Les murs imprenables de la ville de Constantinople sont finalement tombés chez un sultan de 21 ans.

PARTAGER:

«Soyez satisfait du butin et des captifs; les bâtiments et la ville m'appartiennent. »

Telles sont les paroles prononcées par le sultan ottoman Mehmed II à l'un de ses soldats en maraoul ivre de victoire. Le guerrier turc fou de sang était en train de profaner le sol en marbre orné du bâtiment qui abritait le siège autrefois fier de l'église mère de la chrétienté orientale et de la maison du patriarche œcuménique.

Le sultan Mehmet II regardait le plus grand dôme d'Europe depuis 53 jours de l'autre côté de la mer de Marmara et, finalement, le 29 mai 1453, c'était le sien.

L'empereur romain Justinien a construit la cathédrale Sainte-Sophie neuf cents ans avant que les bottes de Mehmed ne traversent les mosaïques dorées de Jésus-Christ. L'un des premiers actes de Mehmed en tant que nouveau souverain de la ville a été de convertir ce bâtiment du Christ en la mosquée d'Aya Sofya en l'honneur d'Allah.

Le sultan victorieux avait réalisé l'impossible. Il était maintenant maître de l'une des plus grandes villes de toute la chrétienté - certains affirmaient même qu'elle dépassait la splendeur de la ville éternelle de Rome.

Portrait du Sultan Mehmet II, 1480, par Gentile Bellini
Portrait du Sultan Mehmet II, 1480, par Gentile Bellini

Mehmed II était très intelligent et parlait six langues –– même enfant, il rêvait de conquérir Constantinople

Son temps est venu avec la mort de son père, Murad, en 1451. Mehmed II, alors âgé de 19 ans, a presque immédiatement annoncé ses plans. Il a affirmé qu'il était au service divin d'Allah et que Constantinople devait tomber. Au cours de l'été de la même année, il a commencé ses préparatifs pour le siège.

Le jeune sultan savait que les puissants murs de 20 kilomètres de long de la ville ne pouvaient être percés que par l’artillerie. À l'époque, l'armée ottomane avait très peu de connaissances sur les canons, la technologie étant encore à ses balbutiements.

Adhésion de Mehmed II à Edirne, 1451
Adhésion de Mehmed II à Edirne, 1451

Un an après la mort de son père, Mehmed a réussi à soudoyer un ingénieur hongrois nommé Orbán pour travailler pour lui. Le fabricant de canons expert avait auparavant offert ses services à Constantinople mais avait été refusé en raison du coût.

Orbán a produit plusieurs énormes canons en bronze pour son nouveau maître. Le plus grand était de 30 pieds de long et a tiré une balle pesant plus d'une demi-tonne sur une distance de plus de 1600 mètres.

La carte de Constantinople (1422) par le cartographe florentin Cristoforo Buondelmonti est la plus ancienne carte de la ville encore en vie, et la seule qui soit antérieure à la conquête turque de la ville en 1453.
La carte de Constantinople (1422) par le cartographe florentin Cristoforo Buondelmonti est la plus ancienne carte de la ville encore en vie, et la seule qui soit antérieure à la conquête turque de la ville en 1453.

Le reste de l'Europe regarda en silence tandis que les guerriers de l'Islam secouaient leurs cimeterres

L'ancienne ville de Byzance ou Constantinople n'était qu'une ombre de son ancien moi puissant. Autrefois, elle avait été la capitale de l'Empire romain oriental fondée en 395. L'étendue de ses dominations avait atteint la côte nord-africaine jusqu'à Gibraltar, l'Italie, le Moyen-Orient, l'Asie Mineure et les Balkans.

Mais au moment de la conquête de Mehmed, le territoire gouverné par Constantinople ne constituait que quelques îles de la mer Égée.

L'empereur romain d'Orient Constantin XI Palaiologos a reconnu le danger imminent et a demandé l'aide des royaumes d'Europe. Seuls Gênes et Venise ont envoyé des soldats fin janvier - quelque 700 hommes, conduits par le jeune soldat génois Giovanni Giustiniani. Une poignée d'Espagnols sous Don Francisco de Toledo sont également arrivés.

