Critique de livre: Wellington’s Foot Guards à Waterloo

Wellington à Waterloo, par Robert Alexander Hillingford.
Wellington à Waterloo, par Robert Alexander Hillingford.
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Critique de livre par Mark Barnes

Il y a près d'un an depuis ma première visite sur le champ de bataille de Waterloo. Ce voyage a mis fin à la plus grande omission de mes décennies d'intérêt pour l'histoire militaire, et se tenir aux portes de Hougoumont a été, en particulier, un événement assez émouvant.

La fascination pour le sujet a commencé il y a très longtemps quand j'étais enfant et que je peignais des soldats d'Airfix. Je me suis entraîné dans le monde du jeu de guerre napoléonien, mais pour être honnête, je l'ai trouvé un peu trop compliqué et lent et je suis passé à des trucs plus rapides avec des chars.

en marche sur rome

J'ai été ravi de découvrir qu'un ami de longue date avait commencé son amour pour l'histoire militaire de la même manière, et nous en avons bien ri en nous tenant dans le verger en regardant vers le parc de l'ancien château de Hougoumont.

Cet excellent livre de Robert Burnham et Ron McGuigan donne vie à la bataille de Waterloo en explorant les expériences des trois régiments des Gardes pendant la bataille. Il y a beaucoup de détails à prendre en compte au fur et à mesure que les auteurs suivent la vie des régiments, leur composition et leurs conventions.

La bataille de Waterloo, 18 juin 1815. Vue du champ de bataille au moment où le commandant britannique Wellington reçoit le message que l'aide des troupes prussiennes est en cours.
La bataille de Waterloo, 18 juin 1815. Vue du champ de bataille au moment où le commandant britannique Wellington reçoit le message que l'aide des troupes prussiennes est en cours.

Il y a beaucoup à gagner à comprendre le fonctionnement de l’armée britannique de cette période, car il est si tentant de placer des idées du XXe ou du XXIe siècle sur les hommes de deux cents ans plus tôt. Ce que le livre fera, c'est de renforcer profondément votre respect pour les soldats de cette époque.

C'étaient des hommes durs qui vivaient une vie difficile à tous points de vue, et même les officiers issus de milieux privilégiés ont appris à vivre et à combattre à la dure. Il ne pouvait y avoir aucun compromis sur cet aspect.

Des portraits de plumes d'officiers et d'hommes montrent que certains avaient combattu dans de nombreux combats, et il est assez inquiétant de penser qu'un bon nombre d'entre eux n'étaient que de simples garçons selon nos normes modernes lorsqu'ils ont entendu pour la première fois le bruit des armes à feu.

Waterloo a été une immense bataille pour de nombreuses raisons, mais nous pouvons rapidement mettre de côté les éléments stratégiques, car ce livre traite des hommes au combat et de ce qu'ils ont vécu. Nous commençons à Quatre Bras et l'armée retombe sur le Mont St Jean après avoir affaibli l'avance de Napoléon. Les gardes ont subi de lourdes pertes lors de la première bataille, ce qui aurait un impact sur le plus grand jour à venir.

Napoléon charge à Waterloo
Napoléon charge à Waterloo

Mes amis et moi sommes allés sur ce champ de bataille aussi, et même s'il n'avait aucune aura de Waterloo, cela en valait la peine. Waterloo n'est pas un immense champ de bataille et vous pouvez en parcourir une bonne partie en une journée si vous êtes en forme et fou. Il y a des sites qui doivent simplement être visités et mon lot d'âge moyen a choisi de le faire dans un camion à quatre roues motrices.

Le site hors concours pour nous était Hougoumont, et c'est là qu'une grande partie de la narration de ce livre est centrée. Le château et les bâtiments de la ferme sont devenus un lieu sacré sur le sentier de l'histoire, ce qui est un avantage si c'est un endroit si attrayant un jour de printemps.

Il est simple de marcher sur les traces des soldats qui y combattent, qu'il s'agisse de gardes britanniques, de Français, d'Allemands ou de Nassau. L'important est de tous les admirer car le champ de bataille était un charnier macabre avec des tas de victimes autour des portes et des murs de Hougoumont.

Les auteurs nous apportent les héros du jour et l'incroyable drame de la bataille elle-même. La fortune s'éleva et tomba pour les Français, culminant avec le terrible repoussement de la garde impériale. La grande charge de cavalerie qui est tombée sur les places britanniques est couverte en détail, et nous apprenons même les races de chevaux préférées utilisées par les Français.

"L'Ecosse pour toujours!" est une peinture de 1881 de Lady Butler illustrant le début de la charge de cavalerie des Royal Scots Greys qui chargèrent aux côtés de la cavalerie lourde britannique lors de la bataille de Waterloo en 1815 pendant les guerres napoléoniennes.

Tous ces détails contribuent à faire de ce compte une lecture brillante. Je sens que j'en ai tellement appris et cela m'a donné envie de retourner à Waterloo pour parcourir le champ de bataille en explorant progressivement ce terrible jour de 1815.

Le livre fait quelques efforts pour expliquer ce que c'était que d'être dans un carré se préparant à recevoir de la cavalerie, ou l'impact de l'artillerie sur des groupes serrés. L'image de douches de boulets de canon écrasant les rangs n'est pas jolie. Les blessures étaient horribles, mais nous lisons fréquemment des hommes qui se sont levés et ont continué à se battre malgré leurs blessures.

Le seul aspect qui me laisse toujours froid est le sort de ceux qui ne s'en sont pas sortis vivants. Leurs corps ont été dépouillés et de nombreux blessés ont été tués par les charognards qui sont sortis pour profiter de l'horreur. Les dentiers fabriqués à partir de dents de Waterloo ont été fournis par de nombreux dentistes pour les années à venir.

choc de la coquille de la première guerre mondiale

La réputation des Gardes a été scellée à Waterloo et la fierté de cette histoire est toujours aussi forte aujourd'hui. Ce livre fait beaucoup pour créer un élément «bande de frères» sur les hommes qui ont combattu avec les gardes à Waterloo, et à juste titre. Un certain nombre de mythes sur les soldats de l'époque sont dissipés et le volume de détails vous époustouflera.

Bataille de Waterloo
Bataille de Waterloo

Beaucoup d'hommes de Waterloo ont été perdus, une conséquence inévitable de leur époque, mais il est surprenant de savoir ce que l'on sait sur les soldats. Bien qu'une grande partie de ce travail soit centré sur les officiers, il y a encore beaucoup de choses ici sur le grade et le dossier. Je suis certain que les descendants des hommes qui ont combattu avec les gardes à Waterloo (ou l'un des combattants d'ailleurs) seraient extrêmement fiers de ce fait.

Ils étaient des gars coriaces qui ont vu des vues terribles et passionnantes dans leur vie et leur histoire vaut bien une lecture. Ce livre fait vraiment l'affaire et je n'hésite pas à le recommander à la maison.

Évalué par Mark Barnes pour War History Online.

Couverture de livre
Couverture de livre

LES PIEDS DE WELLINGTON À WATERLOO

Les hommes qui ont sauvé la journée contre Napoléon

Par Robert Burnham et Ron McGuigan

canon anti char soviétique

Stylo et épée

ISBN: 978 52670 986 8