Ulfberht, épée Viking mystérieuse fabriquée avec une technologie qui n'existait pas encore pendant 800 ans

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Ulfberht: épées uniques avec l'inscription + VLFBERHT + sur la lame, datées entre les 9e et 11e siècles. À l’époque viking, le privilège de posséder une telle épée appartenait exclusivement à l’élite, car la force inégalée d’une épée Ulfberht ne pouvait être obtenue qu’à un coût élevé. La netteté et la durabilité de la lame ont permis de couper à travers l'os ou une arme de moindre qualité d'un seul coup.

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La technologie pour fabriquer de telles épées avait des centaines d'années d'avance sur son temps. Le caractère unique de l'Ulfberht était l'utilisation d'acier à creuset à haute teneur en carbone, jusqu'à 1,2%.

De l'acier creusé a été produit en Inde, au Sri Lanka à partir d'environ 300 avant JC, puis en Ouzbékistan, au Turkménistan et dans d'autres régions d'Asie centrale. Les scientifiques analysant l'acier ont conclu que les épées authentiques Ulfberht provenaient de l'Inde.

Spatha, une épée Ulfberht, du Rhin à Mannheim, 1e moitié du 9e siècle, exposée au Germanisches Nationalmuseum, Nuremberg.Photo: Torana CC BY-SA 3.0
Spatha, une épée Ulfberht, du Rhin à Mannheim, 1e moitié du 9e siècle, exposée au Germanisches Nationalmuseum, Nuremberg.Photo: Torana CC BY-SA 3.0

Avant la découverte des Ulfberhts, on croyait que la technologie de durcissement du métal dans une telle mesure était née pendant la révolution industrielle. Pour ce faire, il est nécessaire de chauffer le métal à une température de 1600 ° C. Cela indique que les créateurs d'Ulfberhts avaient environ 800 ans d'avance sur la révolution industrielle avec leurs méthodes de chauffage du métal pour fabriquer les épées.

L'inscription sur l'épée est située dans le tiers supérieur de la vallée de l'épée, et mesure généralement environ 4,7 à 5,5 pouces de long.

Les poignées des épées Ulfberht différaient dans leurs contours, mais dans la plupart des cas, elles étaient ornées dans un style géométrique ethnique neutre, comme avec des bandes alternées de laiton et de cuivre rouge, complétées par de l'argent. Ces rayures colorées brillaient, donnant à l'épée un aspect chatoyant et précieux.

Quatre épées Ulfberht trouvées en Norvège (dessins de Lorange 1889)
Quatre épées Ulfberht trouvées en Norvège (dessins de Lorange 1889)

Lorange (1889) Tableau II, épées Ulfberht du musée de Bergen.
Lorange (1889) Tableau II, épées Ulfberht du musée de Bergen.

Lorange (1889) Tableau III, épées de l'ère viking trouvées en Norvège (principalement au musée de Bergen).
Lorange (1889) Tableau III, épées de l'ère viking trouvées en Norvège (principalement au musée de Bergen).

La fabrication de ce type d'épée nécessitait une division du travail, les maîtres et leurs assistants travaillant au même endroit. Chaque étape de la préparation du métal a nécessité de grandes compétences et a été réalisée par un individu. À cela, il faut ajouter le travail délicat des poignées ornées de bijoux et l'inscription.

On ne sait pas encore qui ou quoi était «Ulfberht», ni pourquoi ce nom est inscrit sur beaucoup de ces épées. Une épée trouvée en Allemagne de l'Est a une combinaison de la signature Vlfberht avec l'inscription latine «dans les noms de domaine»(+ IINIOMINEDMN).

