L'histoire de la grande semaine: le plan pour paralyser la Luftwaffe, certains disent que c'était un gaspillage d'hommes et de machines

Avro Lancasters du No 50 Squadron, Royal Air Force (No 5 Group).
Avro Lancasters du No 50 Squadron, Royal Air Force (No 5 Group).

En 1944, les forces aériennes stratégiques des États-Unis ont décidé de faire quelque chose au sujet de la Luftwaffe allemande. Ce qu'ils ont fait est devenu connu sous le nom de Big Week; officiellement Operation Argument.

Un certain nombre de missions devaient être lancées contre l'Allemagne dans le but d'amener leur force aérienne dans une bataille dans laquelle elles seraient définitivement battues. Avant de pouvoir l'être, ils devaient être attirés dans le ciel.

Le plan était d'attaquer la construction aéronautique allemande. Le processus de réflexion était qu'une fois la Luftwaffe écrasée, les Alliés auraient la supériorité aérienne, ouvrant la voie à l'invasion de l'Europe.

L'Amérique était assistée par le Royal Air Force Bomber Command, qui a bombardé les mêmes cibles la nuit. Le RAF Fighter Command a fourni une escorte aux formations de bombardiers des États-Unis.

Cependant, les États-Unis 8th L'Air Force pensait que ses bombardiers pouvaient se défendre contre les attaques des chasseurs allemands. À condition qu'ils volent en formations serrées, leur armement leur donnerait une puissance de feu se chevauchant.

Deux exemples ont prouvé que ce n'était pas le cas.

Les missions Schweinfurt-Ratisbonne ont été la goutte d'eau des commandants. La Luftwaffe a adapté ses chasseurs avec une paire de roquettes non guidées de gros calibre qui fonctionnaient parfaitement pour briser les grandes formations américaines et pouvaient être tirées hors de portée des mitrailleuses. En août 1943, lors d'un raid sur des usines de roulements à billes à Schweinfurt et des usines d'avions à Ratisbonne, sur 230 avions américains, 60 ont été détruits et 87 ont dû être mis au rebut en raison de dommages irréparables. Bien que les Allemands aient perdu 27 chasseurs, ce nombre est dérisoire par rapport aux pertes américaines.

Partie d'un flux de bombardiers B-17 Flying Fortress de 1000 navires pendant la Seconde Guerre mondiale.
Partie d'un flux de bombardiers B-17 Flying Fortress de 1000 navires pendant la Seconde Guerre mondiale.

Le deuxième raid sur Schweinfurt en octobre 1943 est devenu connu sous le nom de Jeudi noir car 60 avions ont été perdus et 17 ont été endommagés irréparables. En conséquence, les missions de jour au-dessus de l'Allemagne ont été annulées tandis que les Américains ont reconstruit leurs forces brisées.

Au printemps 1944, les Américains avaient un avantage de chasseur dans le P-51 Mustang, et ils planifièrent à nouveau des missions qui nécessiteraient une réponse allemande.

P-51 Mustangs du 375th Fighter Squadron, Huitième Air Force mi-1944.
P-51 Mustangs du 375th Fighter Squadron, Huitième Air Force mi-1944.

Le plan obligeait les forces américaines à effectuer un nombre énorme de missions contre des usines de fabrication dans toute l'Allemagne. En moins d'une semaine, les bombardiers de la Huitième Air Force ont entrepris 3000 sorties depuis leur base en Angleterre tandis que la Quinzième Air Force a volé environ 500 depuis l'Italie - larguant environ 10000 bombes.

Bien que les pertes américaines aient semblé élevées au départ, le nombre réel était inférieur à celui des raids ratés de Schweinfurt. Le huitième a perdu 97 B-17, 40 B-24 et 20 mis au rebut. La force opérationnelle est passée de 75% au début de l'opération à 54% à la fin. La force des combattants est passée de 72% à 65%. Les chiffres étaient moindres pour le Quinzième, qui a perdu un peu moins de 15% de son nombre de bombardiers alors que la RAF avait 131 bombardiers en flammes.

Une unité qui a particulièrement bien fonctionné était le 392nd Bombardment Group (H). Ils ont envoyé 32 avions B-24 pour cibler une usine d'aéronefs et de composants à Gotha, et il n'a pas fallu longtemps avant qu'ils ne soient attaqués le long de la côte néerlandaise.

Un combat aérien de deux heures et demie s'est ensuivi au cours duquel 150 chasseurs allemands composés de FW 190, ME 110, ME 210 et JU 88 ont perturbé le Groupe avec des tirs de canons et de roquettes. Incroyablement, ils ont également tenté de faire tomber les Américains par des bombardements aériens et par câble.

L'attaque soutenue n'a pas réussi à arrêter le bombardement, mais comme le 392nd s'approchait de leur zone cible, les unités de l'escadre de combat de tête ont divergé sur une route différente. Le Groupe devait alors choisir de suivre le cours inconnu pour maintenir sa formation ou de continuer vers son objectif. Le groupe a choisi ce dernier, s'est frayé un chemin à travers d'épaisses défenses anti-flak et a largué ses bombes avec une précision incroyable, détruisant pratiquement sa cible.

Cologne en 1945, bien qu'elle ait été touchée des dizaines de fois par les bombes alliées, la cathédrale de Cologne a survécu à la guerre
Cologne en 1945, bien qu'elle ait été touchée des dizaines de fois par les bombes alliées, la cathédrale de Cologne a survécu à la guerre

Sept avions ont été abattus par les forces allemandes tandis que 13 ont subi des dommages de combat. En réponse, les bombardiers ont abattu 16 avions de la Luftwaffe, un autre étant probablement détruit et cinq endommagés.

Les conséquences de la Grande Semaine ont considérablement renforcé la confiance des équipes de bombardement américaines. Les Alliés ont changé leurs tactiques d'escorte de chasseurs leur permettant de voler devant les formations de bombardiers et de «balayer» les airs à la recherche d'avions ennemis.

Cette tactique s'est avérée très efficace car elle a profité de la manœuvrabilité limitée des FW 190 lourdement armés, qui avaient auparavant été efficaces pour abattre des formations compactes d'avions américains.