Churchill a-t-il cru la superstition concernant les singes de Gibraltar?

Un macaque de Barbarie assis sur une clôture à la station supérieure du téléphérique de Gibraltar. Par AlexCurl CC BY 3.0
Un macaque de Barbarie assis sur une clôture à la station supérieure du téléphérique de Gibraltar. Par AlexCurl CC BY 3.0
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De nombreux responsables politiques ont découvert l'importance de préserver les populations animales en déclin et l'immense sentiment du public généré par ces animaux et leur sort. Ce n'est donc pas un mystère que Sir Winston Churchill soit allé battre les Barbary Apes of Gibraltar. L'histoire de ces singes et leur relation avec l'armée britannique est un conte fascinant de légende et de fait.

Les singes de Barbarie sont une attraction touristique célèbre. Il y a des millions de photographies de ces créatures sur fond d'océan bleu, de ciel bleu et de beaux jardins.

Ils sont parvenus à voler de la nourriture et tout autre chose aux touristes qui viennent les voir. Ces créatures sont protégées par l'armée britannique depuis le début du 20e siècle, et une légende locale de Gibraltar dit que si les créatures devaient quitter Gibraltar, les Britanniques le feraient aussi.

Ce jeune macaque de Barbarie fait partie d'un groupe de 25 à 70 individus de plusieurs familles de singes différentes à Gibraltar. Par RedCoat CC-BY-SA-2.5
Ce jeune macaque de Barbarie fait partie d'un groupe de 25 à 70 individus de plusieurs familles de singes différentes à Gibraltar. Par RedCoat CC-BY-SA-2.5

Les primates qui sont communément appelés singes barbaresques ne sont pas du tout des singes, mais plutôt un singe sans queue connu sous le nom de macaque (Macaca Sylvanus). Comment ils sont venus vivre sur les rochers de Gibraltar est un mystère, mais les scientifiques ont avancé plusieurs théories.

On dit que les macaques sont les animaux de compagnie sauvages des Maures qui ont occupé l'Espagne de 711 à 1492, tandis que d'autres pensent que les créatures sont liées aux singes qui vivaient dans toute l'Europe il y a environ cinq millions et demi d'années. Une autre théorie est que les macaques ont été introduits par les Britanniques pour la pratique des cibles en 1740.

Alors que les scientifiques peuvent se disputer sur l'origine des animaux, ils sont incontestablement un incontournable à Gibraltar aujourd'hui.

victimes de l'invasion de la grenade
Sgt. Alfred Holmes aux côtés de deux macaques de Barbarie, regardant la ville de Gibraltar.
Sgt. Alfred Holmes aux côtés de deux macaques de Barbarie, regardant la ville de Gibraltar.

La légende qui prophétisait que leur départ annoncerait également la fin de la domination britannique est prise au sérieux depuis de nombreuses années. En 1913, la population de singes n'était plus que de dix animaux. Cela a incité le gouverneur de Gibraltar, Sir Alexander Godley, à importer huit jeunes macaques femelles d'Afrique du Nord pour ramener la population à un niveau raisonnable.

À cette époque, l'importance des singes et de leur protection a été officialisée, et ils ont été placés sous la garde et la protection de la base militaire. Même leur nourriture était budgétisée par l'armée, et un sous-officier a été nommé pour être en charge de tout ce qui concerne les macaques.

Macaques de Barbarie à la batterie du prince Ferdinand, Gibraltar. Par Harry Mitchell CC BY-SA 3.0
Macaques de Barbarie à la batterie du prince Ferdinand, Gibraltar. Par Harry Mitchell CC BY-SA 3.0

Pendant 38 ans, ce devoir incomba au Sgt. Alfred Homes. Il a nommé les animaux et s'ils étaient orphelins, sa femme a pris soin des bébés jusqu'à ce qu'ils puissent retourner dans leur troupe. Tout macaque blessé ou malade a été soigné par le Royal Naval Hospital, comme un homme enrôlé.

Au début de la Seconde Guerre mondiale, Winston Churchill a visité Gibraltar. Conscient de la légende autour des animaux, il a été très troublé de constater que la population était à nouveau en déclin et qu'il n'y avait plus que sept singes. Il a immédiatement ordonné que cinq nouvelles femelles devaient être localisées et amenées sur le rocher.

Sir Winston Churchill
Sir Winston Churchill

Un navire de transport de troupes a été envoyé en Afrique du Nord, et en peu de temps Madeline, Kathleen, Beatrice, Daisy et Jane ont trouvé une nouvelle maison sur le rocher. La population était de nouveau en équilibre. Le Premier ministre a ensuite émis une directive interdisant à la population de descendre en dessous de vingt-quatre.

L’intervention de Churchill n’était pas motivée par sa croyance en la superstition, mais plutôt par le souci de l’état d’esprit du peuple britannique. Il était bien conscient de l'importance symbolique des singes Gibralter pour les gens de chez lui, et il craignait que la disparition des animaux ne nuise au moral.

Winston Churchill donnant son célèbre panneau «V», mai 1943.
Winston Churchill donnant son célèbre panneau «V», mai 1943.

Cependant, tout le monde n'était pas du même avis. En mai 1952, Churchill fut fustigé à la Chambre des communes pour l’extravagance de l’armée en affectant six soldats à la garde des singes. Il va sans dire que c’était une exagération flagrante, mais c’était une cible facile à placer sur le dos de Churchill.

Finalement, le nombre de macaques était passé à près de cinquante. Le gouverneur lieutenant-général, Sir Gordon Macmillan, a été obligé d'offrir quelques animaux aux zoos et autres maisons afin de réduire la population avant qu'ils ne deviennent une nuisance.

Sa Majesté la reine Elizabeth II. Par Julian Calder CC BY-SA 4.0
Sa Majesté la reine Elizabeth II. Par Julian Calder CC BY-SA 4.0

En 1954, même la reine a visité Gibraltar. À l'époque, un macaque, un mâle sympathique avec un joli manteau gris, s'appelait Winston. Malheureusement, à la fin de 1955, Winston a disparu. À la fin du mois de janvier de l'année suivante, les autorités l'ont déclaré mort après qu'une recherche sur lui n'ait rien révélé.

Les soins aux macaques ont continué à incomber aux militaires jusqu'en juillet 1992, date à laquelle la responsabilité a été transférée au gouvernement. Les animaux sont actuellement pris en charge par la Gibraltar Ornithological and Natural History Society.

La troupe de macaques la plus populaire est basée dans la région d'Ape’s Den, dans la réserve naturelle de Gibraltar. Par Clare Wilkinson CC BY 2.0
La troupe de macaques la plus populaire est basée dans la région d'Ape’s Den, dans la réserve naturelle de Gibraltar. Par Clare Wilkinson CC BY 2.0

L'énigme de l'endroit où Churchill a envoyé le porte-troupes pour trouver des macaques au début de la Seconde Guerre mondiale a été résolue en 2005. Des recherches documentées dans le Actes de l'Académie nationale des sciences La revue a montré qu'après avoir effectué des tests ADN, les macaques descendent de macaques trouvés au Maroc et en Algérie.

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Aujourd'hui, Churchill serait ravi de savoir que la population de macaques de Gibraltar est extrêmement saine. Il y a six troupes d'animaux qui représentent collectivement près de 250 animaux. Si vous êtes superstitieux, vous pouvez certainement croire que Gibraltar sera sous la garde de la couronne britannique pendant de nombreuses années à venir.