Comment un homme a pris le contrôle de l'Empire romain et a fondé une dynastie

La tête et la main droite de la statue colossale de Constantin le Grand. Par Jonas Wegener - CC BY-SA 2.5
La tête et la main droite de la statue colossale de Constantin le Grand. Par Jonas Wegener - CC BY-SA 2.5
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Constantin Premier, également connu sous le nom de Constantin le Grand, était l'un des dirigeants les plus capables de Rome. Prenant le pouvoir au début du IVe siècle, il fournit une période de relative stabilité et oriente l'Empire vers le christianisme.

Il ne l'a pas fait après avoir hérité du trône. Il a dû le prendre par la force des armes.

L'usurpateur du soleil couchant

En 306 après JC, le pouvoir impérial dans l'Empire romain était divisé. Des empereurs distincts dominaient à l'est et à l'ouest. Avec leurs députés, le nombre officiel de dirigeants était de quatre. Ces postes n'étaient pas hérités mais étaient des nominations faites par les empereurs précédents.

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Constantin était le fils de Constance, dont beaucoup s'attendaient à devenir empereur lorsque Dioclétien a démissionné en 305. Constance a été ignoré, créant du ressentiment parmi ses disciples.

Un an plus tard, Constance est décédé alors qu'il était à la tête de la Grande-Bretagne, une île que Constantine appelait le pays du soleil couchant. Constantin fut immédiatement salué comme son successeur et comme empereur.

Statue en bronze de Constantin le Grand à l'extérieur de la cathédrale de York, en Angleterre. L'empereur regarde son épée brisée, qui forme la forme d'une croix. La statue a été érigée par le York Civic Trust et dévoilée le 25 juillet 1998. Par Son of Groucho - CC BY 2.0
Statue en bronze de Constantin le Grand à l'extérieur de la cathédrale de York, en Angleterre. L'empereur regarde son épée brisée, qui forme la forme d'une croix. La statue a été érigée par le York Civic Trust et dévoilée le 25 juillet 1998. Par Son of Groucho - CC BY 2.0

Commandant dynamique, vétérans

Avec le soutien de ses troupes, Constantin entreprit de prendre le contrôle de l'empire. En cela, il avait deux avantages clés sur ses principaux rivaux.

Premièrement, il était un commandant dynamique, prêt à prendre des mesures audacieuses pour la victoire.

Deuxièmement, il avait le soutien de vétérans. Basés dans les régions frontalières occidentales troublées de Rome, la Grande-Bretagne et le Rhin, les légionnaires et les officiers avaient l'expérience de la guerre.

Guerre en Occident

Alors que d'autres dirigeants luttaient pour contrôler l'Italie, Constantin est resté dans le coin nord-ouest de l'empire, face à des menaces extérieures. Il a continué le travail de son père en construisant des défenses et en repoussant les tribus barbares.

Ses premières campagnes ont été contre les Pictes dans le nord de la Grande-Bretagne. Cependant, c'est quand les Francs ont traversé le Rhin en Gaule qu'il a brillé. Menant ses armées en Gaule, il a vaincu les Francs. Ils ont été refoulés. Leurs chefs ont été capturés et nourris avec des animaux sauