The Culper Ring: le premier anneau d'espionnage américain

Le général Washington, qui a créé le Culper Ring, regarde les troupes à Valley Forge.
Le général Washington, qui a créé le Culper Ring, regarde les troupes à Valley Forge.
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Organisé au plus fort de la guerre révolutionnaire, le Culper Ring a été créé par le général George Washington. Il a été créé pour envoyer des messages concernant les activités de l'armée britannique à New York et dans les autres colonies. À l'époque, la ville de New York était l'endroit où les Britanniques avaient installé leur quartier général et leur base d'opérations pour la guerre. Le Culper Ring a commencé à la fin de 1778 et a duré jusqu'en 1781.

Tout au long de la guerre, le Culper Ring a aidé à planifier diverses opérations. Ils ont organisé une attaque surprise contre les forces françaises en débarquant dans les colonies. Ils ont révélé un stratagème de contrefaçon conçu par les Britanniques. Ils ont découvert qu'un officier américain principal allait trahir les colonies (bien qu'ils aient prédit à tort ce traître en tant que quelqu'un d'autre que Benedict Arnold). En outre, l'anneau est crédité d'avoir déjoué un complot visant à assassiner Washington.

Le début des agences de renseignement américaines

Au début de la guerre, Washington a reçu des renseignements de divers agents, mais il a fallu du temps pour que des agents officiels et permanents soient embauchés pour travailler derrière les lignes ennemies. L'un des premiers de ces agents fut George Clinton, qui deviendra plus tard le gouverneur de New York puis le vice-président. Un autre était Nathan Hale; cependant, pour son travail d'espionnage, il a été capturé et pendu par les Britanniques.

George Clinton, l'un des premiers membres du Culper Ring.
George Clinton, l'un des premiers membres du Culper Ring

Washington a continué à développer son programme de renseignement, après plusieurs tentatives infructueuses, comme celle de Nathan Hale. Finalement, il a décidé d'utiliser des civils comme espions pour attirer moins d'attention. Il a recruté Nathaniel Sackett et nommé l'un des amis de Nathan Hale comme contact militaire.

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Pendant qu'il travaillait pour Washington, Sackett a réussi à créer plusieurs nouvelles méthodes de collecte de renseignements pour le réseau d'espionnage. Cela impliquait de garder un agent en territoire ennemi en tout temps et de communiquer régulièrement avec eux pour obtenir des informations. L'une de ses plus grandes découvertes a été que les Britanniques construisaient des bateaux à fond plat pour attaquer Philadelphie. Cependant, Washington ne pensait pas que Sackett produisait des informations assez rapidement, et il a donc été licencié.

Washington a également chargé le major John Clark de diriger une agence de renseignement à Philadelphie, après que Clark eut été blessé lors d'une escarmouche alors qu'il espionnait sur Long Island. Malheureusement, sa blessure n'a pas guéri correctement. Bien qu'il ait construit un réseau d'espions dans la ville, il ne pouvait pas suivre les exigences du travail.

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The Culper Ring

Le Culper Ring a officiellement commencé lorsque le général Washington s'est vu offrir des services d'espionnage par un lieutenant Caleb Brewster du Connecticut. Washington a accepté son offre et Brewster a rendu compte du déplacement des troupes britanniques dans le Rhode Island et de l'état des navires de guerre britanniques. Plus tard, le général Charles Scott a été envoyé pour gérer Brewster et également embaucher des agents supplémentaires. Finalement, un effectif complet a été acquis, et Washington a commencé à élaborer des normes et des pratiques pour définir l'opération.

Charles Scott, membre du Culper Ring, puis gouverneur du Kentucky.
Charles Scott, membre du Culper Ring, puis gouverneur du Kentucky

Les hommes du Culper Ring ont impliqué d'autres personnes dans leurs plans. L'une était Anna Strong, qui a utilisé des signaux de lessive pour leur faire savoir quand des espions individuels avaient un message à transmettre. Si elle suspendait un jupon noir sur sa corde à linge, cela signifiait qu'il y avait un message à transmettre. Elle attacherait des mouchoirs blancs à côté du jupon, et ceux-ci indiqueraient où l'espion en question se réunirait pour remettre ses informations.

Anna Strong n'était pas la seule femme à être impliquée dans le Culper Ring. Les femmes ont souvent agi comme informatrices, y compris les proches femmes de nombreux membres masculins.

L'anneau d'espionnage s'agrandit

Un membre, Robert Townsend, s'appelait Samuel Culper, Jr. Il avait une entreprise de couture à New York et avait accès aux ressources britanniques. Il était également peu probable qu'il éveille les soupçons car il était chroniqueur dans un journal loyaliste et possédait un café avec un autre loyaliste.

Un croquis de Robert Townsend, membre de l'anneau Culper et homonyme de l'anneau d'espionnage, avec l'alias Culper, Jr.
Un croquis approximatif de Robert Townsend, membre de l'anneau Culper dont l'alias était Samuel Culper, Jr.

À mesure que le ring s'élargissait, le général Washington en savait de moins en moins sur les membres et leurs opérations. Le Ring a commencé à développer des moyens de communication plus avancés. De nombreux membres ont utilisé des messages codés cachés dans les journaux, ainsi que de l'encre invisible pour masquer les messages entre les lignes d'une lettre ordinaire. Ils ont commencé à utiliser des noms de code et des numéros. Le numéro de Washington était le 711, et des rumeurs ont circulé concernant une femme agent connu uniquement sous le nom d'Agent 355.

Alexander Hamilton, recruteur pour le Culper Ring, parmi ses autres réalisations.
Alexander Hamilton, un recruteur pour le Culper Ring, parmi ses autres réalisations

Hercules Mulligan était une figure notable du Culper Ring, qui a été recruté par Alexander Hamilton. Il a pris Hamilton à un moment donné quand il avait besoin d'un endroit pour rester pendant ses études. Mulligan avait accès aux informations britanniques, car il était marié à la fille d'un amiral de la Royal Navy, et avait également d'importantes relations commerciales.

Mulligan a souvent incorporé son esclave, Caton, dans ses activités d'espionnage. C'est Caton qui a dit à Hamilton que les Britanniques voulaient kidnapper et tuer Washington. Après que Benedict Arnold eut fait défection, les Britanniques arrêtèrent Mulligan, le retenant pendant près de cinq mois. Par la suite, Mulligan a été libéré, ce que Washington a estimé que c'était une énorme erreur de la part des Britanniques.

Après la guerre

L'existence de l'anneau Culper n'a été découverte que dans les années 1930. C'est alors que de vieilles lettres trouvées dans la maison familiale de Townsend révélaient que Robert Townsend et Samuel Culper, Jr étaient une seule et même personne. Un historien a révisé l'écriture et assemblé les pièces.

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Il y a eu beaucoup de savoir autour de l'anneau Culper dans divers types de médias. Du jeu Ubisoft, Assassins Creed III, aux émissions de télévision telles que White Collar et Sleepy Hollow, il reste beaucoup d'intérêt concernant la place de la bague dans l'histoire.