Tsar Bomba: la plus grande explosion de l'histoire humaine

Des cratères parsèment les terrains d'essai russes. Le CTBTO CC BY 2.0 officiel
Des cratères parsèment les terrains d'essai russes. Le CTBTO CC BY 2.0 officiel
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Le fait que le monde ait besoin de la menace d'une guerre nucléaire pour maintenir un semblant de paix est une réalité contradictoire que la plupart des gens en sont venus à accepter.

Lorsque l'Amérique a largué les bombes sur Nagasaki et Hiroshima au Japon à la fin de la Seconde Guerre mondiale, il a semblé brièvement que le monde avait compris que ces armes ne conduisaient qu'à une destruction incalculable d'une manière dont l'humanité pourrait ne jamais s'en remettre.

Mais peu de temps après, d'autres nations se sont précipitées dans la course au nucléaire en développant leurs propres bombes dans le but d'en construire encore plus puissantes que celles larguées sur le Japon.

La Russie est un pays qui est et a été pendant des décennies un rival acharné des États-Unis à bien des égards, mais en particulier dans le domaine de la technologie militaire.

Champignon de la bombe atomique sur Hiroshima et Nagasaki.1945
Champignon de la bombe atomique sur Hiroshima et Nagasaki.1945

La légende politique veut que Nikita Khrouchtchev, en 1960, ait utilisé l'expression «la mère de Kuzma», lors d'un discours à l'Assemblée générale des Nations Unies (ONU) sur les armes nucléaires. C'est une expression d'argot qui signifie, en gros, "Nous allons vous montrer."

En effet, les Soviétiques avaient un argument clair à faire, visant spécifiquement les États-Unis. En 1961, il a tenu sa promesse.

Lorsque la Russie a testé sa première bombe nucléaire massive, connue sous le nom de «Tsar Bomba», «Big Ivan», «Mère de Kuzma» ou «Joe III» (par la CIA), elle était encore appelée l'URSS. La bombe a été testée le 31 octobre 1961, au cap de l'île de Severny. Sa force était environ 1 500 fois celle des deux bombes larguées sur le Japon.

raids de bombardement de la seconde guerre mondiale
Maquette du «Tsar Bomba» au musée de la bombe atomique de Sarov.Photo: Croquant CC BY-SA 3.0
Maquette du «Tsar Bomba» au musée de la bombe atomique de Sarov.Photo: Croquant CC BY-SA 3.0

Le Tsar Bomba est le seul de sa taille et de sa force - 50 mégatonnes de TNT - à avoir explosé. Il y avait un énorme «nuage de champignons» (comme le sous-produit d'une bombe nucléaire est connu) qui, selon certains experts, aurait été visible à 64 kilomètres.

L'explosion aurait brisé des fenêtres en verre en Finlande, à plus de 500 miles (plus de 804 kilomètres) de son site de détonation. Il a tout gâché dans un rayon allant jusqu'à 48 kilomètres.

Site de la détonation.Photo: Audriusa CC BY-SA 3.0
Site de la détonation.Photo: Audriusa CC BY-SA 3.0

Un problème auquel les Russes étaient confrontés - en plus du potentiel de dégâts massifs - était de savoir comment livrer et faire exploser une bombe si énorme. Il pesait environ 60 000 livres (plus de 27 000 kilogrammes), mesurait 26 pieds (près de huit mètres) de long et environ sept pieds (deux mètres) de large à un moment donné.

Comment un jet «standard» pourrait-il le faire voler en place, puis se mettre hors de portée? Et plus important encore, comment les pilotes qui ont piloté cet avion en sortiraient-ils vivants?

La réponse était qu'ils ne le feraient pas, du moins pas définitivement. L'avion utilisé devait être une conception unique en son genre pour gérer le Tsar Bomba.

Les Russes ont donc modifié un TU 95 en enlevant ses portes anti-bombes et ses réservoirs de carburant. Les pilotes et l'équipage ont eu 50% de chances de survivre à la livraison et au test.

Un ours russe Tu-95 «H»
Un ours russe Tu-95 «H»

Les ingénieurs ont également attaché un parachute à la bombe pour ralentir la vitesse à laquelle elle est tombée. Cette caractéristique a donné à l'avion le temps d'échapper aux pires effets de l'explosion, mais néanmoins l'avion est tombé à environ 3 000 pieds (plus de 914 mètres) lorsque la bombe a explosé.

Le pilote et l'équipage se sont éloignés d'environ 26 milles (près de 42 milles) avant le départ du tsar Bomba.

Il a explosé «en l'air» plutôt que lors d'un impact avec le sol, pour aider à atténuer ses effets. La zone était, bien sûr, géographiquement stérile. Mais malgré de telles précautions, elle a eu un effet profond sur la terre sur laquelle elle a explosé, au nord du cercle polaire.

Essai nucléaire de Castle Romeo (rendement 11 Mt) sur l'atoll de Bikini. Il s'agissait du premier essai nucléaire effectué sur une barge. La barge était située dans le cratère du château Bravo.
Essai nucléaire de Castle Romeo (rendement 11 Mt) sur l'atoll de Bikini. Il s'agissait du premier essai nucléaire effectué sur une barge. La barge était située dans le cratère du château Bravo.

Aucun blessé ou décès n'a été signalé dans les médias occidentaux. Cela aurait pu être bien pire.

La bombe était capable d'exploser avec une capacité de 100 mégatonnes, mais les responsables savaient que les résultats étaient complètement imprévisibles et les pilotes n'auraient pas survécu. Ils ont donc opté pour la version «plus petite».

Des enveloppes ont été fabriquées pour plusieurs de ces bombes et sont exposées dans deux musées en Russie: le Musée russe des armes nucléaires près de Sarov et l'Institut panrusse de recherche en physique technique à Snezhinsk.

Boîtier de bombe thermonucléaire Mark 41 au National Museum of the United States Air Force.
Boîtier de bombe thermonucléaire Mark 41 au National Museum of the United States Air Force.

L'enveloppe d'une bombe thermonucléaire B-41.
L'enveloppe d'une bombe thermonucléaire B-41.

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La Russie a obtenu ce dont Khrouchtchev s'est vanté auprès de l'ONU ce jour-là il y a près de 60 ans. Le fait que les dirigeants politiques et militaires du monde entier aient choisi de ne pas tester une autre bombe, ou une bombe encore plus grosse, est quelque chose dont nous sommes reconnaissants.

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