1453: La chute de Constantinople et la fin de l'Empire romain

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L'Empire romain ne s'est pas terminé avec les 476 dépositions de l'empereur romulus d'Occident ou la chute de Rome. Elle s'est poursuivie avec un élan solide à l'est avec le puissant Empire byzantin. Bien que nous le connaissions comme l'Empire byzantin, pour eux, il était sans équivoque encore romain.

Même lorsque le latin a cédé la place au grec, les Byzantins se considéraient toujours comme romains. Au début de la période médiévale, les Byzantins ont repris le contrôle de nombreux territoires tombés, notamment la péninsule italienne. Ils ont combattu diverses puissances émergentes et ont fait face à plusieurs tentatives pour prendre leur capitale à triple paroi. La seule fois où elle avait été prise, c'était à travers des conflits internes et une trahison coïncidant avec la quatrième croisade. Les murs de la grande ville n'avaient jamais été percés par un ennemi étranger.

Bien que l'Empire ait de nouveau tenu Constantinople après l'avoir récupéré de la quatrième croisade, il était loin du pouvoir qu'il avait été au début de la période médiévale. Au moment de la reconquête de Constantinople par Michel VIII, les territoires byzantins étaient limités à la Thrace et au nord de la Grèce et à une partie de la Turquie occidentale. Les Turcs avaient pris le territoire d'Asie Mineure jusqu'au territoire de Nicomédie au nord et près de l'île de Rhodes au sud.

Une menace plus sophistiquée à cette époque, l'Empire bulgare et les empires serbes se sont également battus contre les Byzantins. La ville elle-même a été considérablement affaiblie par la peste noire et un grand tremblement de terre ainsi que des guerres civiles qui ont divisé la population. Sous la dynastie Palaiologoi établie après la récupération de Constantinople, l'empire est devenu l'ombre de son ancien moi tandis qu'une nouvelle puissance orientale a jeté son dévolu sur la grande ville.

Surplombant la ville telle qu'elle aurait l'air avant le siège.
Surplombant la ville telle qu'elle aurait pu paraître avant le siège. La corne d'or était protégée par une grande chaîne qui s'étendait sur la bouche.

Les Turcs ottomans sont arrivés au pouvoir avec la chute des Turcs seldjoukides. Partant d'un petit État turc, les Ottomans ont fini par dominer les autres États de la région et ont commencé à se développer. Au 15ème siècle, les Ottomans avaient revendiqué tous les territoires byzantins en Turquie à l'exception d'un territoire étroit de l'Empire de Trébizonde, un État successeur allié.

Avant le siège, les Byzantins n'avaient qu'une petite zone autour de Constantinople et dans certaines parties de la Grèce, les Ottomans en avaient beaucoup plus et étaient toujours une puissance croissante.
Avant le siège, les Byzantins n'avaient qu'une petite zone autour de Constantinople et dans certaines parties de la Grèce, les Ottomans en avaient beaucoup plus et étaient toujours une puissance croissante. Par MapMaster CC BY-SA 2.5

Les Turcs avaient également traversé le Bosphore et pris tout le territoire thrace à l'ouest de Constantinople, laissant aux Byzantins le contrôle de quelques kilomètres carrés à l'ouest de la ville. Même la grande ville byzantine de Thessalonique, qui était autrefois considérée comme la nouvelle capitale par Constantin, a été prise par les Ottomans en 1430. Les Byzantins ont eu recours à rendre hommage aux Ottomans et ont parfois agi comme une extension des Ottomans.

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Les empereurs de Constantinople ont reconnu la menace ottomane et ont souvent tenté de manipuler les affaires des Ottomans en incitant à la rébellion et en soutenant de puissants prétendants au trône ottoman. Parfois, ils réussissaient, mais d'autres fois, leurs efforts d'ingérence échouaient et ils étaient attaqués en réponse. En 1422, les Ottomans de Murad II entreprirent de piller la ville. Les Byzantins étaient bien préparés pour le siège et avaient adopté de nouveaux canons dans leurs défenses.

Les Ottomans ont apporté leurs propres canons, mais il s'agissait encore de premiers canons qui se sont révélés inefficaces contre les solides murs théodosiens. Les Ottomans ont finalement été contraints de se retirer car ils n'ont trouvé aucun moyen d'accéder à la ville et les dirigeants byzantins ont réussi à inciter une rébellion sur le territoire ottoman.

Siège de Constantinople de la Bibliothèque nationale mansucript Français 9087 (folio 207 v). L'armée turque de Mehmet II attaque Constantinople en 1453. Certains soldats pointent des canons vers la ville et d'autres tirent des bateaux vers la Corne d'Or. La ville a l'air assez gothique.
Siège de Constantinople à partir du manuscrit de la Bibliothèque Nationale Français 9087 (folio 207 v). L'armée turque de Mehmet II attaque Constantinople en 1453.