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L'une des trois épées Ulfberht trouvées sur le territoire des Bulgares de la Volga. Sa poignée (classée Petersen type T-2) est ornée de trois rangées de trous ronds incrustés de fil d'argent torsadé. Photo: Dbachmann CC BY-SA 4.0
L'une des trois épées Ulfberht trouvées sur le territoire des Bulgares de la Volga. Sa poignée (classée Petersen type T-2) est ornée de trois rangées de trous ronds incrustés de fil d'argent torsadé. Photo: Dbachmann CC BY-SA 4.0

Les premières découvertes d'épées d'Ulfberht sont datées de 850 après JC, et à l'heure actuelle 171 épées ont été trouvées. Il y en a beaucoup avec un schéma inhabituel, ce qui indique indirectement l'exportation de lames vers d'autres pays. De nombreuses épées Ulfberht ont été trouvées en acier bon marché. C'est probablement parce que les Ulfberhts étaient très demandés et que les soldats voulaient les acheter à bon marché.

C'est en Norvège et en Finlande que l'on trouve le plus grand nombre de ces épées, avec 25 épées trouvées dans chaque pays. 20 autres épées ont été trouvées sur le territoire de l'Ukraine et de la Russie. En tout, la plupart des Ulfberhts ont été trouvés dans le nord de l'Europe. Dans ces régions, les rites funéraires païens impliquaient que l'épée soit enterrée avec son propriétaire.

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Rosenheim (Haute-Bavière). Centre d'exposition de Lokschuppen - «Vikings!» exposition (2016) - Épée Ulfberht (Xe siècle) de Schwedt (Allemagne) - Musée de la préhistoire et de la petite histoire de Berlin.Photo: Wolfgang Sauber CC BY-SA 4.0
Rosenheim (Haute-Bavière). Centre d'exposition de Lokschuppen - «Vikings!» exposition (2016) - Épée Ulfberht (Xe siècle) de Schwedt (Allemagne) - Musée de la préhistoire et de la petite histoire de Berlin.Photo: Wolfgang Sauber CC BY-SA 4.0

Il existe des théories alternatives sur l'origine de l'épée. La première est que la région d'origine est l'Austrasie. Cependant, en raison de la forme du nom «Ulfberht», d'autres supposent que l'épée est d'origine franque et que les épées ont été vendues dans toute l'Europe jusqu'à la Volga Bulgarie.

Robert Lehmann, chimiste à l'Institut de chimie inorganique de l'Université de Hanovre, a déclaré au journal allemandJournal Southgermanque le matériau à partir duquel l'épée a été fabriquée n'était certainement pas fourni par l'Est. Il a mené une étude sur une épée Ulfberht trouvée en 2012 dans le gravier de la rivière Weser en Basse-Saxe, au nord-ouest de l'Allemagne.

Épée, lance. Gnezdovo, région de Smolensk. Deuxième trimestre de 10 c.
Épée, lance. Gnezdovo, région de Smolensk. Deuxième trimestre de 10 c.

Selon Lehmann, l'épée contenait une grande quantité de manganèse, ce qui réfute la version sur les matières premières forgées en Orient. Garda a été fabriqué à partir de fer à haute teneur en arsenic, ce qui indique qu'il s'agit d'une caractéristique européenne. Le manche de l'épée était recouvert d'une couche de plomb et d'étain.

Lehmann a déterminé que le plomb était extrait dans la région de Taunus au nord de Francfort. Une théorie est que l'épée a été forgée juste à côté de l'endroit où ses matières premières ont été extraites. Au Moyen Âge, les monastères de la région de Taunus ont participé à la fabrication d'armes.

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Épée Ulfberht de la 1ère moitié du 9ème siècle, exposée au Germanisches Nationalmuseum, Nuremberg.Photo: Torana CC BY-SA 3.0
Épée Ulfberht de la 1ère moitié du 9ème siècle, exposée au Germanisches Nationalmuseum, Nuremberg.Photo: Torana CC BY-SA 3.0

Suite à ces informations, les scientifiques ont décidé d'étudier les archives de ces monastères pour voir s'ils pouvaient trouver une mention du nom Ulfberht. Cependant, ils n'ont pu trouver aucune information à ce sujet dans les archives, donc le secret du nom de l'épée n'est toujours pas résolu.