Épave d'un libérateur B-24H «Flying Coffin» trouvé en Italie

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567th_Bombardment_Squadron _-_ B-24_LiberatorImage courtoisie de Wikipédia

Après 70 ans, une histoire oubliée sur la mort et la survie est révélée. On a découvert les restes d'un avion américain de la Seconde Guerre mondiale, d'un type d'avion connu sous le nom de «The Flying Coffin».

Trouvés dans les forêts de Selva del Lamone, une réserve près de Farnese, Viterbo, dans le centre de l'Italie, les restes ont été identifiés comme appartenant à un consolidé B-24 Liberator.

Les archives montrent que les avions B-24 ont largué plus de 630 000 bombes pendant la Seconde Guerre mondiale. Ils étaient l'avion le plus produit en Amérique. L'avion quadrimoteur était notoire parmi ses pilotes et ses équipages. Officiellement appelé «le libérateur», le B-24 pourrait facilement devenir un piège mortel. Les commandes étaient lourdes et rigides, ce qui le rendait difficile à manipuler, donc officieusement, il a été nommé «The Flying Coffin». Il n'y avait qu'une seule sortie, par la queue de l'avion, et l'équipage ne pouvait pas atteindre l'arrière du poste de pilotage en parachute.

Image courtoisie de Wikipédia

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L'historien Mario Di Sorte dit que les fragments de l'épave trouvés à Selva del Lamone appartiennent à un modèle B-24H qui a servi dans la 14th Air Force, 454 Bomb Group, 736 Squadron.

"Nous avons réussi à reconstruire complètement son dernier vol, révélant un drame impliquant des fugitifs d'Afrique du Sud, des civils italiens et des pilotes américains", a expliqué Di Sorte.

Le B-24H décolle de San Giovanni, le 3 marsrd, 1944, en direction de l'aéroport de Canino, au sud-ouest du lac de Bolsena. C'était l'un des 227 bombardiers - B-17 «The Flying Fortress» et B-24 Liberator - qui ont décollé des aérodromes des Pouilles pour bombarder des ponts, des gares et des aéroports contrôlés par les Allemands. Le B-24H faisait partie d'une formation de 18 bombardiers qui ont lancé 25 tonnes de bombes sur l'aéroport de Canino, où un groupe de Focke Wulf 190 a opéré, dirigé par Erich Honagen, un expert de la Luftwaffe.

Le temps et les nuages ​​ont bloqué le bombardement précis. Seule la moitié des bombardiers ont largué leurs bombes, manquant souvent la zone cible », a ajouté Di Sorte.

B-24_Liberators_at_low_altitudeDes B-24 bombardent les champs de pétrole de Ploieşti en août 1943 - Image courtoisie de Wikipédia

Deux avions allemands ont attaqué et mortellement endommagé le B-24H contenant un équipage de 10 hommes dirigé par le lieutenant William J. Goodwin. Seuls deux d'entre eux ont réussi à sortir en parachute: le sergent Wallace H. Cleveland et le sergent John M. Ashby, ils étaient les seuls survivants.

L'avion B-24H a explosé avant de s'écraser. Il s'est divisé en trois parties, offrant aux civils italiens venus enquêter sur une scène terrible.

"Des cadavres carbonisés étaient éparpillés autour de l'épave, un corps était suspendu à un arbre avec son parachute et le lieutenant William Goodwin était allongé par terre portant un masque à oxygène rempli de bandages", a expliqué l'historien.

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Le sergent Cleveland, gravement blessé, a atterri loin du lieu de l'accident et a été capturé par les Allemands, qui l'ont emmené dans un camp de concentration en Allemagne. Le sergent Ashby et deux Sud-Africains ont été aidés par la famille Sabatini - ils se cachaient dans les grottes qu’ils ont trouvées sur les terres de cette famille.

Les fragments de l'épave seront exposés dans la réserve de Selva del Lamone, ainsi que quelques panneaux commémoratifs.