La plus haute récompense pour la vaillance le jour J: est-il temps de corriger cette injustice de 75 ans?

Les troupes américaines se préparent à débarquer sur Omaha Beach. Juin 1944
Les troupes américaines se préparent à débarquer sur Omaha Beach. Juin 1944
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Aucune autre bataille d'un jour dans la lutte pour libérer l'Europe n'a été aussi coûteuse pour les Américains que celle de prendre "Bloody Omaha".

Le 6 juin 1944, quelque 73 000 Américains débarquent en Normandie. Plus de deux mille ont fait le sacrifice ultime avec de loin les pertes les plus élevées subies à Omaha Beach avec plus de neuf cents tués. Il y a eu des actes incalculables d'une grande hardiesse et audace - les attaques frontales contre le réticule de mitrailleuses pré-installées dépendent avant tout de leur succès, du courage et de l'agression.

Et pourtant, pour leurs actions le jour J, seuls quatre Américains ont reçu la plus haute distinction pour leur bravoure, la médaille d'honneur du Congrès (MOH). Trop peu d'hommes courageux ont-ils été reconnus?

L'un des quatre récipiendaires était Theodore Roosevelt Jr., commandant adjoint par intérim de la 4e division, et le plus vieil homme à 56 ans à atterrir dans la première vague. Il a dirigé très habilement le 6 juin et au-delà. Sortir d'un bateau de débarquement vers 6 h 30 sur Utah Beach était en soi digne d'une médaille.

Invasion de la Normandie, juin 1944 Troupes dans un bateau de débarquement LCVP approchant de «Omaha» Beach le «Jour J», 6 juin 1944
Invasion de la Normandie, juin 1944 Troupes dans un bateau de débarquement LCVP approchant de «Omaha» Beach le «Jour J», 6 juin 1944

Pourtant, son statut de fils du 26e président des États-Unis, Theodore Roosevelt, explique également pourquoi lui et aucun autre homme de 23500 personnes qui ont traversé l'Utah, ou tout autre parachutiste de plus de 13000 qui ont chuté à l'intérieur des terres de la plage, a reçu la plus haute distinction pour sa valeur. Le mécénat et la politique ont joué un rôle, même si Roosevelt était sans aucun doute courageux.

Teddy Roosevelt Jr.
Teddy Roosevelt Jr.

À part Roosevelt, décédé d'une insuffisance cardiaque le 12 juillet 1944, les autres récipiendaires de la médaille sont tous descendus à terre à Omaha. Sur les 35000 hommes débarqués ce jour-là sur la plus mortelle des cinq plages du débarquement, quelque 4700 hommes sont tués - disparus, blessés ou tués - ce qui représente environ 13% de la force totale lancée tôt le matin depuis la mer.

Plus de 900 hommes y sont morts. Aucune autre bataille d'une journée dans la lutte pour libérer l'Europe n'a été aussi coûteuse pour les Américains que celle de prendre "Bloody Omaha". On pourrait dire qu'aucune autre étendue de sable en Europe n'a connu autant de mort et autant de courage pendant la Seconde Guerre mondiale.

La tombe de Théodore
La tombe de Théodore

Les trois hommes qui ont reçu le MOH à Omaha appartenaient au légendaire Big Red One, la seule division d'infanterie américaine à partir de trois le jour J qui avait déjà connu des combats.

Le technicien de 5e année John Pinder de Pennsylvanie avait, comme beaucoup de ses camarades, vu l'action en Sicile avec le 16e d'infanterie. Il savait à quoi ressemblait une mitrailleuse MG-42 - comment elle pouvait tirer jusqu'à 1500 coups par minute, trois fois plus vite que n'importe quelle arme automatique américaine. Il savait que les éclats d'obus causés par une pièce d'artillerie de 88 mm pouvaient transformer les hommes en hamburgers. À Omaha, il n'y avait pratiquement aucun endroit hors de portée des deux armes.

qui a été appelé le libérateur
John Pinder
John Pinder

Pinder a en fait atterri à son 32e anniversaire, probablement dans le secteur Easy Red, l'une des huit zones d'atterrissage attribuées, et la deuxième plus meurtrière après Dog Green où la plupart des premières vagues ont été tuées ou blessées en quelques minutes.

Portant une lourde radio sur son dos, il était une cible naturelle pour les tireurs d'élite profitant de la saison ouverte - des défenseurs qui savaient que retirer des radiomen était aussi percutant que de choisir des officiers dont le travail était de conduire de jeunes Américains terrifiés dans la ligne de feu.

https://youtu.be/-MUDxA-hpZY

Alors que Pinder descendait de son péniche de débarquement, il a subi un feu de mitrailleuse intense qui a déchiré des hommes à proximité. Il avait pataugé à seulement quelques mètres quand lui aussi avait été touché. Bien que gravement blessé, il a réussi à se rendre à la plage avec sa radio.

Perdant du sang rapidement, Pinder a refusé d'être soigné par un médecin et a été vu en train de tirer une autre radio et d'autres équipements des hauts-fonds fouettés. La troisième fois qu'il est retourné à la ligne de flottaison, il a reçu une balle dans les jambes. Lors de la mise en place d'une communication radio - qui aurait permis de sauver des vies - il a de nouveau été frappé, cette fois mortellement.

