Il a survécu à 25 missions de la Seconde Guerre mondiale en tant que mitrailleur de queue B-17, puis a volué pour plus!

Un mitrailleur de queue B-17
Un mitrailleur de queue B-17
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John Andre (né Andrejansky), d'une famille de 14 enfants, a grandi dans une ferme laitière à Stonersville dans le comté de Berks, en Pennsylvanie. Enfant, il a appris le travail difficile et implacable nécessaire pour s'occuper d'une ferme et d'un troupeau de vaches laitières.

Il s'est enrôlé dans l'US Army Air Corps en 1944 et a été envoyé à la Patterson Air Force Base près de Dayton, Ohio, où il a acquis les compétences nécessaires pour devenir mitrailleur de queue dans un bombardier B-17.

"Je suppose que personne d'autre ne le voulait, alors je l'ai eu", a déclaré André, âgé de près de 95 ans, à propos de sa mission. «C'était le travail le plus dangereux dans l'avion.» Après la formation de Patterson, Andre et son équipage ont été envoyés à Rapid City, Dakota du Sud, pour une formation plus intensive.

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Il a avoué qu'un jour, pour soulager l'ennui quotidien, leur pilote a survolé le mont Rushmore pendant que les canonniers l'utilisaient pour l'entraînement à la cible. L'équipage du B-17 a eu une vraie raclée pour ce comportement, bien qu'André ait souri et gloussé en racontant cette anecdote, suggérant que la farce valait la peine d'être disciplinée.

Artilleur de queue dans Boeing B-17 Flying Fortress, 1943.
Artilleur de queue dans Boeing B-17 Flying Fortress, 1943.

Une composante de la formation apprenait à voler en formation serrée - presque bout à bout avec d'autres bombardiers - et cette proximité dangereuse a entraîné la perte de plus de 2800 aviateurs lors d'accidents mortels d'entraînement.

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Dans les premières années de la Seconde Guerre mondiale, il y avait une pénurie d'avions de chasse à longue portée, donc sans escorte, les B-17 ont dû se défendre.

À cette fin, l'équipage d'André avait quatre artilleurs, chacun avec deux mitrailleuses Browning de calibre 50, et la vue de huit canons de pistolet hérissés comme des piquants de porc-épic le long de son corps le rendait imprenable, d'où le nom de «Flying Fortress».

B-17C AAF S / N 40-2074 à Hickam Field. Un incendie à bord a brûlé l'avion en deux peu de temps après l'atterrissage, le 7 décembre 1941. Un membre d'équipage a été tué par Zero attack.
B-17C AAF S / N 40-2074 à Hickam Field. Un incendie à bord a brûlé l'avion en deux peu de temps après l'atterrissage, le 7 décembre 1941. Un membre d'équipage a été tué par l'attaque Zero.

Les membres d'équipage du B-17 avaient très peu de place. Andre avait un siège de vélo scié pour s'agenouiller pendant le combat, donc le mitrailleur de queue de 6 pieds 1 était dans des quartiers très exigus, d'autant plus que l'altitude de croisière élevée nécessitait des masques à oxygène, des combinaisons de vol chauffées électriquement, des lunettes et un casque.

Au moment où l'équipage d'André a commencé les bombardements, le tir antiaérien allemand, ou «ak-ak», était très efficace; les avions ennemis attaquaient par l'arrière, alors André était occupé, équilibrant parfois ses canons sur ses genoux après qu'ils se soient détachés de leurs montures.

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Clark Gable avec 8th AF B-17F avec position de queue pré-Cheyenne, en Grande-Bretagne, 1943.
Clark Gable avec 8th AF B-17F avec position de queue pré-Cheyenne, en Grande-Bretagne, 1943.

L'équipage a effectué 28 missions du 4 mars au 17 avril 1945, bombardant les principales villes allemandes, mais la mission la plus importante de l'équipage a été le 7 avril quand ils ont bombardé un aérodrome à Kaltenkirchen, près de Hambourg, où l'Allemagne avait entreposé ses chasseurs à réaction.

Le commandement militaire américain a décidé que la meilleure façon de contrôler les jets était de les détruire pendant qu'ils étaient au sol.

Bien que la bataille ait été féroce, ils ont accompli leur mission si efficacement que l'ensemble de l'unité, y compris André, a reçu la Médaille de l'air des États-Unis. Lorsque l’équipage d’Andre a effectué ses 25 missions, certains livrant de la nourriture à des civils affamés aux Pays-Bas, ils se sont portés volontaires pour trois autres pour soutenir leur pilote populaire. Tout l'équipage d'André a survécu à la guerre.

Après la guerre, John Andre a été chef des opérations terrestres d'un aéroport à Keflavik, en Islande. À son retour en Pennsylvanie, Andre a travaillé pour Firestone Tire and Rubber à Pottstown, a travaillé sa ferme à Little Oley et a élevé deux filles avec sa femme, Mary Ondo.