Projet inconnu pour résoudre la crise des otages iraniens: Opération Credible Sport

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«Des temps désespérés appellent des mesures désespérées» est une phrase qui décrit le mieux l'Opération Credible Sport. Dans les situations où les solutions conventionnelles ont échoué et où l'expérience et la formation conventionnelles ne suffisent tout simplement pas, il faut recourir à des idées originales, très souvent inhabituelles. La crise des otages en Iran en 1980 était certainement une telle situation.

Crise des otages en Iran

La position actuelle des États-Unis et de l’Iran a été établie à la fin des années 70. En 1979, les relations entre les deux pays sont passées de parfaites à hostiles en quelques mois seulement.

Avant que la situation en Iran ne devienne turbulente, le pays était gouverné par le monarque soutenu par les États-Unis, Shah Mohammad Reza Pahlavi. Son règne sur l'Iran a été marqué par la terreur de sa police secrète, ou SAVAK.

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Mohammad Reza Shah Pahlavi
Mohammad Reza Shah Pahlavi

Fin 1977, le mécontentement de la population a éclaté en manifestations. Avec la montée du mécontentement, les actions contre le Shah sont devenues de plus en plus graves.

Enfin, sentant que sa sécurité était en cause, le Shah a quitté le pays pour les États-Unis en janvier 1979. Plus tard dans l'année, les Iraniens ont proclamé la République islamique sous la direction de l'ayatollah Ruhollah Khomeini.

Ayatollah Ruhollah Khomeini
Ayatollah Ruhollah Khomeini

Dès que le nouveau gouvernement a pris le contrôle, les relations avec les États-Unis ont commencé à décliner rapidement. Les Iraniens ont demandé l'extradition du Shah, afin qu'il puisse être jugé pour crimes contre son peuple. Après que le gouvernement américain ait refusé de se conformer, la capitale de l'Iran, Téhéran, a été frappée par une série de manifestations anti-américaines.

Au cours de l'une d'entre elles, le 4 novembre 1979, des manifestants se sont rassemblés à l'ambassade des États-Unis et ont pris en otage tout le contingent de 52 hommes et femmes jusqu'à l'extradition du Shah.

Crise des otages en Iran - Des étudiants iraniniens arrivent à l'ambassade des États-Unis à Téhéran
Crise des otages en Iran - Des étudiants iraniniens arrivent à l'ambassade des États-Unis à Téhéran

Opération Eagle Claw

Tous les efforts américains pour résoudre le problème par des négociations et en faisant appel à l'immunité diplomatique accordée par le droit international ont été vains. Le président américain Jimmy Carter a donc décidé d'engager les forces armées afin de libérer les otages.

Naturellement, la première option était d'utiliser l'approche éprouvée. Le plan était de prendre d'assaut l'ambassade à Téhéran en utilisant la «Force Delta» nouvellement formée et d'évacuer le personnel à l'aide d'hélicoptères Sea Stallion.

RH-53D de HM-16 sur l'USS Nimitz.
RH-53D de HM-16 sur l'USS Nimitz.

L'opération Eagle Claw du 24 avril 1980 a fini par être l'un des moments les plus humiliants de l'histoire militaire américaine. Après que toute l'opération a été annulée en raison du dysfonctionnement de quelques hélicoptères, l'un des hélicoptères restants s'est écrasé dans un avion à proximité alors qu'il décollait pour battre en retraite. S'écraser dans un avion entièrement blindé a provoqué une énorme explosion et la mort de 8 militaires.

Un étalon de mer Sikorsky RH-53D de la Marine américaine est entré en collision avec un Lockheed EC-130E Hercules de l'U.S.
Un étalon de mer Sikorsky RH-53D de la Marine américaine est entré en collision avec un Lockheed EC-130E Hercules de l'U.S.

Le fiasco d'Eagle Claw n'a pas changé la volonté du président de résoudre la situation des otages. Il était déterminé à secourir le personnel de l'ambassade en recourant à la force.

