Ike est retourné en Normandie avec Walter Cronkite 20 ans après le jour J

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«Soldats, marins et aviateurs du corps expéditionnaire allié: vous êtes sur le point de vous lancer dans la grande croisade, vers laquelle nous nous sommes efforcés ces nombreux mois. Les yeux du monde sont sur vous. "

Ainsi commença le dernier discours du général Eisenhower aux troupes avant l’invasion de la Normandie le jour J. Des centaines de milliers d'hommes se déplaçaient sous ses ordres, et nombre de ces hommes seraient sous le feu en quelques heures. «Ike» savait que pour beaucoup d'entre eux, ce serait leur dernier jour sur Terre. Pour beaucoup d'autres, de graves blessures les endommageraient physiquement, mentalement et émotionnellement à vie.

Le poste de commandant d'une grande force s'accompagne de nombreux avantages: un chauffeur, un lit chaud, autant des meilleurs plats et boissons que vous le souhaitez, et des rencontres avec des dirigeants mondiaux et d'autres chefs de file. Pour Ike en particulier, il y avait autant de café et autant de cigarettes qu'il pouvait en passer.

Général de l'armée Dwight David Eisenhower, 1945.
Général de l'armée Dwight David Eisenhower, 1945.

En fin de compte, pour le général aux commandes, la capacité d'exercer ses propres plans et idées au-dessus de ceux des autres est un privilège du travail, vers lequel de nombreux militaires se sont efforcés.

Le revers de tout cela est le fait de savoir que, quel que soit le succès de vos plans, qu'ils soient élaborés en collaboration avec d'autres ou non, vous êtes celui qui porte la responsabilité ultime de la vie de vos troupes. Comme cela a été le cas à travers l'histoire, c'était le cas pour Eisenhower avant le jour J.

Le général Eisenhower et Barker pendant le jour J.
Le général Eisenhower et Barker pendant le jour J.

Avant l'invasion, les estimations des victimes potentielles de l'invasion transmanche se chiffraient à des dizaines de milliers. Churchill, Roosevelt et Eisenhower étaient tous très conscients non seulement du coût physique, mais aussi des conséquences d'un échec.

Si les Alliés occidentaux ne parviennent pas à s'établir sur la côte normande, la guerre pourrait s'éterniser pendant des années. Hitler serait en mesure de déplacer nombre de ses troupes occidentales vers le front russe, et même s'il n'était peut-être pas acquis que les Soviétiques perdraient, au moins, des centaines de milliers de personnes supplémentaires mourraient.

Débarquement des troupes américaines à Utah Beach, 6 juin 1944. Débarquement de Normandie
Débarquement des troupes américaines à Utah Beach, 6 juin 1944. Débarquement de Normandie

Personne ne pouvait prévoir l'avenir. Peut-être que Staline et Hitler, fatigués de la guerre et totalement dédaigneux des souhaits de quiconque, sauf les leurs, pourraient signer un autre pacte de non-agression, comme ils l'ont fait à la surprise du monde en 1939. Même si cela n'était que temporaire, l'Europe pourrait souffrir pendant des années ou des décennies. plus long.

Bien que l'histoire enregistre Roosevelt, et en particulier Churchill, ayant de profonds doutes et des craintes au sujet de «l'Opération Overlord», et prenant le temps d'écrire des discours pour le public au cas où les débarquements échoueraient, le pouvoir d'ordonner «Go» et tous les mouvements ultérieurs appartenaient à Eisenhower. mains, et il le sentit vivement.

Lui aussi avait une brève note pour la presse en cas d'échec des débarquements, dans laquelle il prenait toute la responsabilité sur lui-même.

Opération Overlord: Les commandos de la Royal Navy à La Rivière se préparent à démolir deux des nombreux obstacles de plage conçus pour entraver l'avancée d'une armée d'invasion.
Opération Overlord: Les commandos de la Royal Navy à La Rivière se préparent à démolir deux des nombreux obstacles de plage conçus pour entraver l'avancée d'une armée d'invasion.

La plupart des gens familiers avec l'histoire du jour J connaîtront les jours angoissants avant l'invasion où le temps aurait pu interdire les débarquements pendant des semaines, voire plus. Les météorologues alliés pensaient qu'il pourrait y avoir une fenêtre de beau temps les 5 et 6 juin, mais ils n'en étaient pas sûrs.

