La chasse à la fierté de la marine allemande - Amiral Graf Spee

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le Amiral Graf Spee était la fierté de la marine allemande pendant la Seconde Guerre mondiale. Il y avait des moments où ni les Britanniques ni les Français ne savaient précisément où se trouvait ce navire de guerre insaisissable - elle semblerait sortir de nulle part, coulant des milliers de tonnes de navires marchands alliés dans les océans Atlantique et Indien.

Il a fallu un capitaine de marine talentueux et déterminé pour trouver le Amiral Graf Spee et la couler.

où la tronçonneuse a-t-elle été créée

Le navire était rapide et Adolf Hitler pensait qu'elle était indestructible. Mais quand les Britanniques ont finalement acculé la Amiral Graf Spee, le haut commandement allemand de la Kriegsmarine ou de la marine a ordonné que le navire ne tombe en aucun cas aux mains de l'ennemi.

Le capitaine Hans Langsdorff a décidé de saborder ce cuirassé puissant et infatigable dans l'embouchure de la rivière Plate au large de la côte de l'Uruguay plutôt que d'affronter ses poursuivants. C'était un officier d'honneur qui ne voulait pas mettre la vie de ses hommes en danger plus que nécessaire.

le Amiral Graf Spee représenté l'Allemagne dans le Coronation Naval Review

Environ 450 navires du monde entier ont pris part à la revue navale Coronation Naval du roi George VI en mai 1937. Il s’agissait d’un défilé de la flotte internationale aux proportions gargantuesques dans le Solent au large de Spithead au Royaume-Uni. Les manœuvres étaient précisément arrangées au préalable et impliquaient la crème des marines du monde.

«Amiral Graf Spee» à la Revue navale Spithead représentant l'Allemagne au couronnement du roi George VI.
«Amiral Graf Spee» à la Revue navale Spithead représentant l'Allemagne au couronnement du roi George VI.

L'Allemagne a envoyé son navire amiral le Amiral Graf Spee pour représenter le pays. Elle était l'un des trois nouveaux cuirassés de classe Deutschland ou Panzershiffe, comme les Allemands les appelaient. Entre le Giorgios Averoff de Grèce et du Marat de l'Union soviétique, elle a fait paraître les autres navires archaïques avec son design élégant et ultra-moderne et ses canons supérieurs.

Les Britanniques se moquaient du «cuirassé de poche» comme ils préféraient l'appeler parce que le Amiral Graf Spee seulement eu un tiers du déplacement d'un cuirassé conventionnel. De plus, le navire était considéré comme relativement petit avec 186 mètres (203 mètres) de long et 21 mètres (22 mètres) de large.

L'amiral Graf Spee à Spithead en 1937; Le HMS Hood et la résolution se trouvent à l'arrière-plan
L'amiral Graf Spee à Spithead en 1937; Le HMS Hood et la résolution se trouvent à l'arrière-plan

Le navire a été spécialement conçu comme un subterfuge pour contourner les dispositions du traité de Versailles qui interdisait à l'Allemagne de construire de plus grands navires de guerre.

https://youtu.be/dt5xdqwmMsw

Le navire blindé de classe Deutschland a été développé avec un blindage beaucoup plus solide et des canons de plus gros calibre tout en ne déplaçant que 15 000 tonnes, contre 44 000 tonnes d'un cuirassé britannique comme le HMS. Prince de Galles.

HMS Prince of Wales
HMS Prince of Wales

Les Anglais ravaleraient leur mépris deux ans plus tard lorsqu'une vingtaine de leurs navires de guerre devront traquer le Amiral Graf Spee outre-Atlantique. Quand ils l'ont finalement rattrapée, ce qui s'est ensuivi a été la première grande bataille navale de la Seconde Guerre mondiale au large des côtes de l'Uruguay en décembre 1939.

La bataille susmentionnée et le sort des Amiral Graf Spee nourrit le mythe de l'invincibilité de ce «cuirassé de poche» allemand pendant de nombreuses années à venir. Elle a presque tenu tête à trois navires de guerre britanniques.

L'amiral Graf Spee avant la guerre
L'amiral Graf Spee avant la guerre

La réalité était un jeu extraordinaire de chat et de souris, un duel entre deux capitaines compétents, charismatiques et uniques.

Deux officiers de la vieille école

Le capitaine Hans Langsdorff, commandant du Amiral Graf Spee, avait à la fois une tradition familiale ecclésiastique et légale plutôt que navale. La justice et les valeurs chrétiennes étaient très importantes pour lui.

