Développement des trois murs impressionnants de Constantinople

Par Bigdaddy1204 - GFDL
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La grande ville de Constantinople a été l'une des villes les plus impressionnantes et imprenables du monde pendant plus de 1000 ans. Il a conservé la gloire de l'ancienne capitale de Rome tout en mettant en œuvre de nouvelles merveilles. L'emplacement de la ville, à l'échelle continentale et à une échelle topographique plus petite, a eu un impact profond sur l'histoire de la ville et continue d'influencer la ville moderne. La ville sous les Byzantins a connu de longues périodes de sécurité et de prospérité et avait souvent une population proche ou supérieure à un demi-million d'habitants.

Bien que la ville ait prospéré, l'Empire n'a souvent pas réussi, ce qui a occasionnellement mis la ville sous la menace directe d'une attaque. Dès le début de son établissement en tant que capitale romaine, la ville était menacée par les hordes barbares de l'ouest ainsi que par l'ennemi antique de la Perse à l'est. Les empereurs ont compris que la capitale devait être fortement défendue et la défense de la ville était une priorité élevée.

Alors que l'Empire romain tombait à divers stades du chaos et des guerres civiles, un puissant leader a finalement émergé pour réprimer les rébellions et unifier à nouveau l'empire. Ce fut Constantin Ier, qui put devenir l'unique empereur en 324 après avoir vaincu ses rivaux à l'Est. Constantin a compris que la richesse principale de l'Empire résidait dans les provinces de l'Est tandis que Rome restait pauvre et vulnérable aux menaces. Il a délibéré sur plusieurs délocalisations orientales d'une nouvelle capitale. Il avait des idées pour la ville côtière de Thessalonique ainsi que pour la ville intérieure fortifiée de Serdica (Sofia moderne). Il s'est finalement installé sur Byzance en fonction de son emplacement.

La ville en tant que capitale était dans une situation géographique privilégiée pour l'Empire car elle permettait aux Romains de surveiller efficacement et de faire face aux menaces des barbares et des Perses. Auparavant, les guerres avec les Perses nécessitaient des voyages importants et les nouvelles et les commandes de Rome prenaient beaucoup trop de temps. La ville était située sur une péninsule émoussée qui avait la baie connue sous le nom de Golden Horn à son nord menant vers le nord aux détroits du Bosphore et de la mer Noire.

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Constantin présentant un modèle de la ville qu'il a fondée, cette mosaïque se trouve dans la basilique Sainte-Sophie
Constantin présentant un modèle de la ville qu'il a fondée, cette mosaïque se trouve dans la basilique Sainte-Sophie

Sur les côtes orientales et méridionales s'étendait la mer de Marmara qui mènerait au sud et se joindrait à la mer Égée et à la mer Méditerranée. Les voies maritimes sont essentielles à l’économie de la ville et offrent des possibilités commerciales lucratives. Le seul débouché que possédaient les milliers de kilomètres de côte le long de la mer Noire passait par la nouvelle capitale. La mer Noire offrait un éventail diversifié de commerce car elle bordait l'Europe à l'ouest, la Russie moderne et la péninsule de Crimée au nord et l'Anatolie et l'Arménie à l'est. Presque tout le commerce foncier entre l'Europe et l'Asie passait directement par Constantinople et la croissance de la ville n'a fait qu'encourager davantage de commerce.

Bien que n'étant pas situé au centre de tout l'empire, Constantinople était beaucoup plus proche des territoires à risque et des routes commerciales importantes
Bien que n'étant pas situé au centre de tout l'empire, Constantinople était beaucoup plus proche des territoires à risque et des routes commerciales importantes

Bien que l'emplacement géographique soit important pour le commerce, il était également vital pour la défense de la ville. Entourée d'eau sur trois côtés, la seule défense terrestre nécessaire était un mur à l'extrémité ouest de la ville. La voie navigable reliant la mer de Marmara et le Bosphore avait de forts courants qui rendaient difficiles les blocages soutenus et les eaux calmes de la Corne d'Or étaient facilement accessibles à la ville et pouvaient être facilement défendues par une chaîne tendue à travers l'entrée. Non seulement les sept collines de Constantinople étaient symboliquement représentatives des sept collines de Rome, mais elles ont également amélioré les défenses naturelles de la ville.

