Un pilote de Mustang solitaire non identifié «a empêché 30 chasseurs d'attaquer un escadron de B-17 pendant plus d'une demi-heure»

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Il y avait beaucoup de héros qui ont émergé de la Seconde Guerre mondiale: soldats, pilotes, marins, et plus encore.

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L'un d'eux - James Howard - n'est même pas né sur le sol américain, mais sa bravoure inestimable lui a valu la médaille d'honneur. En fait, il était le seul pilote de chasse de l'opération européenne à recevoir cette distinction.

Howard est né en 1913, en Chine. Il y a vécu jusqu'à l'âge de 14 ans, date à laquelle il est retourné en Amérique pour aller à l'école.

En 1938, il rejoint la Marine et est envoyé à bord du USS Enterprise comme aviateur. Il y est resté trois ans.

Major James H. Howard
Major James H. Howard

En 1941, il rejoint les Flying Tigers en Birmanie, qui font partie de l'American Volunteer Group (AVG). Pendant son service, il a abattu six avions japonais et a participé à 56 missions.

Le premier groupe de volontaires américains (AVG) de l'armée de l'air chinoise en 1941-1942, surnommé les Flying Tigers
Le premier groupe de volontaires américains (AVG) de l'armée de l'air chinoise en 1941-1942, surnommé les Flying Tigers

Jusqu'à présent, c'était une carrière qui rendrait n'importe quel homme fier.

Hell's Angels du 3e Escadron, Flying Tigers, au-dessus de la Chine, photographié en 1942 par le pilote AVG Robert T. Smith
Hell's Angels du 3e Escadron, Flying Tigers, au-dessus de la Chine, photographié en 1942 par le pilote AVG Robert T. Smith

Mais Howard n'était pas «n'importe quel homme». Lorsque les Flying Tigers se sont dissous, Howard est brièvement revenu aux États-Unis, mais s'est rapidement agité. Il a décidé de s'enrôler avec l'armée américaine.

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Howard a reçu un nouvel avion à piloter, le P-51 Mustang. En raison de ses avancées, notamment un réservoir de carburant plus grand et un moteur plus performant, le P-51 a aidé les équipages à augmenter leurs chances de sortir en toute sécurité de la ligne de tir ennemie.

Howard a été l'un des premiers pilotes de chasse à recevoir le nouvel avion.

North American P-51B-5 Mustang (série 43-6315) Ding Hao !, piloté par le Major James H. Howard (dans le cockpit), commandant du 356th Fighter Squadron, mars 1944. Il obtiendra ensuite la Médaille d'honneur, juin 1944.
Mustang nord-américain P-51B-5 (série 43-6315) Ding Hao!, piloté par le Major James H. Howard (dans le cockpit), commandant du 356th Fighter Squadron, mars 1944. Il obtiendra la médaille d'honneur en juin 1944.

En janvier 1943, Howard et d'autres aviateurs ont été envoyés en Allemagne avec pour mission expresse de détruire Oschersleben & Halberstadt, l'un des plus importants avionneurs du pays.

Le fabricant était situé à environ 100 miles au sud-ouest de Berlin.

Sur son chemin, Howard a vu plus de deux douzaines d'avions de la Luftwaffe descendre et attaquer un certain nombre de bombardiers Flying Fortress. Il n'était pas sur le point de voler et de laisser ses camarades à leurs propres moyens - s'il pouvait aider, il le ferait.

B-17 Flying Fortress Bombers 384th Bomb Group
B-17 Flying Fortress Bombers 384th Bomb Group

Bien qu'Howard était seul, il a attaqué. Au cours des 30 minutes suivantes, il a détruit lui-même six des légendaires avions allemands.

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Enfin, il a manqué de munitions mais a continué à voler sur les avions ennemis. Il bourdonnait autour d'eux comme une sorte de mouche embêtante et mortelle, tandis que les autres avions alliés se mettaient hors de portée en toute sécurité.

P-51 Mustangs du 375e Escadron de chasse, Eighth Air Force
P-51 Mustangs du 375e Escadron de chasse, Eighth Air Force

Lorsque les bombardiers sont rentrés chez eux, ils ont parlé à tout le monde du seul pilote de chasse du Mustang P-51 qui refusait obstinément de quitter ses côtés.

À la fin du service de Howard, il avait atteint le grade de général de brigade et avait remporté de nombreuses citations et distinctions. Mais c'est l'histoire derrière la médaille d'honneur qui lui a valu une place dans la tradition militaire.

Howard reçoit la médaille d'honneur du lieutenant-général Carl Spaatz
Howard reçoit la médaille d'honneur du lieutenant-général Carl Spaatz

Un aviateur avec lequel Howard a volé ce fameux jour de 1944 a décrit l'épisode comme suit:

"Par pure détermination et courage, c'était la plus grande exposition que j'aie jamais vue. C'était un cas de ce qui semblait être un seul Américain contre toute la Luftwaffe ... ils ne peuvent pas donner à ce garçon une récompense assez importante. "

Howard est devenu une sensation médiatique. Son profil et ses exploits de guerre ont été présentés sur CBS News et dans le Post du samedi soir, entre autres publications importantes de l'époque.

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Après la guerre, il a eu une carrière longue et distinguée, mais rien ne pouvait égaler ce coup héroïque de 1943 quand il a décidé que ses collègues pilotes de l'armée de l'air n'allaient pas mourir ce jour-là. Pas s'il pouvait y faire quelque chose.

Howard a volé au milieu de cette mêlée dans le ciel et, ce faisant, s'est assuré que lui - et tous ces autres aviateurs - rentraient en toute sécurité chez eux.