Homme tranquille: lorsque les cadets de l'US Air Force Academy ont réalisé que leur concierge était le héros de la médaille d'honneur

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La grandeur de certains hommes n’apparaît pas immédiatement aux observateurs, et c’est certainement le cas de William Crawford. L'homme calme et apparemment banal travaillait comme concierge à l'Air Force Academy de Colorado Springs, Colorado dans les années 1970.

Les jeunes cadets qui se précipitaient devant lui chaque jour, pleins d'empressement et de bravade, n'avaient aucune idée qu'un médaillé d'honneur était parmi eux. Crawford a préféré garder pour lui ses expériences de la Seconde Guerre mondiale.

Un homme humble qui a gardé pour lui-même, Crawford n'aurait jamais soupçonné que son secret serait découvert dans sa vieillesse.
Un homme humble qui a gardé pour lui-même, Crawford n'aurait jamais soupçonné que son secret serait découvert dans sa vieillesse.

Mais en fait, il avait vu plus d'action sur le théâtre d'opérations européen que la plupart de ces jeunes. Ce sont ses actions en 1943 qui ont valu à Crawford un succès si spectaculaire, alors même qu'il se perdait dans un camp de prisonniers de guerre allemands.

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William J. Crawford, récipiendaire de la médaille d'honneur
William J. Crawford, récipiendaire de la médaille d'honneur

Un jour de septembre 1943 en Italie, le soldat Crawford était avec son peloton, le 36th Division d'infanterie de l'armée américaine, lorsque l'ordre leur a été donné de s'emparer d'une colline près d'Altavilla Silentina. Ce n'était pas une tâche facile, car sa compagnie était cernée et tirée à chaque fois qu'ils essayaient de bouger.

Sous l'impulsion, Crawford a décidé d'agir. Il avança petit à petit, ventre contre sol, et une fois assez près, il lança une grenade carrément à trois soldats allemands essayant désespérément de garder la colline. Ses camarades ont ensuite suivi, progressant lentement pour rencontrer Crawford.

Encore une fois, Crawford a rampé en avant et a sorti un autre nid de mitrailleuse ennemi avec un coup de grenade direct. Après que ses camarades se soient rattrapés, il a répété le processus encore une fois avec un autre groupe d'Allemands blottis autour d'une mitrailleuse.

Les Allemands restants se sont enfuis et les Américains ont capturé la colline. Crawford avait éliminé presque seul trois positions ennemies.

Des fantassins américains avancent à cinq kilomètres au nord de Lucques (le point le plus éloigné occupé par les troupes américaines) pour entrer en contact avec un nid de mitrailleuses ennemies. Un bazooka se détache sur la cible à quelque 300 mètres de distance
Des fantassins américains avancent à cinq kilomètres au nord de Lucques (le point le plus éloigné occupé par les troupes américaines) pour entrer en contact avec un nid de mitrailleuses ennemies. Un bazooka se détache sur la cible à quelque 300 mètres de distance

Mais tout ne s'est pas bien passé par la suite. Dans la chaleur et la confusion de la bataille, ses camarades pensaient que Crawford avait été tué. Ils ont parlé à leurs supérieurs de ses actes courageux et il a reçu la médaille d'honneur à titre posthume.

Ce n'est que lorsque tous les camps de prisonniers de guerre ont été libérés que l'armée a découvert que Crawford était encore en vie - et qu'il n'avait manifestement aucune idée qu'il avait reçu cet honneur prestigieux. Son père avait accepté sa médaille lors de la cérémonie officielle, croyant que son fils avait été tué.

Carte de la campagne d'Italie. Altavilla est situé près de Salerne
Carte de la campagne d'Italie. Altavilla est situé près de Salerne

Malgré ces événements, ou peut-être à cause d'eux, Crawford est resté dans l'armée jusqu'en 1967, date à laquelle il a pris sa retraite avec le grade de sergent-chef.

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Sans surprise, la retraite ne convenait pas à ce soldat. Il a donc accepté le poste de concierge à l'Académie de Colorado Springs. Et là, il a travaillé, de manière anonyme, jusqu'au jour où, en 1976, un jeune cadet a commencé à lire un livre sur l'invasion alliée de l'Europe.

Il était abasourdi quand il a lu le nom de Crawford et a rapidement dit à ses camarades de classe qui était vraiment l'homme qui nettoyait leurs quartiers.

Il a fallu un peu de câlin, mais Crawford a finalement parlé à son public stupéfait de ses actions pendant la guerre. Quand il a pensé qu'il n'avait pas pu assister à sa cérémonie de médaille d'honneur parce qu'il était dans un camp de prisonniers de guerre, le corps professoral et les étudiants ont été inspirés pour trouver un moyen de corriger la surveillance.

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Le jour de la remise des diplômes en 1984, le président Ronald Reagan est venu s'adresser au corps étudiant. L'Académie avait fait en sorte que Crawford obtienne enfin la reconnaissance qu'il méritait si richement. Le brave soldat a reçu sa mention élogieuse du président des États-Unis en personne, des décennies après avoir reçu la médaille pour la première fois.

William Crawford est décédé en 2000, à 81 ans, à son domicile. Il est la seule personne enrôlée de l'armée américaine à être enterrée, avec tous les honneurs, au cimetière de l'American Air Force Academy dans le Colorado.

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Ses honneurs sont arrivés tard, mais les honneurs ne sont pas ce que William Crawford était. C'était un patriote, un homme qui a servi son pays sans relâche, avec courage et pendant longtemps dans l'anonymat.

Mais les étudiants du Colorado ont changé cela une fois qu'ils ont reconnu le héros au milieu d'eux. Et le moment venu, ils lui ont également donné le dernier lieu de repos d'un héros.