Le pistolet mitrailleur - une arme d'infanterie qui a changé le visage de la guerre

 Un mitrailleur finlandais dans la tête de pont de Vuosalmi, l'isthme de Carélie.
Un mitrailleur finlandais dans la tête de pont de Vuosalmi, l'isthme de Carélie.
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De la Première Guerre mondiale à la Seconde Guerre mondiale, la mitraillette a joué un rôle important dans les combats d'infanterie.

Petite mitrailleuse tirant des munitions de pistolet, elle permettait à l'infanterie de tirer automatiquement sans avoir à porter les mitrailleuses lourdes qui étaient si cruciales pendant la Première Guerre mondiale.

Le Villar Perosa - les origines de la mitraillette

Le prédécesseur du pistolet mitrailleur - ou, selon certains, la version originale de l'arme - était l'italien Villar Perosa.

C’était une paire de petites mitrailleuses montées sur un camion, un trépied ou le guidon d’un vélo. En tant que tel, il n'avait pas la portabilité qui ferait des mitraillettes des armes aussi précieuses.

Feu pas si rapide

Les cartouches Villar Perosa ont tiré 9 mm Glisenti, une version sous-alimentée de celles utilisées dans le Luger 9 mm.

En théorie, il a tiré à un rythme impressionnant de 1 200 coups par minute, déposant une grêle de balles. En pratique, il ne pouvait pas produire ce niveau de tir, car chaque baril était alimenté à partir de son propre chargeur de 25 cartouches, à court de munitions en moins de deux secondes de tir continu.

Crédit d'image
Crédits photo: Atirador - CC BY-SA 3.0

Les soldats brandissant le Villar Perosa ont dû passer beaucoup de temps à recharger.

allemand ww2 mp40

Le MP 18

Un MP-18 à Berlin, 1919
Un MP-18 à Berlin, 1919

Le premier mitrailleur à avoir un impact réel sur la guerre fut le MP 18, inventé par l'Allemand Hugo Schmeisser. Il a tiré des cartouches Luger Bergmann Musquete de 9 mm, appelées Kugelspritz (squirter) par les troupes.

Il a été utilisé par les stormtroopers qui ont dirigé l'offensive de Ludendorff en 1918, le dernier grand succès militaire de la guerre. En tant que tel, il s'est immédiatement associé à la puissance militaire allemande.

Grands plans allemands

Après avoir développé le MP 18, les Allemands avaient l'intention de leur fournir dix pour cent de leurs soldats ainsi que tous les sous-officiers et officiers de compagnie. Pour garder les armes chargées, il y aurait deux porteurs de munitions pour deux soldats avec des mitraillettes. Ces porteurs poussaient entre eux une seule charrette pleine de munitions.

Ce plan n'a jamais abouti, les Allemands n'ayant pas été en mesure de produire suffisamment d'armes avant la fin de la guerre.

Origines du Beretta 38

Affiche de propagande italienne de la Seconde Guerre mondiale montrant un modèle Beretta 38
Affiche de propagande italienne de la Seconde Guerre mondiale montrant un modèle Beretta 38

Pendant que les Allemands développaient leurs mitraillettes, les Italiens ne restaient pas inactifs. À l'usine Beretta, Tulio Marangoni a séparé les deux barils du Villar Perosa, se transformant chacun en une arme individuelle pouvant être portée par un fantassin.

Le développement de ce nouveau pistolet a pris trop de temps pour être utilisé pendant la Première Guerre mondiale. Il a finalement conduit au modèle 38, l'une des meilleures armes personnelles de la Seconde Guerre mondiale.

Interdit en Allemagne

Selon les termes arrêtés à la fin de la Première Guerre mondiale, l'Allemagne et l'Autriche étaient presque entièrement interdites d'utiliser des mitrailleuses. Quelques exceptions ont été faites à la police, mais les forces armées qui avaient utilisé ces armes avec succès ne pouvaient plus les porter.

Les fabricants allemands ont toujours créé des modèles de mitraillettes, utilisant principalement la cartouche Luger 9 mm, et les ont vendus dans le monde entier. L'interdiction était d'avoir les armes, de ne pas comprendre comment elles étaient fabriquées.

