Comment Jefferson Davis était-il un général de l'Union et le président confédéré?

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Davis est apparu peu de temps après avec un pistolet et a tiré sur le général Nelson dans la poitrine. Nelson est mort une demi-heure plus tard.

Un général de l'Union durant la guerre civile américaine, Jefferson Davis, a manifestement partagé un nom avec le président confédéré. Cette circonstance n’a pas causé autant de confusion que prévu, à une exception notable près.

Au cours de la bataille de Chickamauga en 1863, alors que le crépuscule tombait sur Horseshoe Ridge, les soldats du 21e Ohio ont remarqué une multitude d'hommes s'approchant de leur position. Leur premier réflexe a été de supposer qu'ils faisaient partie des renforts de l'Union très attendus. Pourtant, quelques-uns des types les plus prudents craignaient d'être une force de confédérés, cherchant à dépasser la crête.

Alors que les troupes non identifiées se rapprochaient comme des spectres au crépuscule, un soldat de l'Union a salué: "Quelles troupes êtes-vous?" La réponse collective a été «les troupes de Jeff Davis».

Les soldats de l'Ohio poussèrent un soupir de soulagement et se détendirent, confiants que les hommes venant en sens inverse faisaient référence à leur général d'Union. Peu de temps après, ils se sont retrouvés à regarder les muselières et les baïonnettes du 7e Floride. Les Ohioiens se sont rendus rapidement.

Bataille de Chickamauga, partie du théâtre occidental de la guerre civile américaine
Bataille de Chickamauga, partie du théâtre occidental de la guerre civile américaine

La bataille de Chickamauga a fait le deuxième plus grand nombre de victimes après Gettysburg. En fin de compte, ce fut une victoire confédérée, bien que coûteuse avec 18 450 morts de leur côté. Le mélange de noms qui présageait le résultat n'était qu'un petit effet secondaire dans le plus grand schéma des choses.

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La gaffe de nom était vraiment un coup de chance. Les soldats confédérés auraient tout aussi bien pu s'identifier en utilisant le nom d'un autre général, comme Braxton Bragg, car il était le commandant général de l'armée confédérée face à l'Union à Chickamauga. Ou ils auraient pu dire le nom du tenace général confédéré James Longstreet, qui venait d'arriver avec des renforts.

Général Braxton Bragg
Général Braxton Bragg

Les deux officiers susmentionnés auraient eu plus de sens parce que le président Jefferson Davis n'a jamais commandé une armée sur le terrain pendant la guerre civile américaine. Pourtant, cela montre comment les hommes vénéraient le politicien et son rêve d'une nation distincte.

Le général James Longstreet en 1865
Le général James Longstreet en 1865

Mais qui étaient ces deux hommes qui partageaient le même nom?

L'un s'appelait Jefferson Finis Davis et il était président des États confédérés d'Amérique. L'autre était Jefferson Columbus Davis, un commandant de l'armée de l'Union.

Les deux Davise avaient autre chose en commun, à part leur prénom et leur nom de famille communs. Tous deux avaient leurs origines dans l'État du Kentucky. Le président confédéré est né là-bas et les parents du général de l’Union étaient originaires de là avant de déménager en Indiana.

Jefferson Finis Davis, 1861
Jefferson Finis Davis, 1861

De plus, les deux hommes avaient des liens militaires et auraient même pu se rencontrer pendant la guerre américano-mexicaine de 1846-1848. Le futur général de l'Union sert avec distinction, ce qui lui vaut un grand prestige. Jefferson Finis Davis, d'autre part, a servi comme colonel dans un régiment volontaire.

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Cependant, c'est là que s'arrêtent les comparaisons. Jefferson Finis Davis était un habitant du Sud et un riche propriétaire d'esclaves. Il était également un père de famille marié deux fois, qui avait six enfants avec sa deuxième femme, Varina Howell.

Photographie de mariage (daguerrotype) de Jefferson Davis et Varina Howell, 1845
Photographie de mariage (daguerrotype) de Jefferson Davis et Varina Howell, 1845

Après avoir courageusement servi à la bataille de Buena Vista où il a reçu une balle dans le pied, le président Polk lui a offert une commission de général de brigade, qu'il a déclinée. Au lieu de cela, il est entré en politique et est devenu sénateur.

