Comment les prisonniers de guerre alliés ont survécu aux camps allemands pendant la Seconde Guerre mondiale

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Pendant la Seconde Guerre mondiale, des centaines de milliers de combattants alliés ont passé du temps en tant que captifs des Allemands. Des soldats polonais capturés le premier jour de la guerre aux aviateurs abattus lors des dernières campagnes de bombardement, ils ont connu l'accueil douteux des camps de prisonniers de guerre.

Froid et faim

L'expérience globale de la vie dans un camp de prisonniers était de faible niveau, une gêne persistante. Cela allait bien au-delà de la perte de liberté.

Le camp d'extermination de Chelmno n'avait pas de liaisons ferroviaires directes. Les Juifs ont été livrés par train à Koło, puis à Powiercie, à proximité, et dans des camions surpeuplés jusqu'au camp. Ils ont été forcés d'abandonner leurs paquets en cours de route. Au manoir de Chełmno, ils ont été contraints de se déshabiller pour être transportés à un bain, ignorant que c'était la dernière étape de leur vie. Sur cette photo, chargement de victimes envoyées du ghetto de Łódź
Le camp d'extermination de Chelmno n'avait pas de liaisons ferroviaires directes. Les Juifs ont été livrés par train à Koło, puis à Powiercie, à proximité, et dans des camions surpeuplés jusqu'au camp. Ils ont été forcés d'abandonner leurs paquets en cours de route. Au manoir de Chełmno, ils ont été contraints de se déshabiller pour être transportés à un bain, ignorant que c'était la dernière étape de leur vie. Sur cette photo, chargement de victimes envoyées du ghetto de Łódź

Les ressources de l’Allemagne étaient limitées et les prisonniers de guerre n’étaient pas les bénéficiaires prioritaires de ces ressources si rares. Bien que les camps de prisonniers aient fourni un abri, ils n’offraient pas une grande protection contre les intempéries, en particulier le froid de l’hiver.

Une collection d'ustensiles à usage quotidien de prisonniers de guerre de divers camps de prisonniers de guerre de la Seconde Guerre mondiale, principalement Stalag Murnau.Photo: Halibutt CC BY-SA 3.0
Une collection d'ustensiles à usage quotidien de prisonniers de guerre de divers camps de prisonniers de guerre de la Seconde Guerre mondiale, principalement Stalag Murnau.Photo: Halibutt CC BY-SA 3.0

La nourriture est devenue une énorme préoccupation pour les prisonniers. Ils devaient recevoir 1 900 calories par jour, comme un civil allemand ne travaillant pas, mais se rapprochaient de 1 500 calories. La plupart des femmes handicapées ont perdu au moins 40 livres (18 kilogrammes). Les rêves de nourriture sont devenus un sujet de conversation majeur autour des camps.

Distribution de nourriture dans un camp de prisonniers de guerre, juillet 1941.Photo: Bundesarchiv, Bild 146-1979-113-04 Hübner CC-BY-SA 3.0
Distribution de nourriture dans un camp de prisonniers de guerre, juillet 1941.Photo: Bundesarchiv, Bild 146-1979-113-04 Hübner CC-BY-SA 3.0

Rester diverti

Les hommes ont cherché à détourner leur esprit de leur situation. Certains en ont profité pour étudier. Ils pouvaient acquérir des qualifications grâce à des cours par correspondance, les préparant à la vie civile dès leur libération.

D'autres montent des productions théâtrales. Au Stalag Luft III, les sièges de théâtre ont été fabriqués à partir de boîtes de la Croix-Rouge et de réflecteurs de pied de boîtes en biscuit.

Les imitatrices ont joué un rôle important dans ces productions ainsi que dans les danses de thé improvisées. Pendant un moment, les hommes pouvaient prétendre qu’ils étaient de retour chez eux et qu’il y avait encore des femmes dans leur vie.

Maquette de l'ensemble utilisé pour le tournage du film «The Great Escape». Il s'agit d'une version plus petite d'un composé de Stalag Luft III à Sagan, en Pologne. Scène de la «grande évasion» des prisonniers de guerre alliés en mars 1944. Photo: Wikigraphistes du laboratoire graphique (en) CC BY-SA 3.0
Maquette de l'ensemble utilisé pour le tournage du film «The Great Escape». Il s'agit d'une version plus petite d'un composé de Stalag Luft III à Sagan, en Pologne. Scène de la «grande évasion» des prisonniers de guerre alliés en mars 1944. Photo: Wikigraphistes du laboratoire graphique (en) CC BY-SA 3.0

Sortir et à propos

Certains hommes ont rencontré des femmes de la région quand elles sont sorties des camps lors de groupes de travail. Envoyés sous surveillance jusqu'à une semaine à la fois, ils ont réparé les dégâts causés par les bombardements alliés.