Constantin XI Palaiologos, portrait miniature de la Biblioteca Estense copie de l'histoire de John Zonaras
Constantin XI Palaiologos, portrait miniature de la Biblioteca Estense copie de l'histoire de John Zonaras

À la fin, à peine 7 000 hommes étaient prêts à défendre la ville, tandis que les Turcs s'approchaient des portes avec une foule d'environ 150 000 soldats soutenus par une gigantesque flotte.

Turquie dans la guerre de Corée

Le 1er avril 1453, les vigies aperçurent les premières bannières turques à l'horizon. L'empereur Constantin a alors donné l'ordre de fermer toutes les portes de la ville. Une énorme chaîne de fer a bloqué l'entrée de la Corne d'Or à Galata, et tous les ponts menant à la ville ont été détruits.

Le sultan est arrivé avec sa force principale le 3 avril. C'est ainsi qu'a commencé un combat à mort de huit semaines. Pourtant, malgré les forces redoutables déployées contre lui, l'empereur Constantin XI a ignoré la demande de Mehmed de se rendre immédiatement.

L'entrée du sultan Mehmed II à Constantinople, peinture de Fausto Zonaro (1854-1929)
L'entrée du sultan Mehmed II à Constantinople, peinture de Fausto Zonaro (1854-1929)

Le 6 avril 1453, les canons ottomans ont commencé leur bombardement qui a duré jour et nuit. Progressivement, les murs théodosiens ont commencé à s'effondrer, morceau par morceau.

Un contingent de mineurs serbes figurait également parmi les assaillants. Leur travail consistait à faire s'effondrer les grandes murailles par des excavations de tunnels et des explosions souterraines. Cependant, ils avaient un adversaire supérieur dans l'ingénieur allemand Johannes Grant. Il a réussi à localiser et à détruire tous les systèmes de tunnels turcs.

En conséquence, la destruction des remparts et la conquête précoce de la ville ont été empêchées.

Chaque fois que les canons de siège ont réussi à faire une brèche, Mehmed a envoyé des milliers et des milliers de «Bashi-Bazouks», des unités mercenaires irrégulières composées d'hommes de toute la longueur et de toute l'étendue de son empire.

Un groupe de bashi-bazouks, carte postale ottomane
Un groupe de bashi-bazouks, carte postale ottomane

Ces hommes portaient un méli-mélo d'armes telles que des cimeterres, des piques, des fusils et des arcs. Il s'agissait au mieux de troupes peu fiables, excellentes dans les premiers assauts mais facilement découragées si elles ne réussissaient pas immédiatement.

Lorsque les Bashi-Bazouks, ou chair à canon, ont menacé de dérouter, plusieurs rangs de surveillants équipés de fouets ou de massues ont repoussé de force chaque fugué paniqué vers les lignes de front.

Ce n'est que lorsque les Bashi-Bazouks ont été anéantis que Mehmed a ordonné à ses janissaires (troupes d'élite recrutées parmi les enfants de familles chrétiennes soumises et convertis à Isalm) de marcher.

fonctionnement kitty acoustique
Soldat Arnaout des Bashi Bazouks
Soldat Arnaout des Bashi Bazouks

Les Ottomans ont pris d'assaut la ville pendant trois semaines. Cependant, les mesures défensives expertes de Giovanni Giustiniani se sont révélées initialement insurmontables. Le sultan Mehmed devait trouver quelque chose de mieux sinon il serait forcé de renoncer au siège.

Le 22 avril, le sultan Mehmed II a donné l'ordre à de nombreux bœufs de traîner 70 galères de guerre sur une route de billes graissées du Bosphore au-dessus du promontoire de Pera. Les navires ont ensuite été mis à l'eau sur le côté ouest de la Corne d'Or derrière la chaîne de fer bloquant l'entrée.

Un officier des Bashi Bazouks
Un officier des Bashi Bazouks

Maintenant, Constantinople était menacée de toutes les directions.

Le sultan pensait également qu’il devait faire quelque chose pour le moral brisé de ses hommes. Pour attiser leur désir de continuer, il a proclamé que la ville leur appartiendrait de piller pendant trois jours. Il leur a promis que tout ce qui inclurait de l'or et de l'argent, des vêtements et des femmes leur appartiendrait.