L'empire byzantin était en lambeaux, et la population a continué de diminuer, mais les derniers vestiges des Romains sont tombés. En 1448, le dernier empereur romain / byzantin, Constantin XI, monta sur le trône. Il résolut de tenir tête aux Ottomans, et lorsqu'un jeune et ambitieux Mehmet II prit le trône ottoman en 1451, les deux dirigeants se battirent avec tout ce qu'ils possédaient.

Mehmet II avait une grande vision stratégique qui dépendait de la sécurisation de Constantinople pour l'utiliser comme nouvelle capitale impériale. Mehmet avait 21 ans lorsqu'il est monté sur le trône et a passé sa vie à apprendre à gouverner. Son approche pour la capture de la ville était similaire aux précédentes tentatives arabes; il sécurise et fortifie les zones autour de Constantinople pour couper l'approvisionnement de la ville. Les forteresses jumelles de Rumelihisari et Anadoluhisarı ont été achevées de chaque côté du Bosphore à quelques kilomètres au nord de Constantinople.

Mehmet a commencé sa campagne en mettant sur pied son armée près d'Andrinople. Il a fait appel aux services d'un talentueux concepteur de canons connu sous le nom d'Orban, qui a passé des mois à concevoir et à lancer certains des plus gros canons du monde à l'époque. Mehmet II a passé le temps à attendre les canons en planifiant sans cesse des moyens de prendre réellement la ville. Mehmet II était vraiment prêt à prendre la ville et est arrivé aux portes avec environ 80 à 100 000 fantassins, 90 navires et 70 canons de différents calibres.

bien que ce canon spécifique ait été fabriqué une décennie plus tard, ceux utilisés contre Constantinople étaient de taille similaire.
Bien que ce canon spécifique ait été fabriqué une décennie plus tard, ceux utilisés contre Constantinople étaient de taille similaire.

Les Byzantins sous Constantin et l'empereur précédent Jean VIII avaient l'expérience du premier siège et étaient bien conscients qu'une attaque reviendrait. Les défenses de la ville ont été largement réparées. Des renforts étrangers étaient venus, et les plus grands d'entre eux étaient les Génois dirigés par Giovanni Giustiniani, arrivé quelques jours avant le siège avec 700 hommes et plusieurs navires.

Le nombre total d'hommes défendant la ville était d'environ 8 à 10 000, y compris une grande combinaison d'alliés européens qui avaient finalement réalisé qu'ils préfèreraient de loin les Byzantins à leurs frontières que les Turcs. Constantin XI s'est également assuré que les murs étaient en parfait état et a soulevé la chaîne à travers la corne d'or. Au début du mois d'avril, Mehmet a organisé ses forces autour de la ville et, le 7 avril 1453, le siège à grande échelle de la ville a commencé.

Les défenseurs étaient dix fois plus nombreux que l’un et même les troupes les plus élitistes du Sultan, les janissaires, étaient aussi nombreuses que les défenseurs seuls. Contrairement au siège ottoman précédent, ce sont désormais les Byzantins qui avaient des canons inférieurs, car Mehmet était très motivé à accumuler une collection de la technologie de poudre à canon la plus avant-gardiste tandis que la grande majorité des canons byzantins existaient depuis le premier ottoman. siège.

Les murs théodosiens à Constantinople. Chambre supérieure et inférieure à l'intérieur de la tour.
Les murs théodosiens à Constantinople. Chambre supérieure et inférieure à l'intérieur d'une tour.

Les Ottomans ont installé leurs canons en face du milieu des murs théodosiens situés le long de la colline la plus à l'ouest. Quelques jours après le siège, les canons ont réussi à détruire la tour de Saint-Romanos le long du mur principal. Constantin a été suffisamment secoué par cela pour rechercher la paix avec Mehmet en échange de vastes paiements d'hommage au sultan. Mehmet a offert de laisser Constantin quitter la ville et de gouverner le Péloponnèse de Grèce tandis que Mehmet occuperait paisiblement la ville. Constantin a catégoriquement refusé de quitter la ville et les deux parties ont décidé de se battre jusqu'au bout.

photographe de la guerre civile alexander gardner

La marine turque a tenté de se frayer un chemin dans la corne d'or. Cependant, ils ont été contrecarrés par la grande chaîne, et les Byzantins ont pu détruire une grande partie de la marine avec des tirs de canon des navires dans le port et les digues le long de la Corne. Les Turcs ont cependant pu rembourser la marine byzantine lorsque Mehmet a ordonné à ses hommes de transporter plusieurs de ses navires par voie terrestre du Bosphore à la Corne d'Or pour contourner la chaîne.

