La campagne oubliée: la campagne des îles Aléoutiennes de la Seconde Guerre mondiale

La Seconde Guerre mondiale avait des théâtres de guerre très distincts. Lorsque les gens pensent à la guerre dans les pensées du Pacifique, allez dans les jungles tentaculaires de Guadalcanal et de vastes étendues d'océan. Eh bien, une campagne, maintenant souvent survolée en raison de l'importance d'autres batailles contemporaines, a été menée dans les îles froides et orageuses de l'ouest de l'Alaska. Leur valeur stratégique a été débattue, d'autant plus que les Japonais envahisseurs ne pouvaient pas faire grand-chose de significatif là-bas, mais s'ils avaient été autorisés à progresser à travers la chaîne, le théâtre du Pacifique aurait pu se révéler très différent.

Les îles Aléoutiennes forment le long cordon d’îles au large du sud-ouest de l’Alaska. Aujourd'hui, ils font partie de la Russie et des États-Unis et ils sont à peu près aussi peu peuplés aujourd'hui qu'ils l'étaient pendant la guerre. Il y a un peu plus d'une douzaine de grandes îles et de nombreuses plus petites, les marées révélant et avalant constamment de gros morceaux de terre.

Les îles se trouvent exactement le long du grand anneau de feu du Pacifique, la zone d'activité la plus tectonique. Cela signifie que les îles ont plus de 50 volcans et sont sujettes à des tremblements de terre réguliers. Leur emplacement est également la ligne de démarcation entre la mer de Béring et l'océan Pacifique, et les courants et les systèmes météorologiques concurrents. La température moyenne des îles oscille un peu au-dessus du point de congélation et de forts brouillards et tempêtes sont courants. La formation volcanique des îles laisse peu de ports naturels ou de plages. Au lieu de cela, les îles semblent comme une chaîne de montagnes qui s'élève tout simplement directement de l'eau.

Malgré la dureté des îles, les Japonais attaquent toujours pour les occuper en 1942, attaquant Dutch Harbor les 4 et 5 juinth et prendre les îles de Kiska et Attu au cours des deux prochains jours. Les pertes les plus lourdes ont été enregistrées lors des raids portuaires, alors que des avions japonais survolaient l'avant-poste militaire et causaient de lourds dégâts aux navires et aux casernes de troupes.

Les raids sur Dutch Harbor
Les raids sur Dutch Harbor.

Les États-Unis ont été aussi rapides que possible avec une réponse. Des soldats étaient stationnés sur l'île d'Adak et un aérodrome a été construit en tôles d'acier clouées dans de la terre tassée. Des bombardements intensifs se produisent régulièrement sur les îles occupées par les Japonais. Les avions ont décollé et atterri dans des conditions météorologiques en constante évolution, et il n'était pas rare que l'entretien de routine soit effectué dans des eaux jusqu'aux genoux.

Le tournant de la campagne s'est produit au large des îles, avec une tactique navale supérieure de la part des forces américaines. Au cours d'une action, un sous-marin américain a coulé un destroyer et gravement endommagé deux autres au large de Kiska. Un autre sous-marin a coulé deux poursuiveurs de sous-marins avant d'être submergé et coulé.

La bataille navale des îles Komandorski a été le coup de pouce dont les Américains avaient besoin pour reprendre Kiska et Attu. Avec un croiseur lourd et un croiseur léger et quatre destroyers, l'amiral Charles McMorris était chargé d'empêcher le ravitaillement d'Attu. Malheureusement, il était dépassé car les Japonais avaient deux croiseurs lourds et deux croiseurs légers quatre destroyers. En dépit d'être surpassé, McMorris s'est engagé et les combats ont été étonnamment réguliers, bien que les navires américains aient subi plus de dégâts. Finalement, les Japonais se sont retirés, craignant des renforts aériens américains. Bien que les navires américains aient subi de lourds dégâts, ils ont atteint leur objectif et des plans ont été avancés pour reprendre Attu.

Les États-Unis ont installé un aérodrome sur l'île d'Amchitka, une île particulièrement dure à seulement 80 km de Kiska. Le mauvais temps lors du débarquement a contribué au naufrage d'un destroyer et à 14 morts.