L'amiral Graf Spee à Montevideo après la bataille
L'amiral Graf Spee à Montevideo après la bataille

Immédiatement après l'obtention de son diplôme en 1912, Langsdorff part pour rejoindre la Marine impériale et excelle rapidement en tant que jeune officier pendant la Première Guerre mondiale. Il a ensuite obtenu divers commandements navals et est également devenu actif au ministère de la Défense du Troisième Reich.

Le commodore Henry Harwood, dont le vaisseau amiral pendant la poursuite du Amiral Graf Spee était le croiseur léger de classe Leader HMS Ajax, a rejoint la Royal Navy en 1902 à l'âge de 14 ans. Il a terminé la formation avec les meilleures notes dans toutes les matières dans lesquelles il a été examiné.

bataille de tannenberg 1410
Harwood est accueilli par le ministre britannique en Uruguay, ME E Millington-Drake après son arrivée à Montevideo après la bataille de River Plate
Harwood est accueilli par le ministre britannique en Uruguay, ME E Millington-Drake après son arrivée à Montevideo après la bataille de River Plate

Il est également diplômé de la formation d'officier d'état-major avec brio et est devenu l'un des principaux stratèges de la Royal Navy. Sa spécialité était les eaux au large des côtes de l'Amérique du Sud.

Le 21 août 1939, le Amiral Graf Spee manqué de Wilhelmshaven à destination de l'Atlantique Sud. Elle avait à bord 1 134 marins.

Contre-amiral Sir Henry Harwood Reçu à Montevideo. 3 janvier 1940, Montevideo, Uruguay. L'amiral Harwood est arrivé à bord du Cruiser HMS Ajax après la bataille de River Plate et le sabordage du cuirassé allemand Admirale Graf Spee. (Photographie radio?) Le croiseur HMS AJAX à Montevideo. À l'arrière-plan se trouve le TACOMA qui servait de navire de ravitaillement pour l'Amiral Graf Spee et qui a été interné.
Contre-amiral Sir Henry Harwood Reçu à Montevideo. 3 janvier 1940, Montevideo, Uruguay. L'amiral Harwood est arrivé à bord du Cruiser HMS Ajax après la bataille de River Plate et le sabordage du cuirassé allemand Admirale Graf Spee. (Photographie radio?) Le croiseur HMS AJAX à Montevideo. À l'arrière-plan se trouve le TACOMA, qui servait de navire de ravitaillement pour l'ADMIRAL GRAF SPEE, et qui a été interné.

La Seconde Guerre mondiale n'a pas encore commencé, mais la Wehrmacht est déjà en état de préparation. La Pologne sera attaquée quelques semaines plus tard.

La mission du capitaine Hans Langsdorff était simple: perturber le commerce maritime international et provoquer le chaos en tant que voleur de surface. Trois jours après l'attaque de la Pologne, la Grande-Bretagne déclare la guerre à l'Allemagne le 3 septembre 1939.

Hans Wilhelm Langsdorff
Hans Wilhelm Langsdorff

leAmiral Graf Spee était déjà en position et prête à perturber la navigation britannique en provenance de ses territoires d'outre-mer en Extrême-Orient.

Un navire véritablement unique et inégalé en son temps

Le capitaine Langsdorff s'était vu confier l'un des navires de guerre les plus modernes au monde: le Amiral Graf Spee était vraiment un navire extraordinaire. Construite à Wilhelmshaven, elle a participé à ses premières missions pendant la guerre civile espagnole de 1936 à 1937.

Vue détaillée de la superstructure avant massive du cuirassé allemand de poche «Admiral Graf Spee»
Vue détaillée de la superstructure avant massive du cuirassé allemand de poche «Admiral Graf Spee»

Le navire de guerre a coûté 82 millions de Reichsmark et était unique en ce qu'il avait huit moteurs diesel, permettant au navire de parcourir des distances allant jusqu'à 8 900 milles marins à une vitesse constante de 20 nœuds. Cependant, le navire était capable d'atteindre brièvement des vitesses maximales d'environ 28 nœuds.

le Amiral Graf Spee avait six canons principaux d'un calibre de 28 centimètres et était capable de tirer des obus de 300 kilogrammes à des distances allant jusqu'à 35 kilomètres.

Amiral Graf Spee, à flot.
Amiral Graf Spee, à flot.

L'artillerie de moyen calibre se composait de huit canons. Il y avait également 24 canons antiaériens de différentes tailles et huit tubes lance-torpilles.

En plus de l’artillerie de plus gros calibre, le Amiral Graf Spee était équipé d'une nouvelle tourelle à canon. Ce développement ingénieux a permis de recharger le tube central des tours à trois canons dans n'importe quelle position.

