La lueur des anges à la bataille de Silo

 © Russell Cobb Photographie
© Russell Cobb Photographie

À la tombée de la nuit, ils ont vu que leurs blessures semblaient briller dans le noir

Les blessures qui brillent dans le noir peuvent sembler sortir de la science-fiction, mais c'est exactement ce qui a été vu après la bataille de Shiloh pendant la guerre civile.

Non seulement les soldats ont expérimenté ce phénomène étrange, mais il semblait aussi que ceux dont les blessures montraient cette étrange lumière étaient plus susceptibles de survivre. Pour une raison quelconque, cela semblait aider leurs blessures à mieux guérir.

En raison de l'étrange lumière rougeoyante et du fait qu'elle semblait fournir une sorte de protection inexpliquée, on lui a donné le surnom de «Angels’ Glow ».

La bataille de Silo
La bataille de Silo

À l'époque, ni les soldats blessés ni les médecins qui les soignaient ne comprenaient pourquoi cela se passait et pendant longtemps, c'était l'un des mystères de la guerre civile. Il y avait bien sûr une explication scientifique, mais il a fallu près de 140 ans et le travail de deux étudiants en sciences du secondaire pour découvrir pourquoi.

La bataille de Silo

Au début d'avril 1862, la bataille de Shiloh a eu lieu dans le sud-ouest du Tennessee. Ce fut une bataille brutale avec de lourdes pertes des deux côtés, qui a fait 3 000 morts et 16 000 autres blessés.

Outre les nombreux morts sur le champ de bataille, beaucoup d'autres mourraient peu après des suites de leurs blessures.

Campagne de Shilo (1862)
Campagne de Shilo (1862)

Les médecins ont eu du mal à faire de leur mieux pour soigner les blessés, mais dans les circonstances, ils ne pouvaient souvent pas faire grand-chose. La principale cause de décès n'était pas la blessure elle-même, mais l'infection qui pouvait si facilement s'installer lorsque les soldats se remettaient dans des champs boueux et des stations de traitement de fortune.

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Le champ de bataille pluvieux et boueux a créé le lieu idéal pour la propagation de l'infection. Et en plus du manque de ressources, les connaissances médicales de l'époque manquaient d'une réelle compréhension de la nature de l'infection ou de la façon de la traiter.

Les officiers de l'Union du 93e Régiment d'infanterie volontaire de New York Crédit photo
Les officiers de l'Union du 93e Régiment d'infanterie volontaire de New York Crédit photo

Blessures éclatantes

Mais alors que les blessés attendaient d'être transférés pour traitement, ils ont commencé à remarquer quelque chose de très étrange. À la tombée de la nuit, ils virent que leurs blessures semblaient briller dans le noir, dégageant une douce luminescence.

Bien que cela puisse avoir été effrayant, il n'y avait pas lieu d'avoir peur. Les médecins qui soignaient les blessés ont été surpris quand ils ont vu cela se produire. Ils ont également remarqué que les hommes dont les blessures brillaient semblaient avoir un meilleur taux de guérison que les autres. Tout ce qui causait la lumière rougeoyante semblait protéger les soldats de la mort, ce qui lui a valu le surnom de «Angels’ Glow ».

Des soldats blessés à l'hôpital.
Des soldats blessés à l'hôpital.

Une découverte fortuite

Avance rapide jusqu'en 2001. Bill Martin, un lycéen de 17 ans, s'était toujours intéressé aux sciences. Sa mère était bactériologiste et il aimait entendre parler de son travail. A cette époque, elle étudiait les bactéries luminescentes et avait parlé à son fils de son travail.

La même année, la famille de Bill a fait un voyage pour visiter le site de la bataille de Silo. Lors de cette visite, Bill a tout lu sur la lueur des anges et il a immédiatement commencé à établir une connexion. Il a demandé à sa mère si elle pensait que les bactéries lumineuses qu’elle étudiait auraient pu être la cause de la lueur des anges.

La mère de Bill a convenu que sa théorie était plausible et lui a suggéré de mener une expérience pour la tester. Bill a demandé l'aide de son ami Jon Curtis, alors âgé de 18 ans, qui était également un passionné de science. Ils ont commencé à faire des expériences pour savoir si la théorie de Bill était correcte.

La science derrière tout cela

Bill et Jon ont d'abord étudié les conditions sur le champ de bataille au moment de la bataille de Shilo. Ils ont constaté que les champs froids, humides et boueux auraient créé les conditions idéales pour Photorhabdus luminescens (P. luminescens) à prospérer.

Stock photo de bactéries
Stock photo de bactéries

le P. luminescens est une bactérie lumineuse qui vit dans un ver parasite appelé nématode. Lorsque le nématode se nourrit de son hôte, il vomit et, ce faisant, projette certaines des bactéries incandescentes vivant dans son tube digestif.

Cette partie avait donc du sens, mais un problème subsistait: le nématode ne vit normalement pas dans le corps humain car l'environnement est trop chaud. Cependant, au moment de la bataille, le temps était assez frais et avait été exceptionnellement pluvieux. Selon certaines informations, des soldats blessés auraient été laissés pendant des heures, voire des jours, dans la boue froide et humide.

Dans ces conditions, il est très probable qu'une hypothermie s'installe, entraînant une baisse de la température corporelle. Cela, combiné à la lumière rougeoyante apparaissant le soir alors que les températures extérieures chutaient également, confirmerait leur théorie. La combinaison de conditions boueuses humides a permis au nématode de se développer et a donc également fait des soldats blessés un hôte approprié pour le parasite.

Soldats blessés pendant la guerre civile américaine
Soldats blessés pendant la guerre civile américaine

Protection contre l'infection

Alors maintenant, Bill et Jon avaient expliqué la présence de la bactérie dans un endroit où vous ne vous attendriez normalement pas à la trouver - le corps humain. Ensuite, ils voulaient savoir pourquoi les soldats aux blessures incandescentes avaient de meilleurs taux de survie. Ils ont deviné que peut-être P. luminescens les bactéries avaient une sorte de propriétés médicinales.

Corps d'ambulance. Méthode de retrait des blessés du terrain.
Corps d'ambulance. Méthode de retrait des blessés du terrain.

Ils ont découvert que le P. luminescens n'était pas une bactérie nocive. En fait, cela tuerait certaines des autres bactéries qui normalement provoqueraient l'infection des plaies et les empêcheraient de guérir. Ces bactéries fonctionnaient donc à peu près de la même manière que nos antibiotiques modernes.

C'est quelque chose que les médecins de l'époque n'auraient pas pu comprendre car ils n'avaient pas encore compris le potentiel médical des bactéries, qui est à la base des antibiotiques et n'a été découvert qu'en 1928, lorsque Alexander Fleming a développé la pénicilline. Si les médecins de l'époque avaient compris le processus, ils auraient pu essayer d'inoculer les autres soldats avec le P. luminescens les bactéries.

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Grâce à leurs efforts, Bill et Jon ont eu la chance de présenter leurs découvertes lors d'un salon international des sciences et de l'ingénierie à San Jose, Californie en mai 2001. Là, ils ont remporté le premier prix pour leurs recherches sur les découvertes.

Jusqu'à ce que cela soit découvert, certains historiens pensaient que les histoires des blessures incandescentes étaient des mythes, mais la logique des découvertes des jeunes scientifiques rend ces histoires beaucoup plus crédibles.