Lorsque Constantin a pris le contrôle de la ville, la population était passée devant les murs construits par les Byzantins et les murs construits pendant la romanisation de la ville. Constantin a tenté d'anticiper l'expansion future de la ville et a commencé la construction de ce qui serait connu comme les murs de Constantin. Les murs ont été construits à deux milles à l'ouest des fortifications précédentes où la péninsule a commencé à s'élargir d'un à deux milles de diamètre. Les nouveaux murs ont donné à la ville plus de deux miles carrés d'espace pour se développer et s'étendre d'un océan à l'autre. On sait peu de choses sur la taille des murs et bien que l'on pense que Constantin a également supervisé la construction des murs de la mer, il y a peu de preuves concrètes. Le mur était soutenu par des intervalles réguliers de tours et a été construit comme un mur-rideau continu. Il était connu pour être resté pendant une grande partie de la période byzantine précoce et moyenne malgré son remplacement. Il est progressivement tombé en ruine au cours des derniers siècles, bien que la disposition relative de la ville soit restée entourée par le mur pendant des siècles. Le mur a été achevé sous le règne de Constance II 337-361.

Constantinople n'a subi aucune attaque directe sous la protection des murs de Constantin. La population a augmenté régulièrement et s'est finalement étendue au-delà du mur le long des deux côtes. La ville était florissante et commençait à devenir connue comme une grande ville rivalisant avec Rome au 4ème siècle plus tard. Puis une horrible défaite à la bataille d'Andrinople a laissé Constantinople sans empereur ni armée de taille. Les empereurs de Constantinople ont fait la paix avec les Goths et en trente ans, les travaux ont commencé sur les murs les plus célèbres de Constantinople, les murs de Théodose.

Une excellente carte de Constantinople montrant un aperçu de la position approximative du mur constantinien ainsi que des murs théodosiens ultérieurs.
Une excellente carte de Constantinople montrant un aperçu de la position approximative du mur constantinien ainsi que des murs théodosiens ultérieurs. Par Cplakidas - CC BY-SA 3.0

On pensait en fait que la construction des murs théodosiens avait commencé alors que leur homonyme, Théodose II, était encore un nourrisson. Les travaux ont commencé au début du Ve siècle au milieu de grandes craintes d'invasions barbares. Le mur était initialement prévu comme un seul mur-rideau commençant à un peu plus d'un mile à l'ouest des murs de Constantin. Le mur avait douze mètres de haut avec des créneaux crénelés et avait cinq à six mètres d'épaisseur. L'intérieur du mur était rempli de calcaire concassé et de brique et le mur était fait de calcaire taillé et de plusieurs couches horizontales de brique qui ont contribué à ancrer des sections du mur et à améliorer l'absorption des missiles et des tremblements de terre tout en étant assez décoratifs. Quatre-vingt-seize tours ont renforcé les murs et mesuraient 15 à 20 mètres de haut et 10 mètres de large en saillie vers l'extérieur du mur principal. Les tours ont fourni un tir de flanc à tout attaquant essayant de escalader les murs et leur grande hauteur a permis une plus grande portée pour les défenseurs.

