Le dernier des 4 frères à voir le combat, le capitaine Jay Vargas a reçu la médaille d'honneur au Vietnam

À gauche: Jay R. Vargas, récipiendaire de la médaille d'honneur. Droite: 2/4 Marines recherchent le village de Dai Do, mai 1968. Photo: USMC.
À gauche: Jay R. Vargas, récipiendaire de la médaille d'honneur. Droite: 2/4 Marines recherchent le village de Dai Do, mai 1968. Photo: USMC.
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On peut facilement dire que les combats sont une affaire de famille en ce qui concerne le service militaire. Il n’est pas rare que des fils suivent les traces de leur père ou que des frères relèvent le défi de servir et de se battre.

Ce fut le cas pour la famille Vargas où les quatre frères étaient impliqués dans des combats. Le service militaire de cette famille a duré trois guerres - du sable d'Iwo Jima aux collines gelées de Corée et enfin aux jungles du Vietnam. Jay Vargas, le plus jeune, a sans aucun doute enduré sa juste part de taquineries et de combats de ses frères aînés alors qu'ils devenaient des vétérans du combat. Cependant, c'est le plus jeune fils qui est sorti de son expérience de combat avec la plus haute distinction militaire du pays.

Bien qu'ils n'aient pas dormi pendant 36 heures en raison d'un combat également digne de mérite, le Capt Vargas et la Compagnie G ont été insérés près du village de Dai Do. Menant une attaque sur 700 mètres de terrain découvert, Vargas a lui-même détruit plusieurs positions de mitrailleuses. Il l'a fait malgré les blessures qu'il avait reçues lors de l'action précédente et plus encore lors de cet assaut. Une fois que la compagnie G eut pris le village, ils furent soumis à une contre-attaque vorace. Se réfugiant dans le cimetière et creusant de nouvelles tombes pour trouver des trous de tirailleur, Vargas a conduit la compagnie G à tenir le coup. Après trois jours de bataille, le capitaine Jay Vargas avait gagné la plus haute distinction militaire du pays.

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Une famille prête à se battre

Jay Vargas est né en 1938 à Winslow, en Arizona, dans une famille d'immigrants. Son père était hispanique tandis que sa mère était italienne et, ensemble, ils ont élevé quatre enfants, combattant des garçons en forme. Le plus vieux Vargas, Angelo, s'est frayé un chemin à travers le sable noir d'Iwo Jima. Ensuite, Frank a pris part à l'action pendant la sanglante lutte pour Okinawa. Joseph a combattu pendant la guerre de Corée, et cela a laissé le plus jeune, Jay, pour voir s'il suivrait leurs traces.

Jay Vargas a obtenu son diplôme d'études secondaires à Winslow, en Arizona, où il était un joueur hors pair du baseball. Passant à l'Université Northern Arizona, Vargas a finalement rejoint l'équipe de classe A Portland de l'équipe du club des Dodgers de Los Angeles. Réalisant qu'une carrière dans le baseball était peu probable, Vargas a décidé de mettre un autre uniforme.

Sa mère l'aurait imploré de rejoindre l'US Air Force, mais en vain. En 1963, Jay Vargas entra dans le Corps des Marines des États-Unis et devint officier commissionné. Il a été affecté au 1er Bataillon, 5e Marines, 1re Division maritime. En 1968, Vargas suivait véritablement les traces de ses frères qui subissaient de violents combats dans les jungles du Vietnam.

Jay R. Vargas, récipiendaire de la médaille d'honneur
Jay R. Vargas, récipiendaire de la médaille d'honneur

D'un combat à l'autre

Le 29 avril, le capitaine Jay Vargas servait dans la compagnie G, 2e bataillon, 4e Marines, près de la zone démilitarisée entre le nord et le sud du Vietnam. Dernière unité dans cette zone d'opérations particulière, la compagnie G n'a pas pu être évacuée par voie aérienne en raison des tirs nourris de l'ennemi, rendant tout hélicoptère trop dangereux. Le résultat fut que Vargas conduisit la compagnie G à pied hors de la zone sous le feu d'artillerie lourde jusqu'au camp de base. Arrivant relativement indemne, le repos de Vargas et des hommes de la compagnie G fut de courte durée. Malgré un manque de sommeil pendant près de 36 heures, et Vargas blessé, ils ont été renvoyés au combat.

À une courte distance de là, deux compagnies maritimes subissaient des tirs nourris d'un régiment nord-vietnamien près du village de Dai Do. À l'arrivée de la compagnie G, Vargas a reçu l'ordre de mener l'assaut sur 700 mètres de terrain balayé par le feu pour prendre le village. Bravant les coups de feu, Vargas a conduit ses hommes aussi loin qu'il le pouvait jusqu'à ce qu'ils soient coincés par de lourds tirs de mitrailleuses. Conscient du danger pour sa compagnie, Vargas a saisi le peloton de réserve et a immédiatement chargé les positions retranchées.

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En arrivant aux haies utilisées pour se couvrir, Vargas a mené l'assaut, détruisant lui-même trois mitrailleuses. Au cours de l'attaque, il a de nouveau été blessé par des fragments de grenade, mais a refusé des soins ou une évacuation. Il a poursuivi l'assaut et mis en place un périmètre défensif alors que le village était pris. Les Nord-Vietnamiens voulaient récupérer leur village et ils ont exécuté une contre-attaque féroce. Réfugiés dans le cimetière, Vargas et les hommes de la compagnie G ont utilisé des tombes fraîches pour se couvrir, jetant les corps enterrés de côté.

Les Marines fournissent une couverture de mitrailleuse pour un CH-46 près de Đông Hà, le 5 mai 1968. Photo: USMC.
Les Marines fournissent une couverture de mitrailleuse pour un CH-46 près de Đông Hà, le 5 mai 1968. Photo: USMC.

Tenir la ligne

Tout au long de la nuit, Vargas a encouragé ses hommes à maintenir leur ligne et à résister aux efforts de l'ennemi. Des renforts sont arrivés le lendemain matin et l'appel à reprendre l'assaut contre Dai Do a été donné. Les Marines se sont avancés et ont traversé le village. Les Nord-Vietnamiens ont répondu, et le résultat a été une lutte au corps à corps brutale à mort.

En plein air, Vargas a continué à se battre avec des armes légères et un couteau tout en criant des encouragements à ses Marines. Tout en aidant les Marines blessés, il est de nouveau frappé pour la troisième fois. Lorsqu'il a vu son commandant de bataillon s'écrouler, il a traversé le terrain balayé par le feu pour le tirer à couvert. Après trois longues journées de bataille, l'ennemi a finalement commencé à reculer et les Marines contrôlaient Dai Do.

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Lorsque le capitaine Jay Vargas est revenu du Vietnam chez ses frères, il l'a fait en ayant plus que respecté le nom de famille Vargas. En 1970, il a reçu la médaille d'honneur sous les yeux de sa fière famille.

Jay Vargas a légitimement gagné sa place distincte à la fois dans la famille Vargas et dans les salles de l'histoire militaire.