Arme secrète des Marines dans le Pacifique: les locuteurs du code Navajo

Causeurs de code au travail, Australie, juillet 1943
Causeurs de code au travail, Australie, juillet 1943
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Les "Talk Talk" Navajo étaient l'un des groupes d'Amérindiens les plus méconnus impliqués dans la cryptographie de l'histoire militaire. Ils ont utilisé leur langue natale navajo, une langue que les Japonais ne pouvaient jamais déchiffrer, pour communiquer des messages importants pendant la Seconde Guerre mondiale. Les Navajos croyaient que leur langue était sacrée et qu'elle était parlée pour la première fois à l'aube de la création.

La langue est considérée comme une langue athabaskienne, qui est un groupe linguistique dérivé des autochtones qui vivent en Alaska et au Canada. De plus, selon les linguistes, la langue serait finalement d'origine sibérienne ou tibétaine. On pense également que la langue provenait de ceux qui parlaient de nombreuses langues tibétaines avant de traverser le pont terrestre qui existait entre les continents eurasien et nord-américain pendant la période glaciaire.

Le général Douglas MacArthur rencontre cinq soldats amérindiens servant dans une même unité, février 1944.
Le général Douglas MacArthur rencontre cinq soldats amérindiens servant dans une même unité, février 1944.

Après avoir traversé le pont terrestre, ils se sont finalement installés dans le sud-ouest des États-Unis. Des années plus tard, lorsque les Espagnols sont arrivés au XVIe siècle, leur oppression systématique a commencé. Après les Espagnols, les colons de l'est des États-Unis ont rencontré les Navajo. Les conflits ont éclaté lorsque les colons ont pris des terres à l'est du Mississippi.

Au cours du XIXe siècle, les généraux de la guerre civile comme William Sherman avaient pour politique d'éradiquer les Amérindiens. Sherman lui-même a déclaré: «Plus nous tuerons cette année, moins nous devrons tuer l'année prochaine.» En 1863, l'armée américaine, dirigée par le général Kit Carson, traquait les Navajos, massacrant du bétail, incendiant les récoltes, les villages et tous ceux qui s'y opposaient. Par conséquent, les Navajo ont été conduits à 400 milles d'Oklahoma à Fort Sumner, au Nouveau-Mexique.

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Leur exil sera connu plus tard sous le nom de The Long Walk. Après avoir souffert pendant quatre ans en exil, les dirigeants navajo ont négocié un traité avec les États-Unis leur permettant de retourner dans la patrie connue des Navajo sous le nom de Four Mountains Sacred.

Christopher ‘Kit’ Carson (1809-1868), explorateur américain et général de l’armée.
Christopher ‘Kit’ Carson (1809-1868), explorateur américain et général de l’armée.

Une fois les Navajo rentrés chez eux, le gouvernement fédéral a assumé la responsabilité de l'éducation des enfants navajo. Ils ont été envoyés dans des internats pour les débarrasser de leur culture et les «américaniser». Non seulement ils ont été emmenés de chez eux, ils ont reçu l'ordre d'enterrer leur culture et ils ont été punis s'ils ne l'ont pas fait.

Ils n'étaient pas autorisés à parler leur langue d'origine en public et on leur a également dit que leur religion païenne était erronée et qu'ils devaient y renoncer pour devenir «civilisés». En résumé, on leur a dit comment être blanc et que les la pratique de la culture navajo était interdite.

Carl Laurmen, un ancien locuteur de code Navajo a rappelé ses expériences au cours de l'école indienne dans les années 1920 et raconté par sa fille dans le documentaire "A la recherche de l'histoire - Navajo Code Talkers." il décrit son expérience de la façon dont il obtiendrait toujours des démérites pour parler navajo parce que c'était totalement interdit.

Navajo Code Talkers
Navajo Code Talkers

Puis, en 1941, Pearl Harbor a été attaquée. Peu de temps après, les Navajo ont entendu parler de l'attaque. En réponse, des centaines de jeunes Navajos se sont présentés à la Reservation Agency.

Ces braves hommes Navajo avaient un fort sentiment de fierté et de devoir et voulaient protéger leur nation. Ils croyaient que c'était leur terre et ils étaient obligés de la protéger. Beaucoup d'entre eux connaissaient déjà le fait que les Japonais conquéraient le Pacifique.

Une prise de vue de Navajo Code Talker Chester Nez prise pendant la Seconde Guerre mondiale.
Une prise de vue de Navajo Code Talker Chester Nez prise pendant la Seconde Guerre mondiale.

Cependant, parce que les Navajo avaient subi de nombreuses années d'abus de la part des États-Unis, certains estimaient qu'ils n'avaient aucune raison de rejoindre la guerre. Mais, alors que les Japonais progressaient dans tout le Pacifique, l'armée américaine avait besoin de communications rapides et sécurisées qui faisaient défaut aux Alliés. Beaucoup des meilleurs cerveaux militaires du pays se sont réunis pour résoudre le problème.

Deux mois après les attentats de Pearl Harbor, Phillip Johnston, un ingénieur civil, a eu une idée. Il pensait que les Navajo pouvaient utiliser leur langage complexe dans l'armée pour des communications rapides et sécurisées. Cependant, les Marines avaient besoin d'une preuve que ce système fonctionnerait. En conséquence, une démonstration a été nécessaire pour prouver que la langue était utile au combat.

Le Navajo pourrait facilement encoder, transmettre et décoder trois lignes en anglais en moins de 20 secondes. Cela a facilement battu les machines de cryptographie qui pouvaient prendre trente minutes. La langue navajo était comprise par peu. Ceux qui connaissaient la langue ont grandi en la parlant dès la naissance.

