Le grand siège de Gibraltar: 1779-1783 La France et l'Espagne n'ont pas réussi à prendre le rocher

PARTAGER:

Gibraltar est un petit bout de terre, mais il est plein d'histoire; il fait un peu moins de 3 miles carrés de superficie, la plus grande partie étant occupée par le grand rocher de Gibraltar. C'est et est une possession britannique depuis 1704, date à laquelle elle a été capturée par une force britannique et néerlandaise.

Tout au long des siècles de domination britannique, Gibraltar, situé à la pointe sud de l'Espagne, a été convoité et revendiqué par l'Espagne. Pendant la guerre d'Indépendance américaine, l'Espagne et la France ont formé une alliance et ont profité de cette guerre pour lancer un siège sur la petite péninsule de Gibraltar à la fin de 1779.

Au départ, Gibraltar comptait un peu plus de 5 000 soldats, dont certains de Hanovre et de Corse. La Grande-Bretagne s'attendait à un siège et a stocké les magasins de nourriture et de munitions. Plus de 13 000 soldats espagnols et français ont mené le siège sur terre et sur mer.

corps de chameaux de l'armée américaine

L'armée de terre a commencé à construire de vastes fortifications sur l'étroite bande de terre reliant Gibraltar à l'Espagne. À Gibraltar, le général George Eliott a organisé des tireurs d'élite.

Pendant le siège, des tirs de canons et des balles de tireurs d'élite ont volé librement de chaque côté du front de terre étroit. À l'approche de l'hiver, la garnison a commencé à manquer de nourriture. Le scorbut était très courant et les rations étaient si basses qu’elles nourrissaient à peine les soldats, mais l’esprit des hommes restait élevé. Ils avaient repoussé plusieurs petits attentats et étaient convaincus qu'ils recevraient des fournitures par voie maritime.

Carte de Gibraltar dessinée en 1799.
Carte de Gibraltar dessinée en 1799.

La garnison avait raison dans son hypothèse, car les approvisionnements atteignirent Gibraltar au printemps 1780. L'amiral Rodney avait combattu deux petits engagements qu'il gagna facilement et arriva en fait avec des ravitailleurs / navires marchands espagnols capturés. Les défenseurs ont reçu un grand magasin de fournitures, notamment des produits frais pour éloigner le Scorbut, et 1 000 soldats supplémentaires.

Général et gouverneur Eliott. il était en grande partie responsable du maintien de l'esprit de combat des hommes au cours des longues années du siège.
Général et gouverneur Eliott. il était en grande partie responsable du maintien de l'esprit de combat des hommes au cours des longues années du siège.

Ces approvisionnements devaient durer tout au long de 1780, à mesure que le siège s'installait, bien que les agressions et les bombardements se produisent presque quotidiennement. Les Britanniques pourraient utiliser les points de vue élevés depuis le Rocher de Gibraltar pour être bien informés de tout mouvement ou concentration de troupes. Cela a permis de repousser facilement les attaques et a donné une idée approximative de la concentration de la puissance de feu. À la fin de l'année, cependant, la famine et la maladie ont commencé à poser problème. Cette fois, le moral des Britanniques n'est pas resté élevé, certains hommes désertant et, selon le journal d'un soldat présent, quelques autres se sont suicidés.

Au printemps 1781, une deuxième force de secours et de réapprovisionnement est arrivée au port de Gibraltar. Les Espagnols ont tenté, mais n'ont pas réussi à intercepter la force, et ont plutôt tenté de bombarder les quais pendant que les fournitures étaient déchargées. Lorsque les navires sont partis, cette fois, ils ont emmené avec eux une grande partie de la population civile. Cela a donné à la garnison moins de bouches à nourrir et leur a permis de fonctionner librement.

La Sortie a été un succès étonnant, mais n'a pas pu briser le siège parce que l'armée assiégeante était tout simplement trop grande pour que les Britanniques battent sur le terrain une fois qu'ils pourraient former une résistance organisée.
La Sortie a été un succès étonnant, mais n'a pas pu briser le siège parce que l'armée assiégeante était tout simplement trop grande pour que les Britanniques battent sur le terrain une fois qu'ils pourraient former une résistance organisée.

En novembre, juste au moment où la faim recommençait pour la garnison, ils ont appris de certains déserteurs espagnols ou français qu'un assaut massif était prévu. Le général Eliott a décidé qu'une sortie nocturne pour attaquer les Espagnols et les Français à la veille de leur assaut serait la décision parfaite.