Sous le président Franklin Pierce, il est devenu le secrétaire américain à la Guerre. Au cours de ce mandat, il a apporté des changements importants à l'armée américaine, augmentant le salaire des militaires et élargissant l'armée de quatre régiments.

Bataille de Buena Vista - février 1847.
Bataille de Buena Vista - février 1847.

Avec l'élection d'Abraham Lincoln, le mouvement sécessionniste du Sud a gagné du terrain. Et même si Davis croyait que chaque État avait le droit de déterminer son propre sort, il était contre la sécession de l'Union.

Lorsque la Caroline du Sud, le 20 décembre 1860, puis le Mississippi, le 9 janvier 1861, ont adopté des ordonnances de sécession, il a appelé la sécession du Mississippi «le jour le plus triste de ma vie». Il a prononcé son discours d'adieu au Congrès des États-Unis et, quelques mois plus tard, la guerre civile a commencé.

Jefferson Davis est assermenté en tant que président provisoire des États confédérés d'Amérique le 18 février 1861, sur les marches du Capitole de l'État de l'Alabama.
Jefferson Davis est assermenté en tant que président provisoire des États confédérés d'Amérique le 18 février 1861, sur les marches du Capitole de l'État de l'Alabama.

Jefferson Columbus Davis a été témoin du début des hostilités à Fort Sumter - il était capitaine à l'époque. Il a rapidement gravi les échelons, succédant au général de brigade Ulysses Grant en tant que commandant des forces dans le nord-ouest du Missouri. Cependant, il ne monterait jamais au-dessus du grade de général de brigade car il aurait tué son officier supérieur lors d'un désaccord concernant un léger caractère.

Jefferson Columbus Davis, 1er commandant du département de l'Alaska
Jefferson Columbus Davis, 1er commandant du département de l'Alaska

Davis s'est engagé dans une dispute avec un homme surnommé le «taureau» en raison de sa taille et de son volume incroyables. Le général Nelson, ou le Taureau, n'a pas été impressionné par le récit de Davis des dispositions de troupes à Louisville, devenant enragé, et a finalement expulsé Davis de sa position.

équipage de victoire hms
Le général de division William «Bull» Nelson
Le général de division William «Bull» Nelson

"Va-t'en chiot chiot, je ne veux rien avoir à faire avec toi!" gronda le Bull quand Davis s'approcha de lui une semaine plus tard avec une demande d'excuses à Galt House, que Nelson utilisa comme poste de commandement.

Jefferson C. Davis
Jefferson C. Davis

Davis a essayé de réprimer sa colère face à cette insulte et a même réussi à retourner dans sa chambre sans autre incident. Cependant, le répit fut bref. Il est apparu peu de temps après avec un pistolet et a tiré sur le général Nelson dans la poitrine. Nelson est mort une demi-heure plus tard.

Davis a échappé à la conviction par la peau de ses dents en raison du besoin d'officiers expérimentés pendant la guerre. Il a fini par servir dans l'armée pour le reste de sa vie.

Représentation fantaisiste du général William «Bull» Nelson abattu par son confrère général de l'Union Jefferson C. Davis à la Galt House de Louisville, Kentucky, le 27 septembre 1862
Représentation fantaisiste du général William «Bull» Nelson abattu par son confrère général de l'Union Jefferson C. Davis à la Galt House de Louisville, Kentucky, le 27 septembre 1862

Lisez une autre histoire de nous: Heroes of America: The Civil War Within the Confederacy

L'autre Jefferson Davis n'a pas eu autant de chance. Il a été accusé de trahison pour son rôle pendant la guerre civile américaine et a passé deux ans en prison.

À sa libération, il a écrit le livre La montée et la chute du gouvernement confédéré et a concentré son attention sur la réconciliation en disant aux Sudistes d'être fidèles à l'Union. Le Sud post-ventre le considérait comme un héros et de nombreuses statues de la région témoignent de sa célébrité.