La naissance de l'Opération Credible Sport

Afin de fournir une assistance au Bureau du Secrétaire à la défense, une organisation spéciale a été créée. Il a été nommé la Direction conjointe des tests, et a également été appelé "Honey Badger". L'organisation est devenue responsable de la coordination de divers projets et exercices afin de trouver le moyen le plus approprié de résoudre la crise des otages.

Deux otages américains pendant la crise.
Deux otages américains pendant la crise.

L'un de leurs projets, qui comprenait également l'Air Force, la Navy et la Lockheed-Georgia Company, semblait le plus susceptible de réussir. Elle s'appelait Opération Credible Sport.

Le plan était d'insérer les Forces du Delta dans l'ambassade afin qu'elles puissent éliminer les ravisseurs et conduire les otages en sécurité au stade Amjadien voisin. Là, les otages seraient récupérés par un avion C-130 Hercules.

Lockheed C-130 Hercules.
Lockheed C-130 Hercules.

Pour cette tâche, trois C-130 ont été sélectionnés dans la 463rd Tactical Airlift Wing. Deux d'entre eux se rendraient en Iran et atteindraient Téhéran en volant à basse altitude afin d'échapper aux défenses aériennes iraniennes. Après le sauvetage des otages, ils seraient emmenés vers un porte-avions dans le golfe Persique.

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L'avion C-130 Hercules a été choisi car il s'agissait de l'avion de transport le meilleur et le plus rapide de l'armée capable d'atterrir sur des surfaces non préparées. Depuis sa première mise en service en 1954, Hercules a participé à toutes les grandes opérations militaires américaines, notamment en établissant sa valeur pendant la guerre du Vietnam.

US Airforce HC-130
US Airforce HC-130

Cependant, la longueur du terrain du stade à Téhéran ne dépassait pas 500 pieds. Par conséquent, les C-130 ont dû être modifiés pour utiliser une si petite zone pour l'atterrissage et le décollage.

Modification du C-130

La tâche de créer un avion à décollage et atterrissage super court (STOL) a été confiée à Lockheed, la société qui avait initialement conçu le C-130. Toute l'équipe n'a eu que 90 jours pour terminer le projet. Le 27 juin 1980, les premiers essais ont commencé.

La première idée a été d'utiliser des bouteilles JATO pour améliorer la poussée au décollage. Cependant, après des calculs détaillés effectués par des experts de Lockheed, ils ont conclu qu'un C-130 aurait besoin d'un total de 58 bouteilles JATO surdimensionnées. Étant donné que tant de bouteilles augmenteraient considérablement le poids total de l'avion, cette idée a été rapidement abandonnée.

C-130: les différences subtiles comme les montures de fusée de chaque côté du fuselage. À l'intérieur, il y a beaucoup plus de modifications structurelles fortement renforcées qui ont été apportées pour résister aux décollages et atterrissages durs.
C-130: les différences subtiles comme les montures de fusée de chaque côté du fuselage. À l'intérieur, il y a beaucoup plus de modifications structurelles fortement renforcées qui ont été apportées pour résister aux décollages et atterrissages durs.

Fin août 1980, les chefs de projet ont eu l'idée d'utiliser à la place 30 moteurs-fusées. En les plaçant à des endroits spécifiques du fuselage, ceux-ci amélioreraient à la fois le décollage et réduiraient la distance d'arrêt de l'avion.

Pour aider au décollage, huit fusées MK-56 pointant vers l'arrière ont été montées à l'arrière du fuselage. Ces fusées étaient par ailleurs utilisées pour les missiles sol-air RIM-66 Standard et avaient beaucoup de poussée.

Huit roquettes anti-sous-marines ASROC ont été disposées autour du fuselage avant. Pointés vers l'avant, ceux-ci ont aidé à arrêter l'avion. Afin d'adoucir la descente de l'avion, huit fusées AGM-45 Shrike ont été montées au-dessus des roues.

Le Corps des Marines des États-Unis C-130 Hercules, «Fat Albert», affecté à l'équipe de démonstration en vol des «Blue Angels» de la Marine américaine, utilise des bouteilles à décollage assisté par jet (JATO).
Le U.S.Marine Corps C-130 Hercules, «Fat Albert», affecté à l'équipe de démonstration en vol des «Blue Angels» de la Marine américaine, utilise des bouteilles à décollage assisté par jet (JATO).