Tous les chefs de guerre d'Ike étaient là: Montgomery, Leigh-Mallory, Bedell-Smith et d'autres. Après le rapport de Stagg, ils ont donné leurs conseils - la plupart ont dit d’aller, certains ont hésité. Tous les yeux étaient rivés sur Eisenhower.

"OK, nous allons y aller." L'histoire enregistre le reste.

Le général Dwight D. Eisenhower s'adresse aux parachutistes américains avant le jour J.
Le général Dwight D. Eisenhower s'adresse aux parachutistes américains avant le jour J.

Eisenhower a passé quelque temps après la guerre en tant que gouverneur militaire de la zone d'occupation américaine en Allemagne. Il est ensuite retourné aux États-Unis pour devenir chef d’état-major de l’armée lorsque George Marshall est devenu le représentant du président Truman à l’étranger et plus tard le secrétaire d’État.

Bien sûr, Ike a remporté l'élection présidentielle de 1952 et a été réélu en 1956. Tout au long de son temps au pouvoir, Eisenhower a visité d'autres nations, mais n'est jamais retourné publiquement en Normandie ou sur l'un des autres sites de bataille du front occidental.

Cela n'a pas été fait par insouciance. Eisenhower était un homme sensible et, dans sa position de président des États-Unis, craignait que l'émotion ne l'emporte s'il se rendait en Normandie ou ailleurs.

Dwight D. Eisenhower portrait photo officiel de la Maison Blanche.
Dwight D. Eisenhower portrait photo officiel de la Maison Blanche.

Ce n'est qu'une vingtaine d'années après la guerre, et quatre ans après avoir quitté la Maison Blanche, qu'Eisenhower est retourné sur les plages françaises qui ont commencé l'effort allié en Europe occidentale. Bien sûr, ce serait une grande nouvelle, et le seul à qui Eisenhower faisait confiance pour en parler était le journaliste le plus fiable des États-Unis, Walter Cronkite.

Le journaliste de CBS Walter Cronkite.
Le journaliste de CBS Walter Cronkite.

Cronkite avait «fait ses os» en tant que journaliste pendant la Seconde Guerre mondiale. Il avait pris part aux débarquements alliés en Afrique du Nord et avait volé avec les flottes de bombardiers américains et britanniques au-dessus de l'Europe et de l'Allemagne. Il a rendu compte de l'invasion de la Normandie depuis la Normandie elle-même, et atterrirait dans un planeur avec des troupes de la 101st Airborne dans l'opération Market Garden.

Bradley, Eisenhower et Patton à Bastogne, Belgique, 1945.
Bradley, Eisenhower et Patton à Bastogne, Belgique, 1945.

Walter Cronkite connaissait de première main le coût de la guerre. Cela, combiné à son statut de présentateur en 1964, a convaincu Eisenhower de laisser Cronkite l’accompagner alors qu’il rentrait en France pour le 20e anniversaire de l’invasion.

Cronkite a interviewé l'ancien président avant la visite des plages, en commençant par le début de la planification.

Ils se sont assis dans l'ancienne salle de guerre où une grande partie de la planification a eu lieu et ont suivi les traces des hommes qui ont entrepris l'opération, voyageant en bateau à travers la Manche.

Le général Dwight D. Eisenhower, commandant suprême des forces expéditionnaires alliées, inspecte un char allemand Tigre II renversé laissé au bord d'une route en France par l'ennemi en retraite.
Le général Dwight D. Eisenhower, commandant suprême des forces expéditionnaires alliées, inspecte un char allemand Tigre II renversé laissé au bord d'une route en France par l'ennemi en retraite.

Ike a raconté des histoires sur de nombreuses personnes impliquées dans le processus de planification et d'autres, à la fois puissants et humbles, du souhait exprès de Churchill d'accompagner les troupes le jour J - et Ike doit demander au roi d'Angleterre d'interdire à son Premier ministre de partir. –À la fameuse rencontre qui a eu lieu le 5 avec des hommes de la 101st Airborne.

Dans l’une des coïncidences étranges de l’histoire, de nombreux hommes de cette célèbre image étaient les hommes de la célèbre «Easy Company» de Bande de frères la célébrité.