Amiral Graf Spee
Amiral Graf Spee

Avant cette amélioration, toute la tour à trois canons devait être remise en «position zéro» après chaque salve pour rechargement. L'innovation technique a permis une fréquence de prise de vue beaucoup plus élevée.

Cependant, le capitaine Langsdorff n'avait pas besoin d'un tel armement aux premiers stades de son déploiement. Ses cibles étaient des navires marchands sans défense.

Amiral Graf Spee
Amiral Graf Spee

Le Führer voulait que le cuirassé de poche coupe les îles britanniques de ses territoires d'outre-mer, finissant par affamer l'Angleterre de la guerre.

La stratégie était simple. le Amiral Graf Spee harcelé les navires marchands les forçant à se rendre. Ensuite, les équipages des navires capturés monteraient à bord du raider de surface en tant que prisonniers de guerre. Enfin, le capitaine Langsdoff ordonnerait le naufrage des navires marchands britanniques et français.

Amiral Graf Spee
Amiral Graf Spee

La première victime à être la proie du Amiral Graf Spee était le Clément de Liverpool le 30 septembre 1939. Elle a été capturée à environ 140 kilomètres (87 miles) au large des côtes brésiliennes, voyageant avec 500 tonnes de marchandises mixtes de New York à Bahia.

C'était la première fois que l'Amirauté britannique apprenait l'existence d'un raideur de surface allemand dans l'Atlantique Sud. Ce qui les a le plus déroutés, ce sont les rapports continus provenant de diverses positions dans l'Atlantique et au-delà.

Amiral Graf Spee,
Amiral Graf Spee,

D'autres messages provenant de l'océan Indien, quelque part au sud de Madagascar, ont donné à l'amirauté l'impression que plusieurs navires opéraient dans la région.

Mais ce n’était que Amiral Graf Spee, utilisant occasionnellement des maquettes d'armes à feu et d'entonnoirs pour modifier la silhouette du navire et donner l'impression qu'un navire jumeau opérait également dans la région.

Amiral Graf Spee (navire blindé allemand, 1936) vu de l'arrière, alors qu'il était en route dans la Manche.
Amiral Graf Spee (navire blindé allemand, 1936) vu de l'arrière, alors qu'il était en route dans la Manche.

Poursuivi par trois croiseurs britanniques

Jusqu'en décembre 1939, le cuirassé allemand coula neuf navires marchands britanniques pour un total de 50 089 tonneaux de jauge brute sans perdre un seul membre de son équipage. La sécurité de ses hommes était primordiale pour Langsdorff. Cependant, malgré ces grands succès, le capitaine Langsdorff n'était pas satisfait.

Avant son retour chez lui en Allemagne, qui approchait rapidement, il voulait au moins vaincre un navire de guerre britannique en bataille ouverte. Désobéissant aux ordres directs de l'Allemagne, il a donné l'ordre de naviguer vers la côte sud-américaine. Il ne s'attendait pas à rencontrer de grandes flottes ennemies dans la région.

Amiral du cuirassé Graf Spee - Bataille de la rivière Plate - WWII
Amiral du cuirassé Graf Spee - Bataille de la rivière Plate - WWII

Au début, il semblait que Langdorff avait raison de ne pas s'inquiéter. Le commandant de la flotte britannique, le commodore Henry Harwood à bord du HMS Ajax, était toujours perplexe quant à l'endroit précis où se Amiral Graf Spee.

Le capitaine anglais ne voulait rien de plus que d'attraper le navire ennemi et de le couler, mais il ne savait pas où la trouver.

HMS Ajax (22), croiseur britannique pendant la DEUXIÈME GUERRE MONDIALE
HMS Ajax (22), croiseur britannique pendant la DEUXIÈME GUERRE MONDIALE

Mais il avait une intuition. Il a prédit qu'elle serait près de l'embouchure du Rio de la Plata car c'est là que se rencontraient la plupart des routes commerciales maritimes de l'Atlantique. Si les Allemands recherchaient de nouvelles cibles, Harwood était convaincu que ce serait là où il trouverait sa carrière.

Il n'aurait pas pu être plus précis avec son intuition.

Aux premières heures du 13 décembre 1939, le Amiral Graf Spee rencontré le HMS Exeter, accompagné des deux croiseurs légers: HMS Achille et HMS Ajax.

mitraillettes de la première guerre mondiale
Le croiseur HMS ACHILLES vu du HMS AJAX lors de la bataille de River Plate.
Le croiseur HMS ACHILLES vu du HMS AJAX lors de la bataille de River Plate.

