L'arc long: sa montée et sa domination - Il a totalement changé la guerre médiévale

L'efficacité croissante de l'armure métallique a créé un défi pour les soldats médiévaux. Alors que l'élite des chevaliers et des hommes d'armes était désormais bien protégée, la majorité des soldats étaient désavantagés, luttant pour nuire à leurs adversaires. L'une des solutions les plus célèbres, et celle qui a donné aux armées anglaises une série de victoires célèbres, était l'arc long.

Origines d'une arme légendaire

Les arcs sont une caractéristique de la vie humaine depuis le néolithique et figurent dans les armées depuis le début de l'histoire militaire. Des armes similaires à l'arc long anglais ont été trouvées dans des tourbières européennes datant de 6000 avant JC, et les arcs d'une sorte ou d'une autre étaient importants dans la guerre européenne jusqu'à ce que la poudre à canon les rende obsolètes.

Ce qui constitue un arc long et à quel point une arme est unique est un sujet de débat. William Weir a soutenu que les arcs longs étaient utilisés pendant des milliers d'années. Une opinion plus populaire parmi les Britanniques est celle acceptée par les historiens, dont Michael Prestwich, selon laquelle l'arc long gallois et anglais était une innovation distincte du 13th siècle.

Cependant, l’arc long anglo-gallois était vraiment novateur, il a marqué le point culminant de la renommée et de l’efficacité de l’arc long. Cela a commencé à la fin du 13th siècle, lorsque les archers gallois ont utilisé ces armes contre les envahisseurs dirigés par Edward I. Bien qu'ils aient été vaincus par le roi anglais, ces archers étaient assez efficaces pour qu'il adopte leur arme pour ses propres armées. L'ère de l'arc long anglais avait commencé.

Arcs longs dans la guerre de cent ans

La guerre qui rendrait les arcs longs célèbres a commencé sous le petit-fils d’Édouard Ier, Édouard III. Combattue de 1337 à 1453, cette lutte entre les monarchies anglaise et française a vu des archers de la principauté conquise du Pays de Galles servir dans les armées anglaises, aux côtés des archers anglais qui avaient adopté cette arme et cette manière de combattre.

Lors des batailles de Crécy (1346), Poitiers (1356) et Agincourt (1415), les Anglais ont écrasé de plus grandes armées françaises grâce à l'utilisation réussie d'arcs longs. Des blocs d'arcs assombrissaient le ciel de leurs flèches, tirant parfois jusqu'à dix par minute. Bien que leur portée ne soit pas supérieure à celle des arbalètes, elles étaient plus nombreuses que les arbalétriers dans les forces françaises, et la combinaison de la surprise et de la cadence de tir leur donnait un énorme avantage à distance. Alors que les hommes d'armes français se fermaient, les flèches anglo-galloises tuaient des milliers de personnes et canalisaient le reste dans des formations exiguës que les Anglais pouvaient battre au corps à corps.

Incapables de dominer stratégiquement, les Anglais ont perdu la guerre de Cent Ans. Mais grâce à l'arc long, ils ont dominé tactiquement sur ses champs de bataille.

Arc long anglais Self-if, 6 pi 6 po (1,98 m) de long, 470 N (105 lbf) force de traction. Crédit photo.
Arc long anglais Self-if, 6 pi 6 po (1,98 m) de long, 470 N (105 lbf) force de traction.

La conception des arcs longs

Les arcs longs étaient constitués d'une seule pièce de bois coupée au cœur d'un arbre. Il a été coupé de manière à ce que le côté opposé à l'archer soit en aubier, un bois plus flexible qui pouvait se plier brusquement et reprendre sa forme sans se casser. En coupant l'arc de l'endroit où deux types de bois se sont rencontrés, il a obtenu une structure en couches similaire à des arcs composites plus sophistiqués. L'if était la forme de bois préférée pour ces arcs, en raison de sa résistance et de sa flexibilité. Il était parfois importé d'Espagne en Grande-Bretagne à cette fin.

L'arc était enfilé avec une ficelle en chanvre et des flèches à pointe d'acier tirées de 28 pouces de long. Les têtes de ces flèches pourraient être modifiées pour permettre une plus grande pénétration du blindage ou plus de dégâts aux cibles exposées.