En raison de l'isolement de la communauté navajo, aucun étranger ne pouvait comprendre ou parler la langue. Les Japonais, en revanche, avaient des casseurs de code hautement qualifiés. Certains Japonais parlaient couramment l'anglais après avoir été éduqués aux États-Unis et étaient capables de briser le code américain. Par conséquent, les Navajo avaient le dessus. En utilisant un langage complexe et qu'eux seuls pouvaient comprendre, les Japonais ne pouvaient jamais déchiffrer le code.

Code Talker Soldat Leslie Hemstreet de Crystal, Nouveau-Mexique, à Okinawa, v. 1945.
Code Talker Soldat Leslie Hemstreet de Crystal, Nouveau-Mexique, à Okinawa, v. 1945.

Langue du code
Langue du code

Un locuteur de code non identifié sur Tarawa en novembre 1943
Un locuteur de code non identifié sur Tarawa en novembre 1943

Les Marines, sachant que Navajos pourrait aider à gagner la guerre, ont créé le 382e peloton en tant qu'unité de codage spéciale. En avril 1942, les Marines ont envoyé des recruteurs à la nation Navajo et de nombreuses recrues ont menti sur leur âge juste pour pouvoir s'enrôler. Leur âge réel variait de 15 à 35 ans, donc souvent en dehors des limites d'âge réelles. Seuls 29 jeunes hommes Navajo deviendraient les premiers à être envoyés à la Navajo Code School en Californie.

Dans la Navajo Code School, «The First 29» a créé 411 termes qui pouvaient être utilisés au combat. Les Navajo ont même inventé des mots qui n'avaient jamais été utilisés auparavant. Par exemple, «navire» est devenu «poisson», «avion» est devenu «oiseau» et «grenade» serait «pomme de terre». Tous ces mots auraient une signification particulière pour les Navajo et se révéleraient efficaces dans la zone de guerre.

Pour coder des lettres particulières, le Navajo utiliserait d'abord un mot Navajo, puis le traduirait en anglais, et quelle que soit la première lettre dans la traduction anglaise, deviendrait les lettres qui constitueraient le terme militaire. Le code était infaillible.

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Avant que les Navajo ne partent au combat, ils exécutaient leur prière traditionnelle comme le faisaient leurs ancêtres avant de partir au combat. Ils mettaient du pollen de maïs sur leurs langues et priaient les «saints» de les protéger au combat.

Les causeurs de code en route vers Okinawa, 1945.
Les causeurs de code en route vers Okinawa, 1945.

En août 1942, à Guadalcanal, les Navajo Code Talkers ont été mis à l'épreuve, non pas en tant que locuteurs du code, mais en tant que soldats au combat. De nombreux commandants ignoraient totalement comment utiliser les Code Talkers. Si désemparés en fait, ils ont d'abord été utilisés comme messagers à pied. Au fur et à mesure que le temps passait, les commandants ont finalement mis les Talk Codeers à communiquer par radio.

Cela a finalement prouvé que les Talk Talk Code étaient en fait très utiles. Les pertes maritimes ont été réduites et l'armée américaine a gagné. L'ennemi a désespérément tenté de déchiffrer le code, mais le code Navajo s'est avéré être un casque et un bouclier pour les informations du renseignement américain sur le champ de bataille.

À la suite du succès, les marines ont demandé plus de locuteurs. Après l'expérience de Guadalcanal, 83 autres ont été envoyés au théâtre du Pacifique. Un an plus tard, il y en avait plus de 150 stationnés.

Code Talkers sur Bougainville, 1943.
Code Talkers sur Bougainville, 1943.

Les Code Talkers dirigent le soutien aérien et l'artillerie à partir de navires de guerre. Ils ont aidé à gagner île après île, repoussant l'ennemi. À cette époque, le programme Code Talker s'est développé jusqu'à ce qu'environ 400 Navajos se trouvent dans le Pacifique. Dans les 5000 ans d'histoire du Japon, personne n'avait jamais envahi le sol japonais jusqu'à la bataille d'Iwo Jima.

En février 1945, 880 navires transportant 110 000 marines, dont des soldats navajos, débarquèrent sur l'île d'Iwo Jima. Chaque soldat japonais a reçu l'ordre de tuer au moins 10 Américains et de se battre jusqu'à leur mort. Dans la bataille d'Iwo Jima, six locuteurs de code ont passé 48 heures sans arrêt à envoyer et recevoir plus de 800 messages.

Alors que la guerre touchait à sa fin, un opérateur radio navajo sur l'île d'Okinawa a été l'un des premiers à recevoir la nouvelle que des bombes atomiques avaient été larguées sur Hiroshima et Nagasaki et que la guerre était finie. À la fin de la guerre, environ 3600 Navajo avaient servi dans diverses branches, bien que seulement environ 400 étaient des locuteurs de code.

Code Talker Samuel Sandoval, Okinawa, 1945.
Code Talker Samuel Sandoval, Okinawa, 1945.

En résumé, rien n'aurait pu gagner la guerre. Cependant, personne ne pouvait nier le fait que les États-Unis avaient quelque chose que les Japonais n'avaient pas (en plus de la bombe atomique). Lorsque les Navajo sont rentrés chez eux, ils ont reçu l'ordre de garder leur code secret au cas où il serait à nouveau nécessaire un jour. Malheureusement, en dépit de leur rôle important dans la guerre, les Navajo Code Talkers n'ont été reconnus publiquement qu'en 1969.