Une vue des plus terrifiantes: les Royal Scots Greys et la bataille de Waterloo

"L'Ecosse pour toujours!" est une peinture de 1881 de Lady Butler illustrant le début de la charge de cavalerie des Royal Scots Greys qui chargèrent aux côtés de la cavalerie lourde britannique lors de la bataille de Waterloo en 1815 pendant les guerres napoléoniennes. "
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Ponsonby a ensuite été tué et son épée a été prise, qui a ensuite été utilisée pour tuer trois soldats de son équipe de secours.

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Les Royal Scots Greys ont été formés au début du XVIIe siècle à partir de la fusion de trois régiments de Scottish Dragoons. Bien qu'ils fussent une unité de cavalerie, ils portaient des armes similaires à celles utilisées par les fantassins, notamment des mousquets à allumettes, des hallebardes et des pistolets.

L'origine du nom n'est pas claire. Certains prétendent que le nom vient des manteaux gris qui faisaient partie de leur uniforme d'origine. Cependant, il existe une autre théorie selon laquelle le nom vient de la couleur de leurs chevaux. Bien qu'une inspection en 1693 ait observé qu'ils montaient sur des chevaux gris, cela peut simplement être dû à la disponibilité de chevaux gris.

Les unités de l'armée ont été réorganisées à la suite de l'Acte d'Union de 1707 entre l'Écosse et l'Angleterre. Les Royal Scots Greys ont été renommés North British Dragoons. À ce stade, leurs manteaux gris avaient été remplacés par des manteaux de couleur écarlate. Malgré le changement de couleur et d'autres changements de nom au fil du temps, ils ont continué à être connus sous le nom de Scots Greys.

Une exposition au Regimental Museum du château d'Édimbourg. Le régiment, généralement appelé «Royal Scots Greys», s'est distingué par sa célèbre charge de cavalerie lors de la bataille de Waterloo en 1815. Photo: Kim Traynor CC BY-SA 3.0
Une exposition au Regimental Museum du château d'Édimbourg. Le régiment, généralement appelé «Royal Scots Greys», s'est distingué par sa célèbre charge de cavalerie lors de la bataille de Waterloo en 1815. Photo: Kim Traynor CC BY-SA 3.0

Les régiments étaient actifs au pays et à l'étranger. Ils ont participé à la guerre de succession d'Espagne et étaient basés en Écosse pendant la rébellion jacobite. Leur prochaine grande campagne à l'étranger fut la guerre de succession d'Autriche. Les Gris sont revenus à l'action pendant les guerres napoléoniennes et ont joué un rôle important lors de la bataille de Waterloo.

"L'Ecosse pour toujours!" est une peinture de 1881 de Lady Butler illustrant le début de la charge de cavalerie des Royal Scots Greys qui chargèrent aux côtés de la cavalerie lourde britannique lors de la bataille de Waterloo en 1815 pendant les guerres napoléoniennes.

Waterloo
Le Scots Greys a subi de nombreux changements à Waterloo. Ils ressemblaient plus à de la cavalerie conventionnelle qu'à de l'infanterie montée comme ils l'avaient été à l'origine. De plus, leur nombre avait diminué avec le temps, mais tout cela a changé quand ils ont été envoyés combattre dans les guerres napoléoniennes et ont reçu de nouvelles recrues. Au moment où ils ont rejoint les forces de Wellington contre Napoléon, le régiment comptait 946 hommes.

En juin 1815, les Gris sont envoyés à Gand et sont bientôt en route pour participer à la bataille de Quatre Bras dans la province de Wallonie, dans le sud de la Belgique. Ce fut une bataille importante qui fut une bataille préliminaire à Waterloo, la bataille la plus importante des guerres napoléoniennes.

Pourtant, après avoir parcouru plus de cinquante miles, ils n'ont pas pu participer à la bataille, et au moment de leur arrivée, les soldats français étaient retombés dans une retraite temporaire.

Bataille de Quatre Bras, dans le cadre de la campagne de Waterloo
Bataille de Quatre Bras, dans le cadre de la campagne de Waterloo

Le 18 juin 1815, les Scots Greys étaient prêts à passer à l'action pour la bataille de Waterloo sous le commandement du comte d'Uxbridge. Ils faisaient partie de la troisième ligne de troupes de Wellington sur le flanc gauche. Le régiment était à l'origine retenu comme réserve pour consolider les Brigades des ménages et des syndicats qui avaient été envoyées en avant pour combattre les armées françaises.

