L'épée de Rome: Marcus Claudius Marcellus

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Les trois guerres puniques ont été gagnées par Rome, et la troisième guerre a vu la destruction complète de Carthage, mais il y a eu des périodes où les Romains étaient dans une situation désespérée et avaient besoin de généraux qualifiés pour les mener à la victoire. Un de ces généraux était Scipion, qui a remporté la guerre dans le théâtre espagnol avant de finalement vaincre Hannibal en Italie, mais Hannibal était en Italie depuis plus d'une décennie avant de rencontrer Scipion. Les généraux audacieux et prudents qui ont empêché l'un des généraux les plus talentueux du monde de conquérir l'Italie n'ont souvent pas assez de crédit.

L'un de ces généraux, plus tard connu sous le nom d'épée de Rome, était Marcus Claudius Marcellus. Marcellus a combattu courageusement contre les Gaulois entre la première et la seconde guerre punique. Comme avec la plupart des grands hommes romains de l'époque, peu de choses ont été enregistrées sur Marcellus avant qu'il n'occupe ses fonctions supérieures.

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Nous savons (de Plutarque) que Marcellus était habile au corps à corps et était désireux d'accepter les challengers. Le combat unique avant les batailles semble avoir été plus courant qu'on ne le pensait, surtout pendant la République. Lors d'une bataille en Sicile, Marcellus a sauvé son frère d'une attaque et a tué ces assaillants, les conditions mêmes pour gagner le prestigieux prix de la Couronne civique, bien qu'il n'y ait aucune mention spécifique de ce prix.

Lors de campagnes ultérieures contre les Gaulois en 225-221 avant notre ère, Marcellus, désormais consul, mena une attaque contre un roi gaulois, Viridomarus. Les deux chefs se sont pris dans la foule par l'armure chère et ornée qu'ils ont combattue et chargée, un contre un. Ce combat unique prit fin assez rapidement lorsque Marcellus fit tomber le roi de son cheval et le tua. Avec un dévouement rapide aux dieux, les armées se sont affrontées et les Romains, le moral stimulé par la victoire de leur commandant, ont remporté une victoire facile.

Marcellus a poursuivi la guerre avec grand succès et a obtenu un triomphe à son retour à Rome. En tuant un roi adverse et en prenant son armure, Marcellus a gagné un honneur rare et unique. Connu comme DÉPÔTS PRIS AU GÉNÉRAL D'UN ENNEMI l'armure était considérée comme l'un des plus grands honneurs avec seulement deux autres atteignant l'honneur avant Marcellus, l'un d'eux étant Romulus. Après son triomphe vers 220 avant notre ère, nous avons peu de cas de Marcellus jusqu'en 216.

Marcus Claudius
Marcus Claudius

En 216, Hannibal avait remporté son trio de victoires dévastatrices à Trebbia, Trasimene et Cannae. Rome était en ébullition et un autre dictateur a été nommé. Marcellus a été nommé préteur et a reçu une armée. En tant que préteur Marcellus a été chargé de défendre la ville fortifiée de Nola de l'armée d'Hannibal peu après Cannae.

À Nola Marcellus a organisé une défense rigide de la ville et a réussi à repousser Hannibal. Bien que cette bataille ait été beaucoup plus petite que Cannae en termes de troupes engagées, elle a été une énorme victoire de motivation, étant le premier véritable revers subi par Hannibal en Italie. Au cours des deux années suivantes, Hannibal a tenté deux autres agressions contre Nola et chaque fois que Marcellus l'a rencontré et a forcé Hannibal à battre en retraite.

Une carte montrant la route principale de Rome et de nombreuses villes. Ces villes ont été la cible principale d'Hannibal et de Marcellus, les sécuriser, les défendre et les conquérir a été une lutte majeure tout au long de la guerre.
Une carte montrant la route principale de Rome et de nombreuses villes. Ces villes ont été la cible principale d'Hannibal et de Marcellus, les sécuriser, les défendre et les conquérir a été une lutte majeure tout au long de la guerre.

Après ses défenses de Nola Marcellus a été envoyé en Sicile en 214 pour reprendre le contrôle de Syracuse. La grande cité-État avait été un allié sous le roi Hiéron, mais à la mort de celui-ci, son petit-fils Hiéronymus accéda au trône et fit allégeance à Carthage. Marcellus partit pour Syracuse avec la ferme intention d'attaquer la ville car le siège d'une ville aussi bien située aurait facilement pu durer une décennie ou plus.

