Les femmes arabes hontent leurs hommes fuyant vers la bataille de Yarmouk

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La plupart des gens connaissent l'histoire générale de l'expansion arabe après la mort de Mohammad. Les Arabes ne sont pas restés les bras croisés en Arabie saoudite, ils se sont dispersés dans plusieurs directions. À la fin des années 600, ils traitaient de l'empire persan sassanide en déclin à l'est, mais faisaient face à un empire byzantin encore puissant au nord et à l'ouest. L'affrontement massif entre des cultures très différentes, une très ancienne et une très nouvelle, allait commencer par une explosion à la bataille de Yarmouk.

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Le talentueux général Khalid ibn al-Walid a parcouru la majeure partie de l'Irak moderne et y a remporté de grandes victoires contre les Perses. Les autres armées musulmanes combattant les Byzantins à l'ouest n'avaient pas été aussi chanceuses, subissant de multiples revers mineurs.

Lorsque Khalid est arrivé dans la région du Levant comprenant Israël d'aujourd'hui et les nations environnantes, il a repris ses voies gagnantes. Il a prévalu sur une armée byzantine de taille moyenne à la bataille d'Ajnadayn et a pris la grande ville de Damas sans trop d'effort. Il ne semblait pas y avoir d’engagement que les Arabes ne pouvaient pas gagner.

L'empereur byzantin Héraclius n'avait que récemment conquis une grande partie du territoire que les Arabes reprenaient maintenant. Avec la série de défaites qui s'accumulent, l'empereur accompli a décidé d'une invasion à grande échelle pour écraser les envahisseurs parvenus et reprendre méthodiquement le territoire byzantin.

Cette force contenait environ 100 000 hommes, une armée massive pour l'époque, mais elle était divisée en cinq parties dans le but d'engager les armées musulmanes dispersées dans des batailles distinctes et de les repousser uniformément en Arabie saoudite. Les cinq divisions comprenaient des soldats et des commandants de partout: Francs, Arméniens, Géorgiens et Arabes chrétiens, entre autres.

Mouvement des troupes musulmanes byzantines de septembre 635 à juste avant l'événement de la bataille de Yarmouk. Crédit photo.
Mouvement des troupes musulmanes byzantines de septembre 635 à juste avant l'événement de la bataille de Yarmouk. Par Arun Reginald - CC BY-SA 3.0

En dépit d'avoir environ la moitié autant d'hommes que les Byzantins, Khalid voulait consolider ses forces afin qu'elles puissent mener une bataille décisive. Malgré les réticences des Byzantins, ils avaient depuis longtemps élaboré une stratégie pour éviter les combats à grande échelle, les chances semblaient trop en leur faveur pour être ignorées. Les cinq groupes différents se sont combinés et se sont dirigés vers les plaines près de Yarmouk.

Bataille entre l'armée d'Héraclius et les Perses sous Khosrau II. Fresque de Piero della Francesca, ca. 1452.
Bataille entre l'armée d'Héraclius et les Perses sous Khosrau II. Fresque de Piero della Francesca, ca. 1452.

Les deux armées ont établi un camp à environ un mile l'une de l'autre et ont entamé des négociations. Au cours de ces semaines de négociations, les Arabes ont reçu un flux constant de renforts de leur territoire d'origine. Bien qu'il n'y ait pas beaucoup d'hommes, la plupart étaient des vétérans établis, certains servant même avec Mohammad lui-même. Les renforts sont arrivés en flux continu, incitant les Byzantins à lancer une attaque de peur d'encore plus de renforts arabes.

De l'autre côté des ravins se trouve le champ de bataille de Yarmouk, une photo prise à 8 miles du champ de bataille, depuis la Jordanie. Crédit photo.
À travers les ravins se trouve le champ de bataille de Yarmouk, une photo prise à 8 miles du champ de bataille, depuis la Jordanie. Par Mohammad adil CC BY-SA 3.0

La bataille a commencé avec les deux côtés ayant une formation similaire de fronts d'infanterie profonde et de cavalerie à l'arrière pour empêcher le flanc. la bataille a quelques possibilités sur la façon dont elle s'est déroulée, certains historiens étant d'accord avec l'approche de plusieurs jours, et d'autres affirmant que l'affaire s'est déroulée en quelques heures.

La présentation de la possibilité de plusieurs jours donne la meilleure compréhension de la façon dont la bataille a pu se dérouler, mais il est possible que tous les événements se soient produits beaucoup plus rapidement dans une série de manœuvres liées.