Le 11 maith, 1943 après des bombardements répétés, les troupes américaines débarquent sur Attu. Les débarquements ont eu lieu sur les rives nord et sud et ont réussi à pincer les Japonais, mais l'avance a été difficile en raison des conditions météorologiques et du terrain. Les soldats ont dû combattre des positions japonaises retranchées et pratiquement enfouies, mais ils ont également combattu la météo. Beaucoup plus d'hommes ont été évacués de l'île pour des maladies et des gelures que pour la mort ou des blessures de bataille. Pour rendre les choses plus difficiles, de nombreux véhicules ne pouvaient tout simplement pas fonctionner sur les terrains escarpés et boueux, et de nombreux équipements tels que les radios fonctionnaient mal sur le terrain en raison du mélange constant de pluie et de neige et des températures de gel et de dégel.

La route du port de Chichagof
La route du port de Chichagof.

Malgré les difficultés, les Américains comptaient plus de 15 000 hommes, dont des alliés canadiens, face à seulement 2 900 Japonais. Si les Japonais pouvaient tenir, cependant, le continent japonais se préparait à envoyer une force de secours navale de trois porte-avions, deux cuirassés et plusieurs croiseurs et destroyers. Une telle flotte allait rapidement renverser la vapeur dans les Aléoutiennes et avait le potentiel de pousser l'attaque japonaise encore plus près de l'Alaska continental.

Moins d'une semaine après le rassemblement de la flotte, les Japonais d'Attu se sont retrouvés coincés dans le port de Chichagof. Dans l'espoir de retenir la décoloration, les Japonais ont mené une charge soudaine de banzai contre les Américains.

Cette attaque réussit immédiatement et franchit les lignes de front américaines. Les soldats américains à l'arrière repoussaient soudainement les baïonnettes plutôt que d'attendre le mot de la victoire. L'accusation de banzai a finalement été maîtrisée et a mis fin à l'occupation japonaise. Quelques petits groupes ont résisté, mais assez tôt ils ont été tués ou capturés. Seuls 29 Japonais se sont rendus et les autres ont été tués.

Incendie du port de Chichagof
Incendie du port de Chichagof.

Avec Attu pris, les États-Unis et les Canadiens ont jeté leur dévolu sur Kiska. D'énormes bombardements aériens et maritimes ont secoué l'île avant l'arrivée d'une force d'invasion. Une mine japonaise a frappé le destroyer Abner Read, tuant 70 hommes. Les forces de débarquement, inquiètes d'une autre bataille aussi ardue qu'Attu, étaient à fleur de peau. Lorsque les troupes américaines et canadiennes se sont rencontrées, des tirs amis ont éclaté et ont fait plus de 30 morts. Plus de 100 autres ont été tués ou portés disparus, en raison de divers pièges japonais et des conditions météorologiques. Cependant, aucun n'a été tué par les Japonais, car ils avaient complètement évacué l'île après la perte d'Attu.

Bien que les Alliés aient dû payer un prix élevé pour une île abandonnée, la victoire était toujours complète et sûre. Les États-Unis de l'Ouest étaient relativement à l'abri des bombardements japonais et les voies maritimes du Pacifique Nord étaient sous contrôle. La campagne a également acheté aux Américains un Zero japonais écrasé mais opérationnel. Les tests et l'examen du Zero sont devenus un point pivot de la guerre, permettant aux ingénieurs, généraux et pilotes de mieux comprendre ces avions japonais à succès. Il a été décrit comme l'un des plus grands prix de la guerre du Pacifique.

L'Aleutian (alias Akutan) Zero, quelques instants après avoir été touché au-dessus de Dutch Harbor. la piste derrière elle fuit de l'huile.
L'Aleutian (alias Akutan) Zero, quelques instants après avoir été touché au-dessus de Dutch Harbor. La piste derrière elle fuit de l'huile.

Bien que les États-Unis n'aient pas utilisé les îles pour attaquer directement le continent japonais, ils ont pu attaquer de nombreuses îles au nord du Japon. Ces raids sur les îles Paramushir et Kuril ont causé des dégâts mineurs mais ont été un détournement suffisant pour envoyer des dizaines de milliers de troupes japonaises se défendre contre la possibilité d'une invasion du nord par les Aléoutiennes.

Par William McLaughlin pour War History Online