The Tommy Gun

Un soldat britannique équipé d'une mitraillette Thompson M1928 (magazine à tambour), 25 novembre 1940
Un soldat britannique équipé d'une mitraillette Thompson M1928 (magazine à tambour), 25 novembre 1940

La première mitraillette américaine a été inventée par Oscar Payne, un employé du général à la retraite John T. Thompson, à nouveau pendant la Première Guerre mondiale. Il a tiré .45 cartouches de pistolet automatique.

Comme le pistolet développé par Beretta, le «balai de tranchée» de Thompson n'était pas prêt à être utilisé avant la fin de la guerre. Lorsque la paix est venue, l'armée américaine n'était plus intéressée à obtenir l'arme. Il a été principalement acheté par des agences civiles telles que la police et les garde-côtes, qui l'ont utilisé pour combattre les coureurs de rhum. Il a également été adopté par ceux qui étaient du mauvais côté de la loi, gagnant en popularité auprès des gangsters, bien qu'il n'ait jamais été aussi répandu que les films le semblaient.

Le Marine Corps a adopté le canon Thompson pour les petites guerres qu'il a menées dans les Caraïbes et en Amérique centrale. À la fin de la Seconde Guerre mondiale, l'armée américaine, comme celles des autres pays, avait pris conscience de la puissance de la mitraillette.

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Populaire en Finlande

Plutôt que d'importer une arme d'un de leurs plus grands voisins, les Finlandais ont développé leur propre mitraillette - le Suomi. Mis à part le froid, c'était leur arme la plus précieuse pendant la guerre d'hiver de 1939-1940.

Les Finlandais assiégés ont mené une campagne de guérilla qui a fait payer l'URSS pour avoir envahi leur pays. Cette guerre a également poussé les Soviétiques à prêter attention au potentiel des mitraillettes.

Maîtriser la production de masse

Un diagramme de la fonction illustrant M3.
Un diagramme de la fonction illustrant M3.

Bien qu'ils fussent parmi les derniers à adopter des mitraillettes, les Britanniques et les Américains étaient également les nations qui maîtrisaient la production de masse de ces armes.

L'Américain M 3, populairement connu sous le nom de «pistolet à graisse», et le pistolet britannique Sten étaient parmi les mitraillettes les plus faciles à fabriquer jamais fabriquées. Cela a aidé à en faire une arme d'infanterie standard, comme les Allemands avaient rêvé de le faire des décennies auparavant.

Parties de tir soviétiques

Un soldat de l'Armée rouge armé de PPSh-41 entraîne un soldat allemand en captivité après la bataille de Stalingrad, 1943 - Crédit photo
Un soldat de l'Armée rouge armé de PPSh-41 entraîne un soldat allemand en captivité après la bataille de Stalingrad, 1943. Bundesarchiv - CC BY-SA 3.0 de

Ayant vu la valeur de la mitraillette face aux Finlandais, les Soviétiques ont adopté cette arme plus que jamais. Il est devenu aussi important que le fusil dans leur tactique.

Une attaque régulière de l'Armée rouge pendant la Seconde Guerre mondiale a commencé avec l'infanterie mitraillette. Tirant le meilleur parti de leurs armes rapides et légères, ils ont établi un barrage de tirs pendant 200 mètres avant l'avance alors qu'ils s'avançaient.

Derrière eux, il y avait des chars et des cavaliers. Équipés à nouveau de mitraillettes et de grenades à main, les cavaliers protégeaient les chars des troupes avec des armes antichars qui auraient pu pénétrer leur armure.

Obsolescence

Soldat allemand tirant un StG 44. Crédit photo.
Soldat allemand tirant un StG 44. Bundesarchiv - CC BY-SA 3.0 de

En tant qu'arme de guerre, la mitraillette a commencé à devenir obsolète vers la fin de la Seconde Guerre mondiale.

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La carabine M-2 américaine plus légère et plus puissante et le fusil d'assaut sturmgewehr allemand ont dépassé les mitraillettes en tant qu'armes d'infanterie, montrant où les armes iraient à l'avenir.

La source:

William Weir (2006), 50 armes qui ont changé la guerre.