Quiet Man: Quand les cadets de l'US Air Force Academy ont réalisé que leur concierge était un héros de la médaille d'honneur

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La grandeur de certains hommes n’est pas immédiatement apparente aux observateurs, et c’était certainement le cas de William Crawford. L'homme calme et apparemment banal a travaillé comme concierge à l'Air Force Academy de Colorado Springs, au Colorado dans les années 1970.

Les jeunes cadets qui se précipitaient devant lui chaque jour, pleins d'empressement et de bravade, n'avaient aucune idée qu'un médaillé d'honneur était parmi eux. Crawford a préféré garder pour lui ses expériences de la Seconde Guerre mondiale.

Un homme humble qui se tenait seul, Crawford n'aurait jamais soupçonné que son secret serait découvert dans sa vieillesse.
Un homme humble qui se tenait seul, Crawford n'aurait jamais soupçonné que son secret serait découvert dans sa vieillesse.

Mais en fait, il avait vu plus d'action sur le théâtre d'opérations européen que la plupart de ces jeunes n'en auraient jamais vu. Ce sont ses actions en 1943 qui ont valu à Crawford un tel succès spectaculaire, alors même qu'il se perdait dans un camp de prisonniers de guerre allemands (POW).

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William J. Crawford, récipiendaire de la médaille d'honneur
William J. Crawford, récipiendaire de la médaille d'honneur

Un jour de septembre 1943 en Italie, le soldat Crawford était avec son peloton, le 36th Division d'infanterie de l'armée américaine, lorsque l'ordre leur est venu de s'emparer d'une colline près d'Altavilla Silentina. Ce n'était pas une tâche facile, car sa compagnie était encerclée et tirée dessus chaque fois qu'elle tentait de déménager.

Sur une impulsion, Crawford a décidé d'agir. Il s'avança petit à petit, ventre contre terre, et une fois assez près, il lança carrément une grenade sur trois soldats allemands essayant désespérément de garder la colline. Ses camarades ont ensuite suivi, marchant petit à petit pour rencontrer Crawford.

Encore une fois, Crawford a rampé en avant et a sorti un autre nid de mitrailleuses ennemies avec un coup de grenade direct. Après que ses camarades se soient rattrapés, il a répété le processus une fois de plus avec un autre groupe d'Allemands blottis autour d'une mitrailleuse.

Les Allemands restants se sont enfuis et les Américains ont pris la colline. Crawford avait éliminé presque tout seul trois positions ennemies.

Les fantassins américains avancent à trois milles au nord de Lucca (le point le plus éloigné occupé par les troupes américaines) pour entrer en contact avec un nid de mitrailleuses ennemies. Un homme bazooka se détache de la cible à environ 300 mètres
Les fantassins américains avancent à trois milles au nord de Lucca (le point le plus éloigné occupé par les troupes américaines) pour entrer en contact avec un nid de mitrailleuses ennemies. Un homme bazooka se détache de la cible à environ 300 mètres

Mais tout ne s'est pas bien passé par la suite. Dans la chaleur et la confusion de la bataille, ses camarades pensaient que Crawford avait été tué. Ils ont parlé à leurs supérieurs de ses actes courageux et il a reçu à titre posthume la médaille d'honneur.

Ce n’est que lorsque tous les camps de prisonniers de guerre ont été libérés que l’armée a découvert que Crawford était toujours en vie - et qu’il n’avait manifestement aucune idée qu’il avait reçu ce prestigieux honneur. Son père avait accepté sa médaille lors de la cérémonie officielle, croyant que son fils avait été tué.

Carte de la campagne d'Italie. Altavilla est situé près de Salerne
Carte de la campagne d'Italie. Altavilla est situé près de Salerne

Malgré ces événements, ou peut-être à cause d'eux, Crawford est resté dans l'armée jusqu'en 1967, date à laquelle il a pris sa retraite avec le grade de sergent-chef.

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Sans surprise, la retraite ne convenait pas à ce soldat. Il a donc accepté le poste de concierge à l'Académie de Colorado Springs. Et là, il a travaillé, anonymement, jusqu'au jour de 1976, un jeune cadet a commencé à lire un livre sur l'invasion alliée de l'Europe.

Il a été stupéfait quand il a lu le nom de Crawford, et a rapidement dit à ses camarades de classe qui était vraiment l'homme qui nettoyait leurs quartiers.

Il a fallu quelques cajoleries, mais Crawford a finalement parlé à son public émerveillé de ses actions pendant la guerre. Quand il a pensé qu’il n’avait pas pu assister à sa cérémonie de médaille d’honneur parce qu’il était dans un camp de prisonniers de guerre, le corps professoral et les étudiants ont été inspirés pour trouver un moyen de corriger l’oubli.

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Le jour de la remise des diplômes en 1984, le président Ronald Reagan est venu s'adresser au corps étudiant. L'Académie avait fait en sorte que Crawford obtienne enfin la reconnaissance qu'il méritait si largement. Le brave soldat a reçu ses éloges du président des États-Unis en personne, des décennies après avoir reçu la médaille pour la première fois.

William Crawford est décédé en 2000, à l'âge de 81 ans, à son domicile. Il est la seule personne enrôlée de l'armée américaine à être enterrée, avec tous les honneurs, au cimetière de l'Académie de l'US Air Force dans le Colorado.

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Ses honneurs sont arrivés tard, mais les honneurs ne sont pas ce qu’était William Crawford. C'était un patriote, un homme qui a servi son pays sans relâche, courageusement et pendant longtemps dans l'anonymat.

Mais les étudiants du Colorado ont changé cela une fois qu'ils ont reconnu le héros parmi eux. Et le moment venu, ils lui ont donné la dernière demeure d'un héros.