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Les Turcs entrent dans Byzance

Lorsque des navires de pompiers ont été envoyés pour contre-attaquer ces navires, ils ont été coulés par les canons ottomans que Mehmet avait pris pour se repositionner presque quotidiennement. Mehmet a concentré une grande partie de la puissance du canon sur le quartier de Blachernae et le palais du Porphyrogenitus, qui était situé à la jonction des murs Theodosian et Blachernae. Le palais était la résidence impériale de la dernière lignée d'empereurs, et Constantin XI y est resté pendant toute la durée du siège malgré le bombardement et l'assaut constants du palais. Les Turcs ont lancé plusieurs assauts à la jonction des murs près du palais mais ont été repoussés à chaque fois avec de lourdes pertes.

Bien que les canons des Turcs étaient supérieurs à l'époque, les Byzantins étaient toujours en mesure de causer des pertes importantes avec leurs canons. Lorsqu'une brèche a été ouverte dans les murs et que l'infanterie turque s'est précipitée à travers les défenseurs visant les masses et a tiré leurs canons, qui étaient remplis de plusieurs coups de feu de la taille d'un noyer.

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Ce fusil de chasse primitif a dévasté chaque vague d'attaques turques et contraint Mehmet à concevoir d'autres méthodes d'attaque. Bien que plusieurs brèches aient été ouvertes dans les murs, elles se sont révélées inefficaces car les murs ont été rapidement réparés avec des barils de terre qui absorbaient en fait les canons mieux que les murs. Même si l'ennemi a attaqué avant que les réparations ne puissent être effectuées, l'écart entre le mur intérieur et extérieur a forcé tous les attaquants à être flanqués sur trois côtés tout en étant soumis à des tirs de missiles depuis le mur principal.

Constantin XI Palaiologos, le dernier empereur de l'Empire byzantin.
Constantin XI Palaiologos, le souverain de l'Empire byzantin.

Plusieurs tunnels ont été tentés dans la seconde moitié du siège. Cependant, ils ont tous été découverts par les défenseurs et les mineurs turcs ont souvent connu des destins désastreux. Mehmet a finalement planifié une attaque tous azimuts après près de deux mois de bombardements constants. Le 27 mai 1453, Mehmet organisa ses forces pour menacer tous les côtés de la ville. Ses navires arboraient des échelles à l'échelle tandis que la force terrestre portait des échelles qui leur étaient propres.

Les défenseurs épuisés ont été contraints de répartir leur armée sur plus de douze milles de murs. Mehmet a envoyé ses navires pour attaquer les murs avec l'infanterie terrestre, mais les navires ont été facilement repoussés. L'attaque des terres a cependant été le point de départ des Ottomans. Des dizaines de milliers de soldats se sont précipités sur les murs avec des échelles.

Initialement, les défenseurs ont réussi à tenir les Ottomans à distance sous la superbe direction du Vénitien Giovanni Giustiniani, qui avait été chargé de la défense des murs de Théodose depuis son arrivée. Pendant l'assaut, cependant, il a été touché par un coup de feu qui lui a transpercé le bras et la poitrine, et il a été transporté par les portes et retourné aux navires vénitiens dans le port. Lorsque les défenseurs ont vu leur chef tomber, leur moral a chuté et la dernière vague de Ottomans, les janissaires, a réussi à vaincre les défenseurs et à escalader les murs.

La ville a été pillée pendant trois jours, mais n'a heureusement pas subi le même niveau de mort et de destruction que celui infligé par la quatrième croisade. Bien que cela lui ait coûté cher en hommes et en argent, Mehmet a pu réaliser son rêve et après avoir établi Constantinople / Istanbul comme capitale, l'Empire ottoman a prospéré pendant des centaines d'années.

Peinture du Sultan victorieux entrant dans sa nouvelle capitale
Peinture du Sultan victorieux entrant dans sa nouvelle capitale.

Les défenses de Constantinople étaient parmi les plus impressionnantes au monde. La caractéristique la plus impressionnante des défenses est peut-être le fait que les murs théodosiens ne sont tombés que près de 1 000 ans après leur construction initiale et l'invention du canon. Ils ont permis à l'empire de survivre malgré des cotes toujours énormes, même avec la chute ultime de la ville, les défenseurs ont pu infliger des pertes horribles aux attaquants ottomans et il a fallu plus d'une mois à une armée massive armée d'armes avancées pendant un mois pour prendre la ville. qui avait passé le siècle dernier dans un état de décadence.

Les murs étaient une source d'inspiration pour les premiers royaumes européens et lorsqu'ils sont finalement tombés, ils ont servi de leçon pour toutes les défenses de la ville suivantes. La ville a longtemps protégé l'Europe chrétienne de l'expansion musulmane et sa chute a finalement rendu l'Europe vulnérable aux attaques de l'une des plus grandes puissances musulmanes de l'histoire.