François le mulet qui parle: un soldat devient auteur

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«Une nuit, j'étais assis à regarder un mur vierge et non peint. Pour passer le temps, j'ai écrit quatre pages de dialogue entre un sous-lieutenant et une mule de l'armée »

Les mules ont une longue histoire avec la guerre. Résistantes et tenaces mais fidèles à ceux qui méritent leur confiance, les mules ont servi de bêtes de somme aux trains de ravitaillement de l'armée depuis que l'humanité a appris à les reproduire.

Au fur et à mesure que les sociétés progressaient, il ne fallut pas longtemps avant que les mules des premières armées de la civilisation aient deux jambes au lieu de quatre. Les légionnaires romains ont commencé à se faire appeler Mules de Marius après que les réformes militaires instituées par Gaius Marius aient obligé les troupes à transporter plus de fournitures pour accélérer ses marches.

Depuis lors, les hommes de l'armée et les mules de l'armée ont été synonymes de beaucoup de personnes dans et hors du service.

Les versions à quatre pattes ont rarement pu parler. Pourtant quelque temps avant Monsieur Ed a frappé les écrans, un jeune capitaine de l'armée a écrit à propos d'une mule parlante.

Une batterie de mulets durant la seconde guerre anglo-afghane (1879-1880). Les Sepoys sont assis près des plus gros canons de campagne.
Une batterie de mulets durant la seconde guerre anglo-afghane (1879-1880). Les Sepoys sont assis près des plus gros canons de campagne.

David Stern III, né en 1909, a rejoint l'effort de guerre en 1943. Comme il l'a décrit: «J'avais publié quelques journaux. J'ai dit cela à l'intervieweur de classification, qui a consciencieusement enregistré mes antécédents civils sur une grande carte. Ils disent que l'armée trouve toujours le travail qui convient à l'homme. J'ai été affecté comme assistant dans un camion à ordures. »

Pendant son service, Stern s'est trouvé un officier en poste à Hawaï travaillant pour un journal de l'armée. Loin du combat, Stern, comme de nombreux soldats qui ne combattent pas pour leur vie, s'ennuyait.

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Selon les propres mots de Sterns: «Une nuit, j'étais assis à regarder un mur vierge et non peint. Pour passer le temps, j'ai écrit quatre pages de dialogue entre un sous-lieutenant et un mulet de l'armée. Je n'avais aucune intention d'écrire davantage. Mais ce petit bout de mule me dérangeait. Avec des souvenirs d'OCS (Officier Candidat School) frais dans mon esprit, j'ai pensé que je pourrais me débarrasser de la créature en l'envoyant pour devenir sous-lieutenant. Francis m'a déjoué. Il a refusé de partir. »

Un train muletier britannique pendant la deuxième guerre anglo-boer, Afrique du Sud
Un train muletier britannique pendant la deuxième guerre anglo-boer, Afrique du Sud

Écrivant sous un pseudonyme, Stern a soumis plusieurs histoires à Écuyer magazine sur un jeune sous-lieutenant combattant dans le Pacifique et se liant d'amitié avec un mulet qui parle. Après la guerre, il a combiné les histoires dans un roman bien appelé Francis, à propos du lieutenant et de son compagnon mulet parlant que lui seul pouvait entendre.

Quelques années plus tard, Stern a réussi à faire des histoires une série de films du futur réalisateur de Monsieur Ed lui-même, Arthur Lubin.

Arthur Lubin et Mary Pickford.1943
Arthur Lubin et Mary Pickford.1943

Les films ont connu un succès comique. Un précurseur précoce du Golden Globe, le premier Patsy Award annuel a été décerné à Francis dans la catégorie American Humane Association en 1950. Il a remporté la deuxième place en 1952, 1954, 1955 et 1956. Il a terminé troisième en 1957 et a de nouveau remporté le prix en 1953.

Sept films au total ont été réalisés racontant les aventures du mulet de l'armée Francis et de son compagnon humain à travers leurs différentes escapades. Bien que Mister Ed finisse par éclipser le duo, leur effet sur le moral de l'après-guerre et sur la carrière de Stern ne peut être ignoré.

Un navire de transport de mules américain déchargeant une mule de l'armée américaine à Naples, en Italie, en septembre 1944.
Un navire de transport de mules américain déchargeant une mule de l'armée américaine à Naples, en Italie, en septembre 1944.

Dans la littérature, les bandes dessinées et le paravent, la création de Stern a diverti les gens dans les temps difficiles.

Les aventures de Francis et de son compatriote humain ont commencé comme le gribouillage ennuyé d'un officier de l'armée américaine loin de chez lui et plus loin du front. Avec son esprit et ses connaissances, il a tissé un conte de deux mules de l'armée coopérant pour mener une vie d'aventure et d'épanouissement.

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Bien que Stern n'ait jamais vu de combat en Birmanie comme ses personnages, ses œuvres ont fourni des divertissements après les temps troublés du début de la guerre froide. Qu'ils soient hommes ou animaux, les mulets de l'armée feraient leur devoir et, qu'ils parlent ou non, leurs contes vivraient dans l'histoire et l'écran grâce à Stern.