Le mystère des armes et armures médiévales - Où tout cela est-il allé?

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La trouvaille fantastique

La bataille de Visby en 1361 n'a pas été une bataille particulièrement importante dans l'histoire. Une armée de Danois dirigée par leur roi, Valdemar IV, a envahi l'île de Gotland en Suède pour son emplacement stratégique au sein de la mer Baltique.

Ils seraient accueillis par une armée de paysans, beaucoup étant trop jeunes ou trop vieux pour la bataille. Cette force de villageois désespérés tentant de sauver leur maison serait abattue hors des murs de la ville.

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Ce triste conflit serait resté largement oublié par le monde si le Dr Oscar Wennersten n'avait pas mis au jour une fosse commune sur le site en 1905. Après une série de fouilles qui durèrent jusqu'en 1928, les archéologues découvriraient les restes de 1 185 personnes dans plusieurs autres sinistres tombes.

Reconstitution de l'entrée du roi Valdemar à Visby
Reconstitution de l'entrée du roi Valdemar à Visby

La découverte était exceptionnelle; ce fut la première étude scientifique et fouille d'une fosse commune, une scène morbide qui contenait en elle une impressionnante collection d'armes et d'armures médiévales.

Une grande partie de l'équipement vieux de près de 700 ans est restée enroulée autour des os de leurs anciens propriétaires, des coiffes de cotte de mailles enveloppant toujours les crânes des guerriers tombés. Mais c'était extrêmement inhabituel. Les armes et armures médiévales de cette qualité et de cette quantité ne sont pas faciles à trouver.

Pour une époque marquée par ses batailles brutales et sa guerre constante, pourquoi est-il si difficile de trouver les reliques d'une histoire aussi sanglante? Il n'y a pas de réponse définitive, pas de documents qui montrent le sort des outils maniés et portés par les guerriers médiévaux. Des indices peuvent cependant être trouvés dans l'ingéniosité, la tradition et la praticité humaines.

le mur de la ville de Visby, près de la porte nord.
le mur de la ville de Visby, près de la porte nord.

La survie des épées

Dans de bonnes conditions, une épée peut être bien conservée dans les sédiments d'un lac ou d'un lit de rivière, et le processus biochimique qui se produit dans une tourbière peut préserver les métaux et même les tissus humains.

La plupart des choses trouvées dans ces environnements sont d'une époque antérieure, ce qui suggère que le dépôt d'objets à ces endroits était basé sur des traditions religieuses antérieures au christianisme.

Récemment, une épée du 14ème siècle a été retrouvée accidentellement dans une tourbière, mais les circonstances qui ont conduit à laisser la lame là-bas semblent être plus un produit de tragédie que de cérémonie.

Les cultures païennes placaient souvent leurs morts, en particulier ceux des classes guerrières et noblesse, dans les tombes et les tombes après la crémation. L'idée que les morts voyagent dans un autre monde était importante, et les traditions d'enterrements rituels étaient censées refléter cela.

Ces voyageurs auraient besoin de leur équipement pour le voyage et de ce qui pourrait subsister, de sorte que l'enterrement des armes, des armures et des jetons de prestige serait placé à côté du corps. Le manque d'humidité dans ces environnements garderait ces choses bien préservées, rendant leurs trouvailles beaucoup plus fréquentes.

Le célèbre casque Sutton Hoo n'était que l'un des objets incroyables trouvés dans un tumulus en Angleterre qui comprenait un navire Viking à grande échelle, des boucliers et des bijoux.
Le célèbre casque Sutton Hoo n'était que l'un des objets incroyables trouvés dans un tumulus en Angleterre qui comprenait un navire Viking à grande échelle, des boucliers et des bijoux.

Parallèlement à la tradition d'enterrer des armes et des armures avec les morts, les rituels païens étaient souvent exécutés avec des offrandes votives. De nombreuses armes ont été trouvées sur les lits des rivières et dans les tourbières. Alors que certains pourraient être le résultat de batailles menées près de ces eaux, la plupart sont supposés faire partie de cette tradition - celle de jeter ces objets de valeur.