Mercenaires Bashi Bazouk turcs jouant aux échecs sur une place de marché
Mercenaires Bashi Bazouk turcs jouant aux échecs sur une place de marché

Par un coup de chance, les murs imprenables ont été percés

Les habitants assiégés savaient qu'une attaque concertée aurait lieu le lendemain. L'empereur Constantin XI a assisté à un dernier service religieux et a prononcé un discours entraînant aux hommes et aux femmes de Constantinople.

Le matin du 29 mai, deux assauts massifs turcs ont été repoussés avec succès. À ce stade, des femmes et des enfants s'étaient joints à la défense.

Puis les Ottomans ont découvert une porte entrouverte de la porte de Kerkoporta. Après avoir hissé le drapeau ottoman sur l'une des tours conquises, ils ont envahi la ville comme une rivière.

Le siège final de Constantinople, miniature française contemporaine du XVe siècle
Le siège final de Constantinople, miniature française contemporaine du XVe siècle

Constantin a mené les défenseurs par l'avant et a repoussé l'ennemi. Cependant, à ce moment critique, un éclat de canon a frappé Giovanni Giustiniani. Il a coulé au sol en saignant. En voyant la disparition de leur ancien adversaire rusé, les janissaires poussèrent un hurlement de triomphe.

L'empereur Constantin s'est battu jusqu'au dernier souffle. Il est tombé aux côtés de sa ville bien-aimée et n'a jamais été revu.

Peinture du peintre populaire grec Theophilos Hatzimihail montrant la bataille à l'intérieur de la ville, Constantin est visible sur un cheval blanc
Peinture du peintre populaire grec Theophilos Hatzimihail montrant la bataille à l'intérieur de la ville, Constantin est visible sur un cheval blanc

L'enfer a éclaté. À midi, les rues et les ruelles étaient devenues rouges de sang. Des maisons ont été saccagées, des femmes, des hommes et des enfants ont été violés, brutalisés ou tués sur le coup.

De nombreux habitants ont fui vers Sainte-Sophie à la recherche du salut. Mais même là, ils ont été capturés et forcés à l'esclavage ou tués avec les prêtres qui priaient avec eux.

Photo historique de la mosquée Fatih, construite par ordre du sultan Mehmed II à Constantinople, la première mosquée impériale construite dans la ville après la conquête ottomane.
Photo historique de la mosquée Fatih, construite par ordre du sultan Mehmed II à Constantinople, la première mosquée impériale construite dans la ville après la conquête ottomane.

Sur une population de 50 000 âmes, environ 4 000 personnes ont été assassinées. De plus, 30 000 se sont retrouvés en esclavage, les Ottomans sont désormais leurs maîtres.

Aux yeux des conquérants, les incroyants étaient devenus des esclaves, et les guerriers de l'Islam avaient emmené leurs belles filles dans leurs tentes pour leur plaisir.

projet de recherche à très haute altitude
Peinture de la chute de Constantinople, par Theophilos Hatzimihail
Peinture de la chute de Constantinople, par Theophilos Hatzimihail

Le sultan Mehmed II est entré à Constantinople sur un étalon blanc une semaine après le début du limogeage. Les rues étaient remplies de sang et les bâtiments avaient été dépouillés de tout ce qui avait de la valeur. Tout autour de lui a été profané et mis à nu.

Le sultan victorieux et généralement taciturne a presque été ému aux larmes, affirmant apparemment: "Quelle ville nous avons cédée au pillage et à la destruction."

Siège de Constantinople tel que représenté entre 1453 et 1475
Siège de Constantinople tel que représenté entre 1453 et 1475

Il a ensuite proclamé qu'aucun préjudice ne serait rendu aux survivants. Leurs biens leur seraient restitués, leur rang et leur religion préservés.

Lisez une autre histoire de nous: Constantin: l'un des plus grands empereurs de Rome

Lorsqu'il entra dans la basilique Sainte-Sophie, le sultan donna l'ordre au chef imam de monter en chaire et de proclamer une grande victoire au nom d'Allah.

Le nouveau nom d'Istanbul est rapidement devenu la capitale de l'Empire ottoman. Quelques générations plus tard, sous le règne du sultan Soliman le Magnifique, l'Empire atteindrait son expansion maximale, rivalisant même avec la Rome antique.