En utilisant du café et des cigarettes de leurs paquets d'aide, ces travailleurs ont souvent pu soudoyer leurs gardes pour les laisser s'enfuir la nuit. Ces mêmes trésors, ainsi que le chocolat américain, leur ont valu la faveur des femmes locales dans un pays en proie au blocus économique. Certains hommes sont tombés amoureux et ont déserté les groupes de travail, une action qui pourrait entraîner des sanctions sévères de la part des autorités.

Les hommes russes libérés d'un camp de travail pour esclaves nazis POW mangent du pain et de la mélasse dans un tonneau à l'extérieur d'un magasin d'alcool pillé après leur libération en faisant avancer les troupes alliées. Photo: Kristine CC BY-NC 2.0
Les hommes russes libérés d'un camp de travail pour esclaves nazis POW mangent du pain et de la mélasse dans un tonneau à l'extérieur d'un magasin d'alcool pillé après leur libération en faisant avancer les troupes alliées. Photo: Kristine CC BY-NC 2.0

Différences nationales

Les personnes envoyées en groupe de travail étaient principalement des Américains, des Britanniques et des Canadiens. Les captifs russes ont eu beaucoup plus de mal.

Une unité Sonderkommando 1005 se tient à côté d'une machine de concassage des os au camp de concentration de Janowska
Une unité Sonderkommando 1005 se tient à côté d'une machine de concassage des os au camp de concentration de Janowska

Le racisme allemand contre les Slaves et la haine politique du communisme ont conduit à une cruauté épouvantable. Les gardiens ont traité les prisonniers russes comme moins qu'humains, les battant et les affamant à moitié. Même lorsqu'ils étaient dans les mêmes camps que d'autres nationalités, ils étaient traités différemment.

Un modèle de fourgon à gaz Magirus-Deutz utilisé par les Allemands pour la suffocation au camp d'extermination de Chelmno; les gaz d'échappement ont été détournés dans le compartiment arrière scellé où les victimes étaient enfermées. Cette camionnette particulière n'avait pas encore été modifiée, comme indiqué dans Nazi Conspiracy and Aggression (1946), mais elle montre la méthode
Un modèle de fourgon à gaz Magirus-Deutz utilisé par les Allemands pour la suffocation au camp d'extermination de Chelmno; les gaz d'échappement ont été détournés dans le compartiment arrière scellé où les victimes étaient enfermées. Cette camionnette particulière n'avait pas encore été modifiée, comme indiqué dans Nazi Conspiracy and Aggression (1946), mais elle montre la méthode

Avec une détermination caractéristique, les Russes ont lutté pour survivre et pour montrer leur propre force. À plusieurs reprises, ils ont capturé et tué des chiens de garde la nuit, mangé de la viande et laissé les peaux étendues - un signe de défi contre leurs oppresseurs.

Des prisonniers de guerre russes sont en route vers les camps de prisonniers allemands.
Des prisonniers de guerre russes sont en route vers les camps de prisonniers allemands.

Les troupes américaines et britanniques ont reçu un traitement similaire, mais ont souvent répondu de différentes manières. L'obsession nationale britannique pour la stoïque «lèvre supérieure raide» a amené beaucoup de gens à se mettre à genoux, à résister aux plaintes et à essayer de survivre grâce à une discipline partagée.

Les Américains, issus d'une nation plus riche géographiquement éloignée de la guerre, étaient plus susceptibles de se plaindre de leurs conditions et de la manière dont ils en étaient arrivés là. Leurs officiers ont dû faire face à un travail plus difficile en essayant d'affirmer la discipline.

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Prisonniers américains capturés par la Wehrmacht dans les Ardennes en décembre 1944. Photo: Bundesarchiv, Bild 183-J28589 / CC-BY-SA 3.0
Prisonniers américains capturés par la Wehrmacht dans les Ardennes en décembre 1944. Photo: Bundesarchiv, Bild 183-J28589 / CC-BY-SA 3.0

Combien de temps?

La discipline et la structure étaient essentielles pour garder les hommes en bonne santé émotionnelle.

Jusqu'à la fin de la guerre, les captifs étaient confrontés à une grande incertitude quant à la durée de leur détention. Leur vie était hors de leur contrôle. Ils pourraient être piégés comme ça pendant une décennie ou plus.

Les prisonniers de guerre soviétiques transportés dans un wagon ouvert. Septembre 1941.Photo: Bundesarchiv, Bild 101I-267-0124-20A Vorpahl CC-BY-SA 3.0
Les prisonniers de guerre soviétiques transportés dans un wagon ouvert. Septembre 1941.Photo: Bundesarchiv, Bild 101I-267-0124-20A Vorpahl CC-BY-SA 3.0

La discipline a aidé à donner un sens à l'objectif et quelque chose de familier. En réaffirmant les hiérarchies et les habitudes de la vie militaire, les officiers se sont maintenus eux-mêmes et leurs hommes actifs et sains d'esprit, empêchant une descente dans le désespoir et la dépression.