Le 27 novembreth, plusieurs milliers de troupes britanniques se sont silencieusement organisées en trois groupes en pleine nuit. Vers deux heures du matin. ils ont marché tranquillement dehors et dans les lignes d'assiégeants. De nombreuses troupes espagnoles ont été tuées sur le coup car elles ont été tellement surprises par l'attaque. Les Britanniques ont poussé fort et rapidement à travers les lignes de siège avant, détruisant les provisions et les structures défensives tout en enfonçant des clous minces dans le trou de tir des pièces d'artillerie.

Appelé «enfoncer le canon», le clou était impossible à retirer sans équipement précis, et même alors, les chances étaient grandes que la pièce soit entièrement ruinée. Des dizaines de pièces d'artillerie ont été dopées et des milliers d'assiégeants tués avant que les Britanniques ne reculent sagement pour éviter une contre-attaque organisée. Moins de dix Britanniques ont été tués lors de l'attaque.

Le siège était tout à fait unique car des dizaines de milliers d'hommes étaient impliqués sur quelques kilomètres carrés, et les Britanniques pouvaient voir leurs assiégeants chaque jour.
Le siège était tout à fait unique car des dizaines de milliers d'hommes étaient impliqués sur quelques kilomètres carrés, et les Britanniques pouvaient voir leurs assiégeants chaque jour.

Cette sortie a repoussé le grand assaut de plusieurs mois. Au cours des prochains mois, les Britanniques ont commencé à construire un vaste réseau de tunnels à travers le Rocher de Gibraltar. Cela leur a permis de construire des logements de canon fortifiés dans des falaises autrement inaccessibles qui occupaient la majeure partie de la face nord du Rocher. De plus, un nouveau type de monture de canon a été inventé qui permettait à un canon de tirer à un angle vers le bas. Cela a permis de mettre plus de canons sur les hauteurs de Gibraltar sachant qu'ils pouvaient frapper loin, mais aussi d'être inclinés vers le bas pour tirer sur les attaquants qui s'approchaient.

En septembre 1782, le grand assaut espagnol et français a commencé. Cet assaut organisé massif était destiné à être l'ultime poussée pour finalement prendre Gibraltar. De plus en plus d'infanterie, de navires et de marines avaient été consacrés au siège et à ce moment-là, la force de siège initiale de 13 000 hommes était passée à plus de 60 000 hommes sur terre et sur mer.

Les assiégeants avaient construit dix navires de type barge pour bombarder Gibraltar de la baie avec leurs nombreux autres navires. Cela visait à affaiblir suffisamment la garnison pour que les forces terrestres puissent envahir avec succès. Des dizaines de milliers de spectateurs civils espagnols se sont rassemblés sur les collines autour de la baie pour assister à l'attaque.

La
La «grande attaque» a été un échec terrible et a grandement contribué à la fin du siège.

La grande agression a été un désastre total. Les Britanniques avaient reconnu la menace des barges à canon et préparé des tirs chauffés pour leur tirer dessus. Il s'agissait d'un coup de canon chauffé dans un four et tiré sur des navires pour déclencher un incendie. Trois des barges ont été complètement détruites et au moins une a explosé lorsque le feu a atteint les magasins à poudre. Tout au long des barrages, les sept autres barges ont été tellement endommagées qu'elles ont dû être sabordées à la fin de l'engagement. Bien que les Britanniques aient subi de lourds bombardements, ils ont infligé des dégâts beaucoup plus importants, faisant près de 1 000 victimes et arrêtant le reste de l'assaut prévu.

La garnison britannique était petite et ne pouvait espérer briser le siège par elle-même, mais leur moral était bon. Ils avaient effectué une sortie remarquablement réussie et résisté à une tentative d'assaut massive. Le moral des assiégeants a été écrasé, surtout après l'arrivée de la troisième force de ravitaillement en septembre, sans résistance en raison d'une tempête de dispersion de la flotte la veille. Ce dernier ravitaillement était le plus important à ce jour et peu de temps après que la garnison ait capturé un navire espagnol endommagé après avoir dérivé trop près de Gibraltar.

Koehler's Depressing Carriage, inventé pendant la guerre.
Koehler's Depressing Carriage, inventé pendant la guerre.

La situation évoluait en faveur des Britanniques et avec la fin de la guerre américaine, ils pourraient fournir plus de soutien à Gibraltar. Les Espagnols avaient pris quelques possessions aux Antilles et ils étaient autorisés à les garder, en échange de la Grande-Bretagne gardant Gibraltar.

Le siège a été l'un des plus longs de l'histoire britannique, et il a eu de la chance qu'ils perdurent, car Gibraltar jouerait un rôle majeur dans plusieurs guerres.

Par William McLaughlin pour War History Online