De plus, quatre Pies-grièches ont été montées sur des pylônes d'aile afin d'empêcher l'avion de sur-lacet, et deux autres ASROC ont été localisés sur la queue.

Pour que l'avion puisse résister à la poussée des roquettes, son fuselage devait être renforcé. Les autres caractéristiques nécessaires comprenaient des ailerons, des volets, des ailerons et un crochet de queue modifiés pour atterrir sur un porte-avions. Les C-130 modifiés avaient également une avionique améliorée comme le radar de suivi / évitement du terrain et un système de navigation GPS.

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Les avions modifiés ont été désignés XFC-130H. Après quatre mois de dur labeur, les modifications étaient terminées sur le premier des trois C-130.

L'accident

Le 29 octobre 1980, tout était prêt à la base aérienne d'Eglin pour l'essai complet du premier XFC-130H. Son numéro de série Air Force était 74-2065.

Le décollage était impeccable, montrant toute la puissance des fusées MK-56. L'atterrissage, cependant, a été le clou de la journée. Alors que les pilotes s'apprêtaient à atterrir, ils ont décidé de contrôler manuellement les fusées car ils pensaient que l'ordinateur en charge du contrôle des fusées avait besoin de plus d'étalonnage.

Le capitaine Michael Sumida pose avec l'équipage de la tentative de sauvetage de 66 otages américains de militants iraniens.
Le capitaine Michael Sumida pose avec l'équipage de la tentative de sauvetage de 66 otages américains de militants iraniens.

Pour effectuer un atterrissage parfait, le pilote a dû tirer les roquettes avant dans un ordre déterminé avec précision. Les quatre premiers ASROCS ont dû être tirés à une hauteur d'environ 20 pieds. Les quatre derniers ne peuvent être tirés qu'après que l'avion a touché le sol.

Le pilote de 74-2065 a tiré les quatre premières roquettes à la hauteur prédéfinie. Cependant, l'éclat des roquettes l'a tellement aveuglé qu'il a cru que l'avion avait touché la piste d'atterrissage alors que ce n'était pas le cas, alors il a tiré prématurément les quatre roquettes du bas.

L'avion s'est arrêté presque immédiatement alors qu'il était encore en l'air, s'est penché vers le côté tribord et est tombé, brisant l'aile tribord. Heureusement pour l'équipage, l'équipe de sauvetage de l'aérodrome a rapidement éteint l'incendie, de sorte qu'aucun membre de l'équipe n'a été blessé.

Le prototype C-130 tirant des roquettes pour raccourcir son atterrissage.
Le prototype C-130 tirant des roquettes pour raccourcir son atterrissage.

Le projet, en revanche, a subi un coup dur. L'équipe du projet n'a pas abandonné son idée, mais avec l'avion prototype détruit, ils ont dû en construire un autre et le temps était compté.

La fin du projet

Alors que le temps précieux s'écoulait, les événements qui ont suivi ont conduit à l'abandon du projet. Le 4 novembre 1980, l'élection présidentielle américaine a eu lieu. Jimmy Carter a perdu l'élection face à Ronald Reagan.

Jimmy Carter
Jimmy Carter

Avec le départ du président Carter, ses idées sur la manière de sauver les otages de Téhéran ont également disparu. La nouvelle administration a adopté une approche complètement différente et le 19 janvier 1981, les États-Unis ont signé l'accord de déclaration d'Algérie avec l'Iran. Selon les articles de l'accord, les 52 otages ont été libérés.

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Même si un nouveau C-130 modifié portant le numéro de série 74-1686 était presque terminé, l'opération Credible Sport a pris fin. Puisqu'il était désormais inutile, l'avion a été emmené à la base de Robins Air Force en Géorgie.

Là, sous le couvert de l'opération Credible Sport II, les ingénieurs ont continué à améliorer la conception jusqu'à la fin de 1982. Le projet a finalement été abandonné pour manque de rentabilité.

aéroport souterrain de la Yougoslavie