Le commodore Harwood a décidé de mener le combat contre son adversaire allemand et de diviser ses forces en deux, attaquant les Allemands de deux côtés. L’objectif du capitaine anglais était de donner au Premier ministre Winston Churchill sa première victoire contre Hitler.

Le capitaine Langsdorff, incapable d'apporter sa puissance de feu supérieure, a été contraint de décider d'une première cible. Il a attaqué l'un des plus petits navires mais a en même temps reçu de lourds bombardements des Britanniques.

Le vice-amiral Harwood inspecte les qualifications du HMS Canopus, la base d'entraînement de la Royal Navy à Alexandrie, en septembre 1942
Le vice-amiral Harwood inspecte les qualifications du HMS Canopus, la base d'entraînement de la Royal Navy à Alexandrie, en septembre 1942

Au moment de la fin du conflit, les Britanniques comptaient au total 62 hommes morts et les Allemands, 36 hommes. Cependant, Harwood avait atteint son objectif - la Amiral Graf Spee a été considérablement endommagé, touché 72 fois par des obus britanniques.

Le capitaine Langsdorff a été contraint de chercher refuge dans le port neutre de Montevideo pour effectuer des réparations sur son navire. Il savait qu'il ne lui restait que 72 heures avant de devoir donner l'ordre de naviguer de peur que son navire ne soit interné en Uruguay pour le reste de la guerre, comme le stipulaient les articles de la Convention de La Haye.

Photographie du contre-amiral Sir Henry Harwood, peu de temps après avoir été promu contre-amiral, devant le tableau d'honneur de la bataille du HMNZS Achille.
Photographie du contre-amiral Sir Henry Harwood, peu de temps après avoir été promu contre-amiral, devant le tableau d'honneur de la bataille du HMNZS Achille.

La flotte du commodore Harwood se cachait à l'horizon comme une meute de chacals

Les jours suivants se sont écoulés avec des querelles diplomatiques entre les Britanniques et les Allemands, les deux pays parlant à des responsables de l'Uruguay.

Les Britanniques ont rempli les ondes avec de fausses informations affirmant que le Ark Royal porte-avions et le croiseur de bataille HMS Renommée étaient en route. En réalité, le reste de la flotte britannique était encore à 2 000 milles marins.

Le croiseur de bataille de la Royal Navy HMS Renown
Le croiseur de bataille de la Royal Navy HMS Renown

Enfin, Langsdorff mit fin à la guerre des nerfs et quitta la sécurité de Montevideo dans la soirée du 17 décembre 1939. Son navire endommagé semblait boiter hors du port pour faire face aux Britanniques. Pour les milliers de spectateurs de Montevideo, il est apparu que Langsdorff naviguait lui-même et ses hommes directement dans le Locker de Davy Jones.

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Mais il ne s'est pas disputé. Langsdorff a laissé son équipage débarquer à l'entrée du port avant de faire sauter son navire peu après.

L'amiral Graf Spee peu de temps après son sabordage
L'amiral Graf Spee peu de temps après son sabordage

Une fois fier Amiral Graf Spee se transforma instantanément en boule de feu et s'enfonça progressivement sous la surface de l'océan Atlantique.

Contrairement à l'homonyme de son ancien navire, Langsdorff n'était pas disposé à sacrifier son équipage pour son erreur. En un clin d'œil, l'honorable capitaine a livré à Adolf Hitler la première défaite de la Seconde Guerre mondiale.

L'épave de l'amiral Graf Spee
L'épave de l'amiral Graf Spee

Les deux capitaines ont partagé des destins différents au lendemain du naufrage de l’un des navires les plus célèbres de la guerre.

Le commodore Harwood est rentré victorieux, tandis que son adversaire s'est suicidé trois jours après le sabordage de son navire.

Procession funéraire d'un marin du Graf Spee. Aux funérailles du capitaine Langsdorff, les porteurs étaient des officiers. Le capitaine Langsdorff s'est abattu le 20 décembre, après avoir sabordé son navire le 17 décembre.
Procession funéraire d'un marin du Graf Spee. Aux funérailles du capitaine Langsdorff, les porteurs étaient des officiers. Le capitaine Langsdorff s'est abattu le 20 décembre, après avoir sabordé son navire le 17 décembre.

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Selon la lettre d'adieu de Langsdorff, il était satisfait de ce que la vie lui avait donné; il ne pouvait tout simplement pas permettre à son équipage, composé principalement de jeunes hommes, de payer ses erreurs.

En fin de compte, le capitaine Hans Langsdorff est allé à sa mort avec la ferme conviction que la place d'un capitaine de marine était avec son navire.