Parfois, les lames sont tordues ou délibérément endommagées, signe d'une destruction rituelle.

Des artefacts de l'âge du bronze et du fer, y compris des boucliers, des casques et des épées, ont été trouvés éparpillés sur les terres d'Europe, et l'âge viking a fourni certains des meilleurs exemples d'armes de fer et d'acier jamais trouvés.

Petite recréation du bouclier Viking.
Petite recréation du bouclier Viking.

On supposerait que le Moyen Âge aurait dû produire davantage de ces découvertes, étant d'une date plus proche de la nôtre et marquée par des niveaux plus élevés d'organisation et de technologie. Mais à mesure que l'Europe commençait à évoluer culturellement vers le christianisme, ce qui était considéré comme important commença également à changer.

Cette attitude a marqué le début d'une transition des traditions païennes aux traditions chrétiennes, un indice qui nous aide à examiner le sort des artefacts médiévaux de la guerre.

Le bouclier de Battersea a été trouvé dans la Tamise, en Angleterre, en 1857. On pense qu'il s'agit d'une offrande votive et qu'il est daté de 350 à 50 av.
Le bouclier de Battersea a été trouvé dans la Tamise, en Angleterre, en 1857. On pense qu'il s'agit d'une offrande votive et qu'il est daté de 350 à 50 av.

Deux épées ont été trouvées dans la rivière Witham en Angleterre. Un, une épée de style Viking datée du 10th siècle, contient une inscription sur la lame: + LEUTLRIT.

L'autre est de conception médiévale, forgée à la fin du 13th ou au début du 14th siècle, mais il porte une inscription similaire et encore plus étrange: + NDXOXCHWDRGHDXORVI +.

Ces lettres sont restées un mystère depuis leur découverte en 1825, mais le modèle similaire d'inscription et de localisation pourrait suggérer la poursuite d'une ancienne pratique ancrée dans le passé celtique et anglo-saxon de la Grande-Bretagne.

La signification religieuse est impliquée par les croix flanquant l'écriture inhabituelle, et bien que le moulage des lames dans les plans d'eau ait pu être oublié ou condamné, les inscriptions religieuses continueraient d'être pratiquées au Moyen Âge. Pour les forgerons de haute qualité, cela aurait souvent fait partie du travail.

La mystérieuse épée médiévale trouvée dans la rivière Witham, en Angleterre. Crédit photo: British Museum.
La mystérieuse épée médiévale trouvée dans la rivière Witham, en Angleterre. Crédit photo: British Museum.

Chevaliers, Paysans, et Soldats

Bien que les armes continueraient d'être des symboles de statut, leur pertinence serait perçue de manière plus pratique et faisant autorité. Enterrer une bonne épée et une armure bien faite avec leur propriétaire décédé n'avait aucun sens. La perte d'un tel équipement de qualité ne valait tout simplement pas le coût des anciennes traditions.

Il y avait un besoin pour ces choses étant donné le niveau de guerre mené pendant la période médiévale, et l'épée d'un chevalier déchu pouvait être aiguisée et placée entre les mains d'un autre guerrier plutôt que d'être enterrée avec lui et perdue à jamais.

La fabrication de l'acier à tous les niveaux était un travail laborieux. Les soldats, les chevaliers et les paysans devaient apporter la plupart de leur propre équipement, de sorte que les hommes d'armes ordinaires portaient souvent des armures en cuir ou en tissu, parfois rivetées de bandes d'acier ou de fer pour une protection supplémentaire.

Reconstitution médiévale. Photo: Wojsyl / CC BY-SA 3.0
Reconstitution médiévale. Photo: Wojsyl / CC BY-SA 3.0

Les armes de culture réutilisées pour la guerre pourraient être apportées par des paysans enrôlés, ainsi que des crochets et des arcs modifiés réutilisés pour la guerre. C'était une forme de soldat beaucoup plus abordable, apportant les outils de travail et de commerce tout en portant des matériaux d'armure moins chers et moins durables.