Le soldat Carlton Barrett, âgé de 24 ans, mesurant seulement 5 pieds 4 pouces et pesant 125 livres, était probablement le plus petit homme du 18e régiment d’infanterie de la 1re division. Il a également pataugé à terre sous un feu nourri. Lui aussi a été vu retournant plusieurs fois à l'eau, dans son cas pour sauver les blessés de la noyade.

Carlton Barrett
Carlton Barrett

Alors même que des obus de mortier explosaient et que des balles entaillaient tout autour, selon sa citation du ministère de la Santé, il «a calmé les choqués; il s'est imposé comme un leader dans le stress de l'occasion. » Il a survécu à Omaha et à la guerre. Toujours hanté par le carnage dont il avait été témoin, il mourut à 66 ans en Californie.

Le lieutenant Jimmie Monteith, 26 ans, né en Virginie, également avec le Big Red One, est également arrivé lorsque Bloody Omaha était le plus meurtrier et a réussi à organiser son unité et à la mettre en sécurité relative sous certaines falaises. Il a ensuite conduit deux chars dans un champ de mines et dirigé leurs tirs sur les points forts ennemis qui ont rapidement été détruits.

Après avoir quitté le secteur Fox Red le plus à l'est sur Omaha, lui et ses hommes ont saisi un point fort critique, le WN61, mais ont ensuite été encerclés. Tentant d'éclater, Monteith a été tué.

Jimmie Monteith
Jimmie Monteith

Pour leur héroïsme à Omaha Beach, 153 hommes recevraient la Distinguished Service Cross, le deuxième prix le plus élevé en Amérique pour bravoure. Certains de ces prix DSC pour un courage extraordinaire à Omaha auraient sans aucun doute dû être des médailles d'honneur. Mais les responsables étaient apparemment préoccupés par le fait que trop d'hommes obtiendraient la plus haute récompense et son importance pourrait en quelque sorte être diminuée.

Ainsi, dans plusieurs cas, le MOH a été rétrogradé en DSC par un comité d'évaluation. Sans une note personnelle du général Eisenhower lui-même, Jimmie Monteith aurait en fait reçu le DSC plutôt que le MOH.

Pierre tombale du récipiendaire de la médaille d'honneur Jimmie W. Monteith Jr. au Normandy American Cemetery and Memorial de la Seconde Guerre mondiale.
Pierre tombale du récipiendaire de la médaille d'honneur Jimmie W. Monteith Jr. au Normandy American Cemetery and Memorial de la Seconde Guerre mondiale.

Pas un homme de l'autre division d'infanterie pour débarquer sur Omaha, le 29, n'a reçu le MOH. Pourtant, tant de personnes, à savoir le commandant de division adjoint Norman Cota, le méritaient certainement, plus que de faire preuve d'une "galanterie et d'une intrépidité remarquables menaçant la vie au-delà de l'appel du devoir".

thoutmose j'étais remarquable pour:

Contrairement au Big Red One, la 29th Division était nouvelle au combat et la plupart des officiers de l'unité de la Garde nationale n'avaient jamais fait de recommandations de médailles pour une étoile de bronze, sans parler de la plus haute distinction avec ses conditions strictes.

À l'approche du 75e anniversaire du jour J, il pourrait être approprié de convoquer un nouveau comité d'évaluation et d'examiner à nouveau les cas de ceux dont la bravoure n'était pas suffisamment reconnue le jour J, à commencer par ceux qui ont combattu à Omaha Beach.

Omaha l'après-midi du jour J
Omaha l'après-midi du jour J

La mise à niveau de plusieurs prix DSC serait un acte de commémoration approprié. Cela rendrait les familles de ces oubliés excessivement fiers, indépendamment de la correction d'une injustice. Mais qu'en est-il des destinataires, partis depuis longtemps?

Pourraient-ils hausser les épaules et sourire tristement de leurs tombes? Pourraient-ils simplement dire, comme le font tant de bénéficiaires vivants du MS: «Merci, mais je faisais juste mon travail. Je faisais ce que tout autre bon soldat ferait. »

Que signifient les médailles de toute façon? De nombreux vétérans décorés de la Seconde Guerre mondiale ont surtout apprécié l'insigne d'infanterie de combat, non pas un prix pour la valeur en tant que tel, mais un signe qu'ils étaient en fait là, au cœur de l'horreur et de la gueule, contrairement aux hommes des comités d'évaluation.

Secteur Easy Red d'Omaha Beach, Normandie, France à J + 1, 7 juin 1944.
Secteur Easy Red d'Omaha Beach, Normandie, France à J + 1, 7 juin 1944.

Ils ont fait leur part. La reconnaissance de cela était plus que suffisante.

Prenons le cas d'Audie Murphy, le soldat américain le plus décoré de la Seconde Guerre mondiale. Il n'a pas accumulé 33 récompenses pour pouvoir se prélasser dans la gloire. Il voulait terminer la guerre aussi vite qu'il le pouvait et la meilleure façon de la raccourcir, dans son esprit, était d'attaquer et de tuer l'ennemi. Les médailles signifiaient si peu pour lui qu'il envisageait de tout donner à son retour à la maison, couvert de rubans, brutalisé et à jamais brisé.

"La guerre est une affaire désagréable", a-t-il déclaré à un journaliste, "à éviter si possible, et à en finir le plus tôt possible. Ce n'est pas le genre de travail qui mérite des médailles. "

La première vague
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