Sergent «Smokey» Smith VC: «Je ne prends pas de prisonniers, je suis payé pour les tuer»

Photo VC: Arghya1999 / CC BY-SA 3.0
Photo VC: Arghya1999 / CC BY-SA 3.0

Si vous demandez à un fantassin de combat, vous entendrez qu'il y a des hommes qui leur facilitent la vie en garnison et des hommes qui leur facilitent la vie au combat. Il ne faut pas beaucoup de travail de détective pour déterminer quel genre d'homme était le récipiendaire de la Croix de Victoria, Ernest Smith. De son propre aveu, Smith était un soldat grossier, insalubre et insubordonné.

Pendant son temps dans l'armée, il a été promu caporal neuf fois seulement pour se retrouver rapidement ramené au soldat à chaque fois. Mais Smith aimait un combat et il y en avait beaucoup dans l'Europe des années 40. Il était le seul soldat des Forces armées canadiennes à avoir reçu la Croix de Victoria pendant la Seconde Guerre mondiale. Mais là encore, devenir un soldat à neuf reprises a en quelque sorte intitulé les chances de cela en sa faveur.

Entrer dans le combat

Ernest Smith s'est enrôlé dans l'armée canadienne en 1940 et est devenu membre des Seaforth Highlanders of Canada. Plus tard cette année-là, Smith s'est déployé en Angleterre où il passera les 3 prochaines années à s'entraîner, à se battre, à boire, à être promu, puis à devenir soldat pour répéter à nouveau le cycle. Cependant, ce qui est devenu clair, c'est que Smith était prêt à entrer dans le combat et qu'il aurait sa chance lorsque le 1st La Division d'infanterie canadienne débarque en Sicile en 1943.

Les combats en Sicile ont été difficiles en traîneau car l'Axe n'a pas cédé du terrain facilement. Smith était membre du peloton antichar et s'est montré digne dès le début du combat. Les chars allemands surclassèrent une grande partie de ce que les Alliés avaient à offrir pendant une grande partie de la guerre et pour en retirer un, il fallait souvent que l'infanterie se rapproche des chars. Smith a été blessé à deux reprises pendant la campagne en Sicile, mais est resté dans le combat et a acquis une expérience précieuse qui le propulsera vers la grandeur future.

Gagner la Croix de Victoria

Au moment où Smith s'est engagé dans l'action qui lui octroierait la Croix de Victoria, il en avait fini avec son processus de promotion pour être réprimé. C'était comme si le meurtre des Allemands était suffisant pour satisfaire son désir ardent de se battre. Il aurait déclaré: «Je ne fais pas de prisonniers. Période. Je ne suis pas payé pour faire des prisonniers. Je suis payé pour les tuer. C'est comme ça."

Le soir du 21 octobrest, 1944, le soldat Smith et deux compagnies des Seaforth Highlanders of Canada traversent la rivière Salvo, dans le nord de l'Italie, pour sécuriser une tête de pont. On s'attendait à ce que de l'équipement lourd et des blindés traversent la rivière à l'appui, mais de fortes pluies ont transformé la rivière en un courant déchaîné alors qu'il montait jusqu'à six pieds à certains endroits. Aux premières heures du lendemain matin, la position de Smith subit un feu nourri et une contre-attaque de trois chars Panther des 26th Panzer Division avec le soutien de l'infanterie.

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Un PIAT en action sur un champ de tir en Tunisie, 19 février 1943.

Sans peur d'un combat, Smith et quelques autres ont traversé un champ ouvert pour gagner une position dans un fossé qui lui permettrait de sortir les chars Panther à courte portée. Smith était armé de l'arme antichar PIAT qui est extrêmement efficace, mais surtout à courte portée. Cependant, la position de Smith ne fut pas une surprise pour la Panther qui avançait, car elle les aspergeait de tirs de mitrailleuse à l'approche. Le collègue de Smith a été gravement blessé, mais cela n'a pas empêché Smith de se tenir debout avec le PIAT et de prendre la tête de Panther. L'infanterie est ensuite descendue à pied pour être tuée ou chassée par Smith en les aspergeant de tirs d'armes légères.

Un deuxième Panther a avancé au-delà de la portée du PIAT et a continué à contrôler le feu en combinaison avec l'infanterie. Smith a protégé son camarade blessé avec rien d'autre qu'un pistolet Tommy et a tenu l'avance en échec. Inspiré par ses actions, le reste de la société est passé à l'action et a sorti la deuxième Panther avec une gamme d'autres véhicules allemands.

Honnête jusqu'à la fin

Les actions de Smith ont été créditées d'avoir tenu la tête de pont en l'absence d'un soutien important et lui ont valu une nomination pour la plus haute distinction militaire du Commonwealth. Il a été personnellement décerné la Croix de Victoria par le roi George VI lors d'une cérémonie au palais de Buckingham en décembre 1944. Et, comme il se doit, Smith a été placé dans une cellule de prison de Rome la veille du jour où il devait être félicité afin de «le garder hors des ennuis. "

Smith allait continuer à devenir le visage de la guerre pour une grande partie du Canada malgré son esprit de racaille car tous pouvaient reconnaître l'homme qui savait quoi faire dans un combat. Après la guerre, Smith a brièvement quitté l'armée pour rejoindre en 1951. Bien qu'il ait été dévasté de manquer l'action de combat en Corée, il a continué à servir dans l'armée jusqu'à sa retraite en 1964. Smith est décédé en 2005 et a été enterré comme Héro national.

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Le corps du soldat de la Seconde Guerre mondiale et récipiendaire de la Croix de Victoria, Ernest («Smokey») Smith, a été transporté dans l'église par des membres des Seaforth Highlanders of Canada après la procession en bas de la rue Burrard, Vancouver, Canada.

Smith était un homme qui n’a pas mâché ses mots ou n’a pas agi en devenant le pire cauchemar d’un commandant de garnison. Mais dans un combat où tout était en jeu, il n'y avait pas d'autre homme que vous voudriez à côté de vous. C’est souvent le dilemme des militaires disciplinés qui passent régulièrement de garnison à guerre à tout moment.

Le soldat Smith, qui a fini par faire et conserver un grade, a été clair sur qui il était. Lorsque la plus grande guerre pour faire face à cette terre a fait rage, Smith a fait en sorte que ses hommes vivent pendant que l'ennemi mourait et il n'y a pas grand-chose d'autre que vous pourriez souhaiter d'un tel homme à une telle époque.