Choisir un plastron décent sur un ennemi ou un ami tombé en valait la peine. Les armes de qualité pourraient être réparées et affûtées, les fissures de l'armure corrigées et réparées. Le recyclage était une partie nécessaire de la vie au Moyen Âge, et peu pouvait être gaspillé.

Ces choses échangeraient des mains, qu'elles soient récupérées d'un cadavre ou transmises comme héritage.

Bien que les forges médiévales puissent rarement atteindre le niveau de chaleur requis pour la fusion de l'acier, les pièces peuvent être soudées ou retravaillées dans d'autres équipements avec une chaleur appropriée. Une faux pour couper du blé ou de l'orge avait une chance d'être fabriquée à partir d'une lame oubliée.

Armure médiévale en tissu portée par un reconstitueur appelé gambison, portée seule ou sous une plaque ou une armure de cotte de mailles.
Armure médiévale en tissu portée par un reconstitueur appelé gambison, portée seule ou sous une plaque ou une armure de cotte de mailles.

Il est irréaliste de penser qu’après une bataille, les armes et armures de guerre seraient simplement laissées pourries. Même l'épée la moins chère serait toujours d'une qualité suffisamment élevée pour maintenir un tel prix durable, précieux et mortel.

Après la bataille de Visby, on pense que le temps était trop chaud pour balayer le champ de bataille. Si la chaleur n'avait pas été aussi désagréable, les archéologues n'auraient pu trouver que des ossements.

Les armes improvisées du guerrier médiéval moyen redeviendraient des outils de l'ouvrier à la fin d'une guerre.

WW2 soldat russe

Quel que soit l'équipement professionnel restant, il aurait déjà été caché dans des armureries pour collecter la poussière, tandis que ceux jugés plus importants seraient préservés pour leur pertinence et leur valeur en tant qu'artéfacts ornementaux.

En tout état de cause, un nouveau type de guerrier nécessiterait un équipement plus moderne qui conviendrait au paysage changeant de la bataille.

Le crochet à bec, un ancien outil de la forêt, pourrait être transformé en une arme mortelle. Sur un long poteau, il était idéal pour tirer les chevaliers de leurs chevaux, et les bras de poteaux médiévaux comme la hallebarde seraient fortement influencés par cette conception.
Le crochet à bec, un ancien outil de la forêt, pourrait être transformé en une arme mortelle. Sur un long poteau, il était idéal pour tirer les chevaliers de leurs chevaux, et les bras de poteaux médiévaux comme la hallebarde seraient fortement influencés par cette conception.

Changer les temps et changer les esprits

La victoire d'Henry V à Agincourt en 1415 a été remportée par ses archers armés d'arcs longs. Le début du 14th les batailles du siècle de Bannockburn et Morgarten ont montré les capacités d'une formation organisée d'infanterie armée de piques.

Une armée anglaise à la bataille de Castillon en 1453 serait vaincue par une force française brandissant 300 canons et armes de poing, les emportant dans une grêle de boulets de canon et de coups de feu.

La guerre évoluait rapidement en raison de la prévalence croissante des armes à poudre. La charge de cavalerie des chevaliers en armure brillante était remplacée par une infanterie disciplinée avec des piques et des armes de poing.

Des mercenaires professionnels et des armées permanentes domineraient les siècles à venir, ce qui signifiait que la production en masse d'armures et d'armes était nécessaire pour équiper ces soldats plus uniformes.

Une bataille médiévale typique. Photo: Le gars qui sait tout.CC BY-SA 4.0
Une bataille médiévale typique. Photo: Le gars qui sait tout.
CC BY-SA 4.0

Les armures de fer pouvaient généralement être fabriquées suffisamment bien pour résister à une balle de mousquet dans les bonnes conditions, et les armes à poudre étaient à la fois faciles à utiliser et bon marché à produire.

