B-36: Dans toute l'histoire de l'aviation, c'est le plus grand avion de combat en termes de hauteur et d'envergure

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Le Convair B-36 était un bombardier stratégique intercontinental américain qui portait le nom officieux de «pacificateur». Dans toute l'histoire de l'aviation, c'est le plus gros avion de combat en termes de hauteur et d'envergure.

Taille du train de roulement
Taille du train de roulement

Après l'apparition du B-36, le concept de guerre nucléaire mondiale est entré dans la vie de nombreuses personnes. Dans le même temps, les politiciens ont réalisé qu'il n'y avait pas de gagnants dans une guerre nucléaire. La présence d'un tel avion au service militaire a servi de notification aux Soviétiques de la supériorité aérienne détenue par les États-Unis.

Le B-36 a été le premier bombardier au monde à avoir les capacités techniques de vol intercontinental.

Convair B-36 Peacemaker
Convair B-36 Peacemaker

Le 11 avril 1941, l'US Army Air Corps (USAAC) fait une demande de bombardier intercontinental.

Cependant, la demande initiale d'une vitesse de pointe de 450 mi / h (720 km / h), d'un plafond de service de 45 000 pieds (14 000 mètres), d'une portée maximale de 12 000 milles (19 000 km), s'est avérée trop exigeante et a dépassé la capacités technologiques de l'époque.

Pour cette raison, le 19 août 1941, l'USAAC a réduit les exigences à une portée maximale de 10000 milles (16000 km), un rayon de combat effectif de 4000 milles (6400 km) avec une charge de 10 000 livres (4500 kg), une vitesse de croisière entre 240 et 300 miles par heure (390-480 km / h) et un plafond de service de 40 000 pieds (12 000 m).

Le XB-36 montrant les pneus simples géants. Les avions de production avaient plutôt un train principal à quatre roues.
Le XB-36 montrant les pneus simples géants. Les avions de production avaient plutôt un train principal à quatre roues.

La production en série du Convair B-36 a largement dépassé la commande initiale de 100 appareils et a duré jusqu'au 14 août 1954. Un total de 384 bombardiers avec diverses modifications et affectations ont été créés.

Sur tous les bombardiers à partir du modèle Convair B-36D, quatre moteurs à réaction J47-GE-19 supplémentaires ont été installés. Pour cette raison, le B-36 est enregistré comme un avion avec 10 moteurs composés de deux types différents.

Le Convair RB-36D est la version à jet augmenté du bombardier stratégique intercontinental.
Le Convair RB-36D est la version à jet augmenté du bombardier stratégique intercontinental.

Ses moteurs à réaction n'étaient utilisés que dans deux phases de vol: au décollage et en montée, et pour gagner en hauteur et en accélération sur une cible. Pendant la majeure partie d'un vol, ces moteurs sont restés inactifs, ce qui a créé une menace de givrage.

Pour contrer cela, les concepteurs du B-36 ont affiné le système d'antigivrage des réacteurs en connectant le chauffage du pylône et des moteurs au système de chauffage général de l'avion.

B-36 Pacemaker - personnel et équipement.
B-36 Pacemaker - personnel et équipement.

L'équipage du B-36 était composé de 15 personnes. Pour la défense, le bombardier avait 6 tourelles télescopiques télécommandées, 16 tourelles avant et une tourelle arrière fixe, toutes équipées de canons de 20 mm. Cependant, les vibrations pendant la prise de vue ont souvent provoqué un dysfonctionnement du tube à vide électronique et une défaillance des commandes de navigation et de l'avion.

RB-36D dans l'usine Convairs Aircraft.
RB-36D dans l'usine Convairs Aircraft.

Après l'apparition des modèles en série du B-52 à la fin des années 1950, la pertinence du bombardier B-36 était mise en doute. Bientôt, tous ces appareils ont été mis hors service par l'US Air Force.

Cette décision était en outre motivée par la faible fiabilité et le long processus d'entretien des moteurs à pistons par rapport aux moteurs à turbine à gaz.

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La centrale électrique du B-36 était composée de 6 moteurs à vis et de 4 réacteurs - «six tours, quatre brûlures».

Parce que cette installation n'était pas fiable et constituait un risque d'incendie, les équipages des bombardiers ont changé l'expression comme suit: «Deux tournants, deux brûlés, deux fumants, deux étouffants et deux autres disparus.»

11e Escadre de bombardement Convair B-36J-5-CF Peacemaker (52-2225), 1955.
11e Escadre de bombardement Convair B-36J-5-CF Peacemaker (52-2225), 1955.

Il convient de noter que le B-36 est lié à un incident qui aurait pu entraîner une catastrophe nucléaire à part entière. Le 22 mai 1957, le B-36 a transporté une bombe thermonucléaire de l'aérodrome de l'armée Biggs au Nouveau-Mexique à la base aérienne de Kirtland.

À l'approche de la destination, la bombe est sortie du bombardier. Le projectile thermonucléaire est tombé au sol à plus de 1600 pieds du dépôt d'armes nucléaires et à 4,3 milles de la tour de contrôle de la base aérienne.

B-36J AF. Par Leoparmr / CC BY-SA 4.0
B-36J AF. Par Leoparmr / CC BY-SA 4.0

La bombe a explosé en touchant le sol, ce qui, dans des conditions normales, aurait déclenché la détonation du noyau de plutonium. Cependant, une explosion nucléaire ne s'est pas produite, et un cratère d'un diamètre de 25 pieds et d'une profondeur de 12 pieds s'est formé sur le site de la chute.

Bombardier prototype XB-52 à Carswell AFB, 1955 montré avec une 7e aile de bombe B-36
Bombardier prototype XB-52 à Carswell AFB, 1955 montré avec une 7e aile de bombe B-36

Le B-36 n'a jamais participé à un véritable combat. Cependant, sa modification RB-36 a été largement utilisée comme avion de reconnaissance.

De grandes dimensions permettaient de placer des caméras haute résolution dans l'avion. Ses capacités à voler à de grandes hauteurs ont rendu le B-36 inaccessible à l'artillerie antiaérienne de l'époque. On suppose que dans les années 1950, le B-36 a effectué des vols de reconnaissance au-dessus du territoire de la Chine et de l'Union soviétique.

Convair B-36 à l'AMARC 1958 en attente de mise au rebut.
Convair B-36s à AMARC 1958 en attente de mise au rebut.

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De plus, le B-36 a été utilisé dans le cadre du programme pour créer un avion à propulsion nucléaire. Un avion NB-36H spécialement converti, avec un réacteur nucléaire en état de marche à bord, a effectué des vols.

Le but de ces vols était une étude scientifique de l'effet des radiations radioactives sur l'équipage et les différents systèmes de l'avion. Cependant, les travaux sur la création d'avions à propulsion nucléaire n'ont pas été poursuivis.