7 faits sur le Grand Old Duke of York: un réformateur militaire britannique

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Le grand vieux duc d'York
Il avait dix mille hommes
Il les a fait monter jusqu'au sommet de la colline
Et il les a à nouveau fait descendre.
- Comptine britannique

Frederick Augustus, le duc d'York, est largement connu comme une figure absurde moquée dans une comptine. C’est une manière malheureuse d’avoir immortalisé un commandant important qui, selon l’historien militaire Sir John Fortescue, a fait «plus pour l’armée que n’a fait un homme pour elle dans toute son histoire».

1. Une éducation royale

Frederick Augustus est né en 1763, le deuxième fils du roi britannique George III. À l'époque, il était courant que les seconds fils d'une famille noble britannique entrent dans l'armée. La primogéniture signifiait qu’ils n’hériteraient pas des terres et du pouvoir de la famille, mais l’argent pourrait acheter une position de premier plan dans l’armée, procurant un revenu et un statut à vie.

Sa famille, bien que dirigeante de la Grande-Bretagne, était d'origine hanovrienne et détenait toujours un territoire en Allemagne. En conséquence, son début de carrière a impliqué le service militaire dans les armées britannique et hanovrienne. En 1784, il est fait duc d'York et d'Albany, le duché d'York ayant souvent été accordé aux seconds fils des monarques anglais. En 1791, il épousa une princesse d'une autre maison royale allemande - la fille de Frédéric-Guillaume II de Prusse.

Le duc d'York, peint par Sir Joshua Reynolds
Le duc d'York, peint par Sir Joshua Reynolds.

2. Une époque révolutionnaire

Le duc d'York a servi pendant une période de transformation pour les armées en Europe. Les révolutions françaises des années 1780 et 1790 ont conduit à une série de guerres entre la France et presque toutes les autres nations du continent. Les Français étaient désireux de répandre les réformes révolutionnaires, tandis que les monarchies voisines voulaient remettre le génie du républicanisme dans la bouteille. Une fois que la France est devenue un empire sous Napoléon Ier, elle a continué à combattre ses voisins jusqu'à ce que ses armées soient finalement épuisées en 1815.

C'était une guerre sans précédent. La combinaison d'idéaux égalitaires et d'une menace existentielle a conduit le gouvernement français à introduire pour la première fois la conscription, déployant des armées d'une taille sans précédent. D'autres nations ont été forcées d'augmenter leurs propres forces pour lui correspondre. Dans le même temps, la stratégie napoléonienne et les avancées technologiques ont entraîné des transformations dans la manière dont ces armées se sont battues.

L'armée britannique, comme toutes les armées d'Europe, a dû faire face à d'énormes changements.

Le duc d'York en 1822.
Le duc d'York en 1822.

3. Inspirer la comptine

Les réalisations de York en tant que commandant étaient étroitement liées aux guerres avec la France. Pourtant, son implication dans ces guerres a commencé de manière néfaste.

Lorsque la guerre éclata entre la Grande-Bretagne et la France en 1793, York fut chargé d'une expédition militaire en Flandre. Il a pris le contrôle du port de Dunkerque mais a ensuite été repoussé lors d'une bataille à Hondschoote le 6 septembre. Ses troupes - un mélange de forces britanniques et hanovriennes - se sont bien comportées mais ont été en infériorité numérique de trois à un, perdant leurs canons de siège pendant la retraite.

Au cours des mois suivants, il a fait marcher son armée d'avant en arrière entre des actions mineures inefficaces, inspirant la comptine. Pendant ce temps, la Grande-Bretagne et ses alliés ont perdu le contrôle de la Flandre et, en juillet 1794, York et ses troupes ont été évacués.

Statue de Frederick Duke of York à Waterloo Place, Westminster, Londres.
Statue de Frederick Duke of York à Waterloo Place, Westminster, Londres.

4. Commandant en chef

En février 1795, Lord Amherst prend sa retraite en tant que commandant en chef de l'armée britannique et York prend sa place. Le poste de commandant en chef n'était pas permanent comme c'est le cas actuellement, ni soutenu par un corps d'état-major. Il s'agissait plutôt d'un poste temporaire, pourvu en temps de guerre. Le commandant en chef n’a pas le contrôle total de l’armée, mais il partage la responsabilité avec d’autres fonctionnaires et ministres - les ingénieurs et l’artillerie n’ont jamais été sous le contrôle de York.

York a vu la nécessité de réformer l'armée en réponse à l'évolution des temps. Et donc, malgré l'enchevêtrement compliqué de l'autorité et la nécessité de négocier soigneusement de nombreux changements, il s'est mis à transformer l'armée britannique en quelque chose de plus moderne.

5. Les problèmes de l'armée

L'armée britannique des années 1790 a été confrontée à deux problèmes fondamentaux - faire face à une croissance soudaine et à un manque de professionnalisme parmi les officiers.

Le problème de la croissance est venu du début soudain de la guerre et de la façon dont l'armée était généralement maintenue. La Grande-Bretagne avait une longue tradition de méfiance envers les armées permanentes, et a donc essayé de limiter le nombre de soldats en temps de paix. L'éruption de la guerre avec la France avait signifié une expansion rapide juste pour créer une force digne de guerre, sans parler du nombre d'armées conscrites de la France. Les anciennes unités ont été réformées et 30 nouveaux régiments ont été créés en succession rapide. C'était beaucoup pour un petit établissement.

La tradition était également responsable du problème des officiers. Les postes d'officier ont été achetés et vendus au lieu d'être accordés aux hommes les plus dignes. Les officiers étaient donc des hommes issus de riches aristocrates comme York lui-même, mais souvent sans son expérience ou sa compétence militaire.

La colonne du duc d'York vue depuis le centre commercial.
La colonne du duc d'York vue depuis le centre commercial.

6. Solutions de York

York a apporté beaucoup d'énergie personnelle, d'expérience militaire et de compétences administratives au poste de commandant en chef.

Face au grand nombre de soldats récemment recrutés, il a cherché à rendre les conditions plus supportables, réduisant ainsi la pression exercée sur la gestion d'une grande force démoralisée. Les rations et les casernes ont été améliorées et le code pénal est devenu moins brutal. Des exercices et manœuvres standard ont été introduits, permettant aux hommes d'être entraînés plus rapidement et aux soldats de différentes unités de mieux combattre ensemble.

Il a freiné les pires éléments de l'achat de commissions. Le nombre de commissions gratuites a été augmenté, permettant à plus d'hommes de talent mais de faible richesse de devenir officiers. Certains grades ne pouvaient plus être achetés sans une expérience militaire avérée. Un collège militaire a été créé pour former des officiers.

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7. Mépris et distinctions

En 1809, York est contraint de démissionner suite à un scandale public autour de sa maîtresse. Il est rapidement retourné à son poste et a poursuivi son programme de réforme. En 1815, le Parlement a publiquement reconnu son service exceptionnel dans la réforme de l'armée au moment où la réforme était la plus nécessaire.

La source:

David Chandler et Ian Beckett (éd.) (1994), The Oxford History of the British Army.