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Une vue d'une section restaurée des murs théodosiens
Une vue d'une section restaurée des murs théodosiens non présente est le fossé devant le premier mur, et la tour en haut à gauche fait partie du troisième mur. Par Bigdaddy1204 - GFDL

Devant les murs-rideaux principaux se trouvait un autre mur. Ce mur extérieur avait deux mètres d'épaisseur et neuf mètres de hauteur et était fortifié avec plusieurs tours souvent situées entre les plus grandes tours du mur intérieur atteignant jusqu'à quatorze mètres et ayant une épaisseur de quatre mètres, relativement petite par rapport aux tours principales. Ce mur extérieur était facilement accessible par de petites portes poteaux à l'intérieur des tours principales et un espace de terre de quinze à vingt mètres de large séparait les murs intérieurs et extérieurs, permettant une distance optimale à partir de laquelle le mur intérieur pourrait soutenir le mur extérieur. En plus des deux murs, un fossé de vingt mètres de large était également situé devant le mur extérieur. Ce fossé était unique en ce qu'il se trouvait à vingt mètres devant le mur extérieur et avait une série de créneaux au niveau du sol qui permettait aux défenseurs de se rassembler devant les murs réels et d'étendre le feu suppressif sur tous les attaquants tentant de traverser le fossé. Il était tout à fait possible que ces remparts aient permis aux défenseurs de déployer en toute sécurité des tirs grecs pompés à la main qui allaient brûler violemment au-dessus des douves remplies d'eau. Cette triple ligne de défense était un chef-d'œuvre des premières fortifications médiévales.

vue de l'espace entre les murs. les attaquants auraient du mal à se regrouper et à attaquer le plus grand mur après avoir eu du mal à surmonter le premier
vue de l'espace entre les murs. les attaquants auraient du mal à se regrouper et à attaquer le plus grand mur après avoir eu du mal à surmonter le premier

Non seulement ces murs étaient trois formidables obstacles distincts, mais ils se complimentaient aussi parfaitement. Le large fossé bloquerait toute attaque initiale et rendrait les assiégeants vulnérables aux attaques de missiles des créneaux du fossé, de la paroi extérieure et de la paroi intérieure simultanément. Tout assiégeant qui espérait escalader les murs devait d'abord traverser les douves, mais il devait également avoir deux hauteurs d'échelles. Si au-dessus du premier mur, les attaquants se trouvaient gravement exposés aux attaques des murs intérieurs. Même les chances de succès après avoir escaladé le mur intérieur étaient limitées en raison de l'épaisseur du mur, ce qui a permis un déploiement rapide des troupes vers n'importe quel point chaud le long du mur. L'espacement entre les murs a permis aux défenseurs de former une défense contre les goulots d'étranglement en cas d'effondrement d'un mur. L'exploitation minière sous les murs afin de les effondrer était une tactique courante du jour et en cas de brèche, l'espacement obligeait les attaquants à risquer d'être flanqués si les défenseurs pouvaient se positionner de chaque côté de la brèche. Plusieurs portes bordaient les murs mais elles étaient si fortement gardées par des tours robustes que les attaquants les ignoraient souvent.

Les murs complets s'étiraient sur 3 ½ milles de la côte sud jusqu'au quartier en pleine croissance de Blachernae sur la côte nord-ouest de la ville. Ils ont été poursuivis par les murs de Blachernae qui ont été construits et reconstruits plusieurs fois et reliaient les murs de terre aux murs de mer. Les murs de Blachernae semblaient souvent être un point faible de la défense car ils étaient pour la plupart à simple paroi et dépassaient des murs de Theodosian, mais ils se sont révélés imperméables malgré leur cible à plusieurs reprises. Les murs uniques du quartier sont difficiles à décrire avec précision car ils ont été modifiés à plusieurs reprises, mais ils étaient plus épais que les murs théodosiens et avaient des tours plus grandes et plus proches. Les murs ont été soutenus tout au long de l'histoire de la ville par plusieurs complexes de palais fortifiés qui incorporaient souvent des parties du mur dans leur construction.

Bien que l'empire et Constantinople aient eu leur part de malheur: Andrinople, les émeutes de Nika, la quatrième croisade capricieuse et la peste, les murs de la ville et sa solide défense étaient une énorme source de fierté pour ces gens qui se considéraient fièrement comme vrais Les Romains ont tenu bien plus longtemps qu'ils ne l'auraient dû, étant entourés de tant d'États hostiles.

Par William McLaughlin pour War History Online