Marche des nouveaux arrivants le long de la caserne SS de Birkenau vers le bunker de gazage près des crématoires II et III, 27 mai 1944.
Marche des nouveaux arrivants le long de la caserne SS de Birkenau vers le bunker de gazage près des crématoires II et III, 27 mai 1944.

Changer de côté

Certains hommes ont trouvé le but d'une manière très différente: en changeant de côté.

animaux du zoo de Berlin

Pour certains, c'était une étape naturelle. Tous les partisans des mouvements anticommunistes de retour chez eux se retrouvent maintenant dans un pays plus favorable à leurs croyances. Ces hommes ont été facilement enrôlés dans des unités internationales au sein des Waffen SS, se retournant contre leurs pays en faveur de leurs croyances.

Prisonniers de guerre soviétiques dans le camp de concentration de Mauthausen. Octobre 1941.Photo: Bundesarchiv, Bild 192-096 CC-BY-SA 3.0
Prisonniers de guerre soviétiques dans le camp de concentration de Mauthausen. Octobre 1941.Photo: Bundesarchiv, Bild 192-096 CC-BY-SA 3.0

Beaucoup plus ont été attirés dans ces unités à la suite de rencontres avec des femmes sur les détails du travail. Promises des faveurs sexuelles pour changer de camp ou menacées de sanctions de la part des autorités pour les faveurs qu'elles avaient reçues, elles se sont inscrites à contrecœur pour lutter pour leurs ennemis.

Face à l'Holocauste

Les prisonniers de guerre se sont rarement retrouvés à l'extrémité des pires camps de prisonniers d'Allemagne, ceux utilisés dans l'Holocauste. Mais certains les ont vus en action et quelques courageux ont même aidé les victimes à s'échapper.

Czesława Kwoka, enfant victime d'Auschwitz, comme le montre sa photo d'identité de prisonnier prise en 1942 ou 1943.
Czesława Kwoka, enfant victime d'Auschwitz, comme le montre sa photo d'identité de prisonnier prise en 1942 ou 1943.

Capturé lors de la retraite à Dunkerque en 1940, Charles Coward est devenu agent de liaison de la Croix-Rouge au Stalag 8B, près d'Auschwitz. Là, il a utilisé sa position pour sauver plus de 400 Juifs.

Il a obtenu les papiers d'identité des prisonniers non juifs morts en captivité, puis a troqué leurs corps contre des juifs vivants pendant la marche vers les chambres à gaz. Les personnes qu'il a secourues vivaient en utilisant les papiers volés.

Un autre groupe de prisonniers de guerre britanniques du Stalag 20B a trouvé un juif fugitif lors d'un travail en janvier 1945. Ils l'ont cachée, l'ont nourrie, l'ont vêtue et l'ont gardée en vie jusqu'à ce que la guerre passe et qu'elle se déplace en toute sécurité.

Un jeune garçon juif immigré est aspergé de DDT alors qu'il s'apprête à monter à bord d'un navire de guerre britannique pour le voyage à Chypre.
Un jeune garçon juif immigré est aspergé de DDT alors qu'il s'apprête à monter à bord d'un navire de guerre britannique pour le voyage à Chypre.

Échapper

De nombreux prisonniers ont passé leur temps à essayer de s'échapper. Même s'ils ne rentraient pas chez eux, ils espéraient garder les Allemands occupés par leurs efforts, drainant les ressources ennemies.

Les opérations d'évasion étaient généralement coordonnées par un seul officier dans chaque camp, pour s'assurer que les évadés ne gênaient pas les plans des uns et des autres. Des efforts ingénieux ont été faits pour falsifier des documents, des uniformes allemands et des vêtements civils pour les évadés, ainsi que pour les équiper d'outils d'évacuation.

L'organisation d'évasion britannique MI9 et son homologue américain MIS-X les ont aidés, en contrebande d'outils, d'informations et de composants pour les radios pour les garder en contact avec leur domicile.

Lisez une autre histoire de notre part: War Crime? Un gardien de camp de l'Utah a ouvert le feu sur des prisonniers de guerre allemands après la fin de la guerre

1200 soldats américains s'échappent du camp de prisonniers de guerre à Limburg, Allemagne
1200 soldats américains s'échappent du camp de prisonniers de guerre à Limburg, Allemagne

Bien que de nombreux prisonniers de guerre aient passé des années à souffrir de la faim et de mauvais traitements dans les camps de prisonniers, peu ont été brisés par l'expérience. Leur force a été démontrée dans leurs efforts pour s'aider eux-mêmes ainsi que les autres à prospérer et à s'échapper contre toute attente.