première forme de Coca-Cola était, en fait, une boisson alcoolisée et était vaguement basée sur Vin Mariani, un vin médicinal italo-français. Un des ingrédients clés de la concoction de Pemberton était la feuille de coca, dont la cocaïne est dérivée.

Projet de loi publicitaire pour le vin Mariani, lithographie de Jules Chéret, 1894
Projet de loi publicitaire pour le vin Mariani, lithographie de Jules Chéret, 1894

Alors que Vin Mariani contenait également des feuilles de coca, la boisson de Pemberton contenait quelques autres ingrédients clés que le produit franco-italien ne contenait pas. Il y avait des noix de kola, qui ajoutaient de la caféine, et du damiana, une feuille d'Amérique du Sud qui était utilisée comme aphrodisiaque.

Étant donné que la boisson de Pemberton contenait de l'alcool, de la cocaïne et de la caféine, cela aurait certainement donné à l'utilisateur une sorte de buzz.

Quand Atlanta a institué des lois d'interdiction en 1866, Pemberton a dû changer la formule de sa boisson afin qu'elle ne contienne plus d'alcool.

Il a remplacé l'alcool par du sirop de sucre et ajouté de l'acide citrique pour tempérer la douceur excessive. Avec ces modifications, le Coca-Cola que nous connaissons aujourd'hui était presque terminé, mais il lui manquait toujours un ingrédient clé: l'eau gazeuse.

Une publicité pour la pharmacie où le prototype de Coca-Cola a été formulé.
Une publicité pour la pharmacie où le prototype de Coca-Cola a été formulé.

Le nouveau sirop de Pemberton avait été distribué à diverses pharmacies à travers Atlanta et a été vendu sous forme de sirop, qui a ensuite été mélangé avec de l'eau ordinaire pour créer la boisson. Un employé de l'une de ces pharmacies a décidé d'utiliser de l'eau gazeuse au lieu de l'eau ordinaire, et avec ce développement, le Coca-Cola moderne est né.

Le nom Coca-Cola a été inventé par un comptable, Frank Robinson, et était basé sur deux des ingrédients actifs de la boisson. «Coca-Cola», bien sûr, a une excellente sonnerie, et le nom est rapidement resté.

Malheureusement pour Pemberton, alors que sa boisson avait commencé à atteindre un certain succès commercial, elle n'avait pas rempli la fonction principale pour laquelle il l'avait inventée - à savoir, elle n'avait pas réussi à le guérir de sa dépendance à la morphine. Après toutes ces années, il était toujours accro à la drogue puissante.

Publicité pour guérir la dépendance à la morphine, ca. 1900
Publicité pour guérir la dépendance à la morphine, ca. 1900

Rencontrant des difficultés financières, Pemberton a commencé à vendre des actions de sa société Coca-Cola, parfois de manière plutôt chaotique et aléatoire - sans doute en raison de la morphine et de la cocaïne qu'il utilisait. À la fin des années 1880, un certain nombre de sociétés différentes ont toutes utilisé le nom Coca-Cola et prétendaient toutes vendre le produit authentique.

Le succès éventuel de la boisson à l’échelle nationale peut être largement attribué à l’un des actionnaires, Asa Candler, une pharmacienne qui a fini par devenir propriétaire de l’entreprise. Pemberton, malheureusement, a contracté un cancer de l'estomac en 1888.

Une première publicité Coca-Cola.
Une première publicité Coca-Cola.

Alors que Pemberton pensait que sa boisson pouvait devenir un succès national et voulait que son fils garde au moins quelques actions dans l'entreprise, il était désespérément malade et avait besoin d'argent.

Son fils Charles - qui à ce stade avait développé une dépendance à l'opium - voulait également de l'argent, alors son père et son fils ont vendu les deux tiers de leurs actions dans la société à Candler. Pemberton est décédé de sa maladie à la fin de 1888.

Malheureusement, le seul enfant de Pemberton, Charles, passerait peu de temps après son père. En 1894, il a été découvert dans le coma, avec un bâton d'opium à côté de son corps. Il est décédé quelques jours plus tard.

Considéré comme le premier coupon de tous les temps, ce billet pour un verre gratuit de Coca-Cola a été distribué pour la première fois en 1888 pour aider à promouvoir la boisson. En 1913, la société avait racheté 8,5 millions de billets.
Considéré comme le premier coupon de tous les temps, ce billet pour un verre de Coca-Cola gratuit a été distribué pour la première fois en 1888 pour aider à promouvoir la boisson. En 1913, la société avait racheté 8,5 millions de billets.

À ce moment-là, Candler avait réussi à acquérir la propriété complète de la société Coca-Cola, et c'est en grande partie grâce à son génie du marketing et à son sens aigu des affaires que Coca-Cola est devenu un succès national - puis international.

La tombe de John Pemberton à Columbus, Géorgie.Photo: Hilltoppers CC BY-SA 3.0
La tombe de John Pemberton à Columbus, Géorgie.Photo: Hilltoppers CC BY-SA 3.0

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On se souviendra probablement de John Stith Pemberton d'abord et avant tout comme l'inventeur de la boisson gazeuse la plus populaire au monde. Mais il est important de se rappeler que s'il n'avait pas combattu pendant la guerre civile américaine, la boisson n'aurait probablement jamais été inventée.

Donc, en aucun sens insignifiant, nous pouvons dire que la guerre civile américaine était au moins en partie responsable de l'invention du Coca-Cola.