Blitzkrieg: quand la chrétienté a attaqué le nord de l'Allemagne

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La croisade contre les païens tribaux s'avérerait beaucoup plus facile que la croisade contre une armée musulmane organisée et bien équipée.

Malgré le succès de la première croisade, tout n'allait pas bien dans la chrétienté en 1147. Les chrétiens d'Europe ont été choqués lorsque la ville d'Édesse en Syrie a été prise par Imad ad-Din Zengi. Edessa avait été le premier État croisé fondé, et maintenant c'était le premier à tomber.

En réponse, le pape Eugène III a appelé à une deuxième croisade. Le pape appelé Saint Bernard de Clairvaux pour prêcher la croisade et offrir des indulgences de croisade à ceux qui la rejoindraient. Cependant, alors que les rois chrétiens de France et d'Allemagne se préparaient à diriger la croisade, certains chrétiens ont commencé à regarder vers le nord plutôt que vers l'est.

Une croisade dans le Nord

Saint Bernard de Clairvaux a rallié beaucoup de soutien. Partout où il allait, les gens décidaient de rejoindre la croisade, recevant de lui des croix de croisade et des indulgences. Alors que les récits de ses miracles se répandaient, les gens se sont joints avec impatience - partout, c'est-à-dire à l'exception de l'Allemagne du Nord.

Lorsque Saint Bernard est venu en Allemagne, il a rencontré des résultats plus mitigés. Même si le roi Conrad III et de nombreux Allemands du Sud se sont joints à la croisade, les Saxons du Nord ne l'ont généralement pas fait.

St Bernard dans «Une courte histoire des moines et des monastères» d'Alfred Wesley Wishart (1900)
St Bernard dans «Une courte histoire des moines et des monastères» d'Alfred Wesley Wishart (1900)

Les Saxons ont expliqué qu'ils faisaient face à des non-chrétiens plus près de chez eux. Un groupe païen slave, généralement appelé les Wends, vivait juste au nord dans ce qui est aujourd'hui le nord de l'Allemagne. Après avoir considéré ce fait, le pape Eugène a publié un taureau appelé le pour l'amour de.

Cette bulle papale a déclaré qu'il ne devait pas y avoir de différence dans les récompenses spirituelles pour les croisés, qu'ils soient en croisade contre les païens ou les musulmans. En d'autres termes, une croisade du Nord contre les Wends était valide, et ceux qui y participaient étaient éligibles aux indulgences de la croisade.

Le pape Eugène III
Le pape Eugène III

L'idée d'une indulgence est basée sur la croyance catholique au purgatoire. Le catholicisme enseigne qu'il ne suffit pas simplement de demander pardon après avoir péché - le pécheur doit également subir une sorte de punition pour compenser ses péchés. Si l'on ne passe pas par la pénitence, ils se retrouvent au purgatoire, privés de la possibilité d'aller au ciel jusqu'à ce que leur pénitence soit complète.

Une indulgence croisée (parfois appelée indulgence croisée) était considérée comme une pénitence suffisante pour tout péché commis tout au long de sa vie.

Image d'un purgatoire enflammé par Ludovico Carracci
Image d'un purgatoire enflammé par Ludovico Carracci

Motivation impure

On pourrait raisonnablement se demander comment les musulmans prenant le contrôle d'une ville en Syrie justifient une croisade contre les païens dans le nord de l'Allemagne. Il y a deux réponses à cette question, et toutes deux reflètent l'opportunisme.

Premièrement, les chrétiens poussaient les païens plus au nord et à l'est de l'Europe depuis des siècles. Tout à coup, il y avait une excellente occasion d'obtenir une indulgence croisée pour le faire. Ces croisés pourraient être récompensés et honorés pour avoir fait quelque chose qu'ils avaient déjà fait. Il était beaucoup plus facile de faire un raid de 20 miles au nord que de marcher des centaines de miles en Terre Sainte.

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Deuxièmement, ce sont les Saxons eux-mêmes qui ont profité de la Croisade. Après tout, une fois que les Wends ont été chassés de leurs terres, ces terres appartiendraient aux Saxons. Les terres du nord de l'Allemagne étaient particulièrement précieuses en raison de leur sol fertile et de leur accès à la mer Baltique. L'accès à la mer permettrait aux dirigeants saxons de créer des réseaux commerciaux lucratifs avec une grande partie de l'Europe.