Les conditions étaient difficiles; les cultures ont rendu le sol inégal et la boue a encore aggravé la situation. Il n’a pas fallu longtemps pour que des renforts soient nécessaires, mais dans ces conditions, ils ne pouvaient marcher que lentement à cheval. À ce rythme, il n'y avait aucune possibilité de facturer.

Le marquis d'Anglesey à Waterloo, par Jan Willem Pieneman. Le maréchal Henry William Paget, 1er marquis d'Anglesey, (17 mai 1768-29 avril 1854), dénommé Lord Paget entre 1784 et 1812 et connu sous le nom de comte d'Uxbridge.
Le marquis d'Anglesey à Waterloo, par Jan Willem Pieneman. Le maréchal Henry William Paget, 1er marquis d'Anglesey, (17 mai 1768-29 avril 1854), dénommé Lord Paget entre 1784 et 1812 et connu sous le nom de comte d'Uxbridge.

Néanmoins, ils ont réussi à se frayer un chemin et à pénétrer au milieu de l'armée française et ont fait de nombreuses victimes parmi les troupes françaises.

L'un des moments forts de la bataille pour le régiment a été lorsque le sergent Charles Ewart a réussi à capturer la mascotte d'aigle du 45e Régiment de Ligne. Le sergent Ewart s'est frayé un chemin jusqu'à la mascotte malgré une lourde mêlée. Le sergent Ewart a donc été récompensé par une promotion au grade d'enseigne.

Un problème important de la bataille semble avoir été le grave manque d'organisation. Des tentatives ont été faites pour réorganiser les troupes britanniques mais elles n'ont pas été très fructueuses et la bataille s'est néanmoins poursuivie.

Le sergent Charles Ewart des Royal North British Dragoons défendant l'étendard du 45e régiment de ligne français contre un lanceur français lors de la bataille de Waterloo, le 18 juin 1815.
Le sergent Charles Ewart des Royal North British Dragoons défendant l'étendard du 45e régiment de ligne français contre un lanceur français lors de la bataille de Waterloo, le 18 juin 1815.

Les Scots Greys ont continué à attaquer les colonnes françaises du mieux qu'ils pouvaient dans les circonstances. Heureusement, ils ont rapidement pu augmenter leur vitesse d'un rythme de marche à un galop. L'augmentation de la vitesse leur a permis d'approcher le champ de bataille beaucoup plus efficacement, mais ils ont subi de nombreuses victimes de tirs de mousquet.

Les Gris ont reçu un coup sérieux après une attaque surprise de cuirassiers français. Peu de temps après cette attaque, le commandant du régiment, le major-général William Ponsonby, est capturé. Les membres des Gris ont tenté de le sauver mais ils ont échoué. Ponsonby a ensuite été tué et son épée a été prise, qui a ensuite été utilisée pour tuer trois soldats de son équipe de secours.

L'aigle de la 45e ligne française capturé par les Royal Scots Greys. Peinture de Stanley Berkeley illustrant la célèbre charge des Ecossais gris à Waterloo.
L'aigle de la 45e ligne française capturé par les Royal Scots Greys. Peinture de Stanley Berkeley illustrant la célèbre charge des Ecossais gris à Waterloo.

Alors que les combats se poursuivaient, les Gris n'avaient d'autre choix que de battre en retraite. Ils ont subi de lourdes pertes et pertes en vies humaines qui ont fait 104 de leurs hommes morts et 97 autres blessés. De plus, la bataille a tué 228 des 416 chevaux du régiment.

Pourtant, leur participation à la bataille n'était pas terminée, et ce qui restait du régiment fut réformé pour fournir des tirs de carabine afin d'aider leurs camarades. Lorsque la victoire finale a été déclarée, les Gris ont ensuite poursuivi l'armée française et ont poursuivi la poursuite jusqu'à ce que Napoléon soit finalement contraint de se rendre.

Bataille de Waterloo par William Sadler
Bataille de Waterloo par William Sadler

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Après Waterloo

Leur régiment est resté en Europe jusqu'en 1816 dans le cadre d'une force de maintien de la paix.

Les Gris ont conservé leur identité unique et ont continué à se battre jusqu'au 20e siècle. En 1971, ils ont formé la Royal Scots Dragoon Guard en fusionnant avec les 3rd Carabiniers.

Si vous voulez en savoir plus sur leur histoire, vous pouvez visiter le Scots Dragoon Museum dans le château d'Édimbourg.