Ce n’est là qu’un des artifices d’Archimède que Marcellus a dû surmonter pour prendre la ville. bien qu'il ait probablement l'air un peu différent de celui représenté dans ce tableau.
Ce n’est là qu’un des artifices d’Archimède que Marcellus a dû surmonter pour prendre la ville. bien qu'il ait probablement l'air un peu différent de celui représenté dans ce tableau.

Le personnage le plus célèbre au siège de Syracuse était le légendaire Archimède. Le mathématicien et ingénieur a conçu de multiples mesures défensives contre les Romains, qui ont tenté à la fois des attaques terrestres et maritimes. Des catapultes géantes ont coulé des navires d'un seul coup tandis que de grandes grues avec des griffes à crochets multiples ont soulevé des navires entiers hors de l'eau et les ont brisés sur les rochers. Marcellus a riposté avec des navires à plate-forme massifs transportant des tours de siège et a été très agressif. Bien que cela ait finalement pris deux ans, Marcellus a finalement pris la ville et a de nouveau placé toute la Sicile sous contrôle romain.

À son retour en Italie, Marcellus jouissait d'une réputation assez élevée en tant qu'homme d'action agressif, tout à fait à l'opposé de Fabius Maximus, efficace mais frustrant. Marcellus a été chargé d'observer Hannibal dans le sud de l'Italie et a passé plusieurs années à reprendre des villes qui étaient allées à Hannibal.

Marcellus a mené deux batailles alignées contre Hannibal, une en 210 et une en 209 avant notre ère. Ces batailles ont été des impasses difficiles, la première se terminant à la tombée de la nuit et la deuxième bataille se déroulant sur trois jours avec de lourdes pertes mais aucune victoire décisive de part et d'autre. Bien que Marcellus n'ait pas vaincu Hannibal, il avait fait l'impossible en ne perdant tout simplement pas. Comme Hannibal était encore en territoire ennemi, il risquait de perdre son invasion par la force de l'attrition de ses forces; la bataille de trois jours à Canusium a coûté à Hannibal environ 8 000 hommes tandis que les Romains ont continué à lever de nouvelles armées en Italie.

Hannibal souhaitait souvent retourner dans le nord de l'Italie pour recruter plus de Gaulois, mais était détenu dans le sud de l'Italie par des généraux tels que Marcellus et Fabius. Par Frank Martini CC BY-SA 3.0
Hannibal souhaitait souvent retourner dans le nord de l'Italie pour recruter plus de Gaulois, mais était détenu dans le sud de l'Italie par des généraux tels que Marcellus et Fabius. Par Frank Martini CC BY-SA 3.0

Alors que Marcellus continuait à avoir du succès, il reçut à plusieurs reprises des postes élevés, remportant le consulat quatre fois pendant la guerre. Gagner un autre commandement italien en 208, Marcellus était à la recherche de positions avec un petit garde du corps quand il a été pris en embuscade par une force beaucoup plus importante de cavalerie numide. Marcellus a été empalé par une lance et est mort sur le terrain. Hannibal lui aurait soi-disant donné des funérailles appropriées et envoyé les cendres de Marcellus à sa famille, montrant beaucoup de respect pour le général.

Marcellus a eu un impact énorme sur le cours de la guerre. Sa capture de Syracuse a empêché Carthage de gagner un chemin facile pour renforcer Hannibal et a éliminé une puissance historique sicilienne. Ses compteurs agressifs en Italie ont donné à tout Rome l'espoir de la victoire, car la nouvelle de Marcellus gardant encore Nola d'Hannibal était une excellente nouvelle pour les Romains auxquels s'accrocher après les terribles catastrophes des guerres des premières années. Sa reprise agressive des villes défectueuses a amené Hannibal à un jeu de rattrapage sans fin alors que sa base de pouvoir dans le sud de l'Italie ne cessait de rétrécir. La réputation de Marcellus en tant que guerrier qui pourrait également égaler Hannibal dans ses tactiques a permis au sénat et au peuple de Rome de lui faire tellement confiance qu'ils pouvaient envoyer des armées en Espagne en vue d'une victoire stratégique complète.

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Par William McLaughlin pour War History Online