Easy Company près de Foy
Easy Company près de Foy

Ike est entré dans les détails de la planification et de la logistique des débarquements à l'approche des plages et a parlé à Cronkite des sous-marins nains au large de la côte britannique, que peu de gens connaissaient à l'époque.

Cronkite a escorté le commandant suprême vers de nombreux endroits célèbres du débarquement, y compris certaines des installations allemandes, où Ike a décrit ce qui a dû traverser la tête des Allemands lorsqu'ils ont vu l'armada de navires s'approcher de la côte.

Le célèbre film du jour J Le jour le plus long était sorti en 1962 et Ike le connaissait bien, ayant été invité à la première. Cronkite et Eisenhower étaient assis dans un bunker allemand très similaire à celui de l'officier allemand Werner Pluskat, qui était représenté dans le film, voyant 5 000 navires «Se dirigeant directement vers moi !!»

Winston Churchill, Dwight D. Eisenhower et Bernard Montgomery.
Winston Churchill, Dwight D. Eisenhower et Bernard Montgomery.

Puis Ike a visité Omaha Beach - dans une jeep. Bien qu'une grande partie de la plage ait été débarrassée du public, dans les images, vous pouvez voir des gens se promener en arrière-plan. Imaginez ce qui a dû se passer dans leur esprit quand ils ont vu une jeep américaine descendre la plage, conduite par l'ancien général et président Eisenhower!

escadron de moutons noirs pappy boyington

Juste avant qu'ils ne quittent la plage, Cronkite a interrogé le général sur le total des pertes du jour J, et Ike a parcouru ce qu'il savait. Les totaux ne sont arrivés que bien plus tard après la fin du chaos, mais ils ont eu la «chance» que les pires estimations ne se soient pas réalisées.

Les commandants suprêmes le 5 juin 1945 à Berlin: Bernard Montgomery, Dwight D. Eisenhower, Georgy Joukov et Jean de Lattre de Tassigny. Par Bundesarchiv Bild CC-BY-SA
Les commandants suprêmes le 5 juin 1945 à Berlin: Bernard Montgomery, Dwight D. Eisenhower, Georgy Joukov et Jean de Lattre de Tassigny. Par Bundesarchiv Bild CC-BY-SA

Les deux hommes sont ensuite partis dans la campagne normande et ont décrit l'éclatement des haies et le grand massacre des troupes allemandes qui ont eu lieu pendant «l'opération Cobra» quelques semaines après le débarquement.

Enfin, Eisenhower a visité le cimetière américain au-dessus d'Omaha Beach, où lui et Cronkite ont marché parmi les pierres tombales, Cronkite lisant de temps en temps les pierres tombales. À l'époque, il y avait environ 9 000 hommes dans le cimetière.

Les lévriers de la compagnie C 82e bataillon de reconnaissance, 2e division blindée passent le carrefour routier à St. Sever Calvados le 3 août 1944. Opération Cobra.
Les lévriers de la compagnie C 82e bataillon de reconnaissance, 2e division blindée passent le carrefour routier à St. Sever Calvados le 3 août 1944. Opération Cobra.

«Walter, le jour J a une signification très particulière pour moi, et je ne parle pas des angoisses de la journée… où vous saviez que plusieurs centaines de garçons allaient mourir ou être mutilés.» Il a ensuite parlé de la façon dont son fils avait obtenu son diplôme le 6 juin 1944 et avait vécu une vie bien remplie depuis.

Ike a observé que cette vie pleine était due à des hommes comme ceux qui se trouvaient devant lui et Cronkite. Des hommes qui avaient traversé l'Atlantique pour la deuxième fois ce siècle pour sauver l'Europe de la tyrannie.

Photographie de Dwight D. Eisenhower
Photographie de Dwight D. Eisenhower

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Le fait a frappé Eisenhower que beaucoup d'hommes qui y restaient n'ont jamais connu les joies d'une vie bien remplie. Ils avaient été abattus dans leur jeunesse pour les idéaux de liberté - pas pour la renommée ou l’agrandissement d’un dictateur, mais pour que d’autres, comme le fils d’Eisenhower, puissent vivre en paix. Il a poursuivi en reconnaissant que «ces personnes nous ont donné une chance pour que nous puissions faire mieux qu'avant».