Une illustration d'époque de la bataille de Crécy. Les longbowmen anglo-gallois figurent en bonne place au premier plan sur la droite, où ils chassent les arbalétriers mercenaires italiens.
Une illustration d'époque de la bataille de Crécy. Les longbowmen anglo-gallois figurent en bonne place au premier plan sur la droite, où ils chassent les arbalétriers mercenaires italiens.

La longueur des arcs est un sujet de controverse. Les enregistrements du temps rapportent des arcs allant jusqu'à six pieds six pouces de longueur, conduisant à la conclusion qu'ils mesuraient généralement six pieds de long. Cependant, les expériences de Saxton Pope ont montré qu’un arc plus court aurait pu être plus efficace, jetant le doute sur la longueur des arcs. Même ainsi, ces arcs mesuraient au moins cinq pieds et demi de long et étaient capables de tirer des flèches avec force sur de grandes distances.

Bois d'if (Taxus baccata) présentant 27 anneaux de croissance annuels, aubier pâle et bois de cœur foncé, et moelle (tache sombre au centre). Les lignes radiales sombres sont de petits nœuds. Crédit photo.
Bois d'if (Taxus baccata) présentant 27 anneaux de croissance annuels, aubier pâle et bois de cœur foncé, et moelle (tache sombre au centre). Les lignes radiales sombres sont de petits nœuds. MPF - CC BY-SA 3.0

L'impact social de l'arc long

Le tir à l'arc long est devenu un sport courant en Angleterre et des lois ont été adoptées pour encourager cette pratique. C'était un moyen pour le gouvernement de préparer facilement et à peu de frais de nombreux hommes à prendre les armes.

Affiche de film pour le film de 1922 United Artists Robin Hood, avec Douglas Fairbanks.
Affiche de film pour le film de 1922 United Artists Robin Hood, avec Douglas Fairbanks.

En Angleterre, les longbowmen sont devenus le premier exemple de soldats ordinaires en tant que figures du mythe. Le succès des archers longs en fit des héros folkloriques, alimentant les légendes de Robin Hood. Des soldats ordinaires sans statut ni prétention au pouvoir avaient vaincu des chevaliers étrangers. N'importe qui peut être un héros. Tout soldat méritait d'être célébré.

Déclin de l'arc long

L'arc long a continué à être une partie importante des armées anglaises tout au long du XVe siècle, mais il ne sera plus jamais aussi important que pendant la guerre de Cent Ans. John Keegan a fait remarquer que son effet reposait peut-être moins sur une armure pénétrante que sur la canalisation des ennemis loin des archers. Même si c'était le cas, sa capacité à tuer et à blesser était réduite à mesure que l'armure complète en plaques se déplaçait des terrains de tournoi aux champs de bataille. Une flèche pouvait souvent faire éclater les maillons de la cotte de mailles, mais il était beaucoup plus difficile de la faire passer à travers des plaques d'acier.

Archers tirant au Festival médiéval de Tewkesbury en Angleterre. Wikipédia / Lee Hawkins / CC BY-SA 3.0
Archers tirant au Festival médiéval de Tewkesbury en Angleterre. Lee Hawkins - CC BY 2.0.

Le déclin final est venu avec la montée des armes de poing. La question de savoir combien d'entraînement un archer a besoin est liée à la taille des arcs et est donc discutable. Mais l'avantage des armes de poing par rapport à toute autre arme de missile était leur facilité d'utilisation. La discipline fondamentale - verser les munitions dans le tube descendant, pointer, tirer - pourrait être rapidement et facilement enseignée. Au fil du temps, les armes de poing sont également devenues plus puissantes que les arcs.

Dans le 16th siècle, les armes à feu ont d'abord été utilisées aux côtés des arcs longs, puis les ont remplacées comme armes de missiles d'infanterie massive. Mais les arcs longs avaient ouvert la voie aux changements que les armes à feu apporteraient - la mobilisation massive de l'infanterie commune, tuant à distance, au lieu des mêlées de soldat à soldat du passé.