La construction de qualité des armures en acier a continué comme un métier, mais la praticité des armures en plaques et en cotte de mailles pour la guerre devenait rapidement obsolète.

Progressivement, les armures sont passées de l'équipement de protection aux œuvres d'art. La plupart des expositions vierges vues dans les musées et les armureries sont rarement plus anciennes que les 15th siècle, reflétant les nouvelles attitudes d’une époque en évolution rapide.

Par le 17th siècle, la guerre était devenue une affaire organisée qui tournait autour du soldat commun alors qu'il devenait armé d'armes de plus en plus meurtrières.

Au 18th siècle, l'armure était sur le point d'être complètement supprimée, reléguée à la cavalerie pour des combats de mêlée et comme symboles de rang militaire. Maintenant, le soldat moyen était un professionnel, vêtu d'uniformes colorés et armé d'un fusil à silex et d'une baïonnette, prêt à toute occasion.

Bien que souvent appelées armures médiévales, des pièces comme celle-ci du Metropolitan Museum of Art sont des reflets de l'art plutôt que de la guerre. Ce costume est daté d'environ 1550, la période de la Renaissance.
Bien que souvent appelées armures médiévales, des pièces comme celle-ci du Metropolitan Museum of Art sont des reflets de l'art plutôt que de la guerre. Ce costume est daté d'environ 1550, la période de la Renaissance.

Coincé au milieu

«Médiéval» et «Moyen Âge» sont des surnoms inventés par le monde moderne pour décrire une époque qui était considérée comme une période intermédiaire pour la civilisation. Dans la plupart des cas, c'est faux.

Les développements culturels de cette période fascinante sont souvent négligés. Le dynamisme, la beauté et les réalisations sociales de l'époque sont souvent masqués par un monde gris et cruel tel que décrit dans les films et les émissions de télévision.

Il est cependant juste de considérer le Moyen-Âge comme une période unique dans son développement, une période de grands flux et d'innovation.

Des changements importants se sont produits au Moyen Âge. La pression sur une société plus segmentée en a fait un temps de changement continu et de guerre. Ce qui a été mené au combat était représentatif de l'époque: des solutions pratiques à des problèmes complexes qui entraînaient souvent la violence.

Nommée Joyeuse, cette épée exposée au Louvre serait celle que brandit le célèbre roi des Francs, Charlemagne. Alors que l'arme a été réparée au cours des différents siècles du Moyen Âge, la lame remonte au 10e ou 11e siècle.
Nommée Joyeuse, cette épée exposée au Louvre serait celle que brandit le célèbre roi des Francs, Charlemagne. Alors que l'arme a été réparée au cours des différents siècles du Moyen Âge, la lame remonte au 10e ou 11e siècle.

Peu à peu, le monde médiéval a progressé et le côté pratique a cédé la place à la Renaissance.

La plupart des étalages de ce qu'on a appelé les armes et armures médiévales datent pour la plupart de cette époque. Lorsque la pratique de fabriquer des armures en plaques a atteint son apogée, elle a simultanément abordé des objectifs plus artistiques et ornementaux.

Une grande partie de l'armure vue dans les collections est censée être exactement ce qu'elle semble: des démonstrations de savoir-faire exemplaire. À l'époque de l'armée moderne, ce qui restait d'armes et d'armures médiévales avait été collecté ou oublié dans les armureries et les châteaux des seigneurs et des rois.

Lisez une autre histoire de nous: les blaireaux dénichent le site funéraire du guerrier anglo-saxon médiéval

équipages de chars de la seconde guerre mondiale

Lors de la recherche de reliques de cette période, il est important de distinguer les attitudes et les capacités culturelles de l'époque.

La guerre professionnelle et organisée, comme le montre le développement des armes à poudre, a rendu les systèmes de prélèvement médiévaux obsolètes, et les armées ont maintenant besoin de la production de masse d'équipements moins chers mais plus efficaces.

Mais ce qui reste, ce qui a été trouvé et préservé, continue d'être un lien impressionnant avec cette époque tumultueuse qui captive encore l'imagination.