La frontière des Limes Saxoniae entre les Saxons et les Lechites Obotrites, établie vers 810 dans l'actuel Schleswig-Holstein.Photo: Wmeinhart CC BY-SA 3.0
La frontière des Limes Saxoniae entre les Saxons et les Lechites Obotrites, établie vers 810 dans le Schleswig-Holstein actuel.Photo: Wmeinhart CC BY-SA 3.0

Cela ne veut pas dire que tous les croisés du nord y étaient pour eux-mêmes. Beaucoup d'entre eux étaient dédiés à la conversion de la population locale et à la diffusion du catholicisme.

Cependant, cette croisade était clairement attrayante - les croisés plongeraient dans des terres qui n'avaient jamais été chrétiennes et lutteraient contre un peuple qui ne pourrait jamais constituer une menace sérieuse pour eux. La croisade contre les païens tribaux s'avérerait beaucoup plus facile que la croisade contre une armée musulmane organisée et bien équipée.

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Représentation romancée de 1887 montrant deux femmes romaines offrant un sacrifice à une déesse païenne.
Représentation romancée de 1887 montrant deux femmes romaines offrant un sacrifice à une déesse païenne.

La croisade commence

Malgré la rébellion réussie contre le Saint Empire romain à la fin des années 900, les Wends n'étaient pas une cible difficile pour les croisés. La société wendish était principalement organisée en confédérations tribales, de sorte qu'ils ne pouvaient pas s'unir pour s'opposer très rapidement à une invasion.

Ils avaient également généralement une armure et des armes inférieures à celles des croisés. Leurs croyances païennes slaves traditionnelles étaient décentralisées, les laissant ouvertes à la conversion religieuse et culturelle.

Les croisés, principalement d'Allemagne et du Danemark, se sont bientôt réunis pour combattre les Wends. Un groupe wendish, les Obotrites, a lancé une attaque préventive en apprenant les plans des croisés. Bien que cette attaque ait réussi au début, elle a été écrasée lorsque la principale force des Croisés est arrivée.

La capture des Wends
La capture des Wends

Les croisés ont plongé dans le territoire Obotrite. Une armée wendish de Dobin a réussi à vaincre la principale armée danoise sous les rois danois Canute V et Sweyn III. Cependant, les forces croisées sous le duc Henri le Lion de Saxe assiégèrent bientôt le fort gardant Dobin.

Les forces wendish de Dobin, sous le commandement du prince Nyklot, se rendirent bientôt aux croisés et acceptèrent le baptême. En réalité, Nyklot lui-même ne s'est jamais véritablement converti, et beaucoup de ses habitants non plus.

À ce stade, les armées des croisades ont continué vers l'est, détruisant des temples, des villages et des châteaux païens sur leur chemin. Cependant, les armées se sont dissoutes quand elles ont atteint des terres chrétiennes en Poméranie. Et donc la croisade Wendish a pris fin sans cérémonie et surtout sans succès.

Statue équestre du prince Obotrite Niklot au château de Schwerin.Photo: Narking CC BY-SA 3.0
Statue équestre du prince Obotrite Niklot au château de Schwerin.Photo: Narking CC BY-SA 3.0

La paix, pour un temps

Bien que la croisade Wendish n'ait pas réussi à convertir les païens slaves du nord de l'Allemagne, elle a réussi dans un sens plus sinistre.

Les croisés avaient ravagé la campagne et une grande partie des terres wendish les plus productives avaient été détruites. La population wendish a été considérablement réduite, en partie à la suite de meurtres qui seraient considérés comme génocidaires selon les normes modernes.

En fait, les nazis ont comparé le meurtre de Slaves d'Henri le Lion tout en augmentant la possession de terres allemandes à l'objectif du Troisième Reich de tuer des Slaves en Europe de l'Est pour habitat. Bien qu'il soit difficile de trouver des sources détaillant l'étendue de la destruction, les Wends ont perdu une grande partie de leur capacité à résister aux croisades ultérieures en raison de ces pertes.

Henri le Lion.Photo: Brunswick CC BY-SA 3.0
Henri le Lion.Photo: Brunswick CC BY-SA 3.0

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La croisade Wendish a également prouvé que les dirigeants chrétiens étaient prêts à se battre pour la terre et la conversion de la population locale en Europe du Nord. Au cours des siècles suivants, de nombreuses autres croisades, connues sous le nom de croisades du Nord, ont été lancées en Europe du Nord et dans la Baltique.

La croisade Wendish n'a peut-être pas été un succès immédiat, mais elle a enflammé les croisades du Nord qui ont finalement christianisé toute l'Europe du Nord.