L'ordre de bataille standard pour la plupart des jours de la bataille.
L'ordre de bataille standard pour la plupart des jours. La formation arabe, plus agressive, était en fait assez défensive, la cavalerie étant stratégiquement placée pour contrer les ruptures de ligne et les flancs.

Le premier jour a vu des escarmouches limitées et des combats soi-disant individuels par des champions de chaque côté. Les records musulmans disent que les champions arabes ont remporté la majorité de ces duels, mais il est probable qu'ils l'étaient même.

Le lendemain matin, les dirigeants byzantins décidèrent de lancer une attaque surprise de bonne heure avec toute leur force, tout en envoyant la cavalerie faire pression sur les flancs. Une série de montres avancées a donné aux Arabes plus de temps que nécessaire pour mettre leur armée sur les mêmes lignes de bataille que la veille. Sur le flanc droit, Khalid a pu envoyer certaines des unités de garde pour stabiliser cette situation, mais la gauche arabe s'effondrait sous le grand nombre de Byzantins qui avançaient.

Les hommes arabes de gauche ont commencé à fuir vers leur camp en grand nombre, les contre-attaques de cavalerie arabe ont à peine tenu le flanc gauche que l'infanterie a couru vers le camp. Ici, cependant, elles ont été accueillies par leurs femmes et les autres femmes du camp. Ces femmes du camp ont ramassé des mâts de tente et d'autres armes et ont chargé leurs maris en criant leur dégoût à la retraite. Certains même

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Cette décision sans précédent a grandement embarrassé l'infanterie arabe en fuite au point de se retourner et de rejoindre la bataille. les lignes de bataille se sont stabilisées et de violentes attaques de cavalerie arabe ont contraint les Byzantins à une retraite ordonnée vers leur camp. Les Byzantins étaient déçus qu'une percée ait été si proche mais la journée s'est transformée en retraite byzantine. Les Arabes étaient ravis de tenir leurs lignes contre l'armée beaucoup plus grande.

Une grande partie de la bataille a été cette série de poussées byzantines repoussées au dernier moment par des contre-charges ou sauvées par les cajoleries des femmes du camp.
Une grande partie de la bataille a été cette série de poussées byzantines repoussées au dernier moment par des contre-charges ou sauvées par les cajoleries des femmes du camp.

Les jours suivants ont consisté en une série de mouvements dangereux où les Byzantins repoussaient une grande partie des lignes arabes et menaçaient de les mettre en déroute. En réponse, Khalid menait souvent personnellement des charges de cavalerie contre les flancs des Byzantins qui avaient été exposés par leur élan poussant. À plusieurs reprises, les Arabes ont presque éclaté, mais à leur tour ont infligé de multiples pertes aux Byzantins avec des contre-attaques efficaces.

Enfin, le sixième jour, Khalid a décidé de masser toute sa cavalerie derrière son aile d'infanterie droite plutôt que de les diviser de chaque côté. Lorsque la bataille a commencé, toute la masse de la cavalerie arabe a tourné autour du flanc gauche byzantin. Ce geste agressif a pris les Byzantins par surprise et a été d'autant plus efficace que les Byzantins avaient la moitié de leur cavalerie sur leur flanc droit.

La cavalerie arabe mit en déroute la cavalerie byzantine et se retourna pour effondrer l'infanterie byzantine. Des ravins abrupts sur la droite byzantine signifiaient que leur seule voie de fuite était de revenir à travers la cavalerie ennemie. Cela a fait des victimes dévastatrices alors que l'infanterie plus lente tentait désespérément de fuir.

Cette victoire n'a pas écrasé l'Empire byzantin dans son ensemble, mais a certainement détruit leur pouvoir au Moyen-Orient. Peu après Yarmouk, les Arabes se sont emparés de l'Égypte et jusqu'en Arménie. Moins d'un siècle plus tard, la grande ville de Constantinople est assiégée par les Arabes, mais les Byzantins y remportent la victoire décisive.

L'empereur Héraclius venait de restaurer la Vraie Croix à Jérusalem, seulement pour voir à son retrait sûr de la ville après Yarmouk.
L'empereur Héraclius venait de restaurer la Vraie Croix à Jérusalem, seulement pour voir à son retrait sûr de la ville après Yarmouk.

Si ces femmes du camp avaient laissé leurs hommes fuir le terrain, l'histoire aurait certainement été très différente. Les Arabes ne pouvaient pas rassembler une énorme force pour commencer, donc leur défaite à Yarmouk les aurait probablement rendus impuissants à empêcher les Byzantins de reconquérir le Levant.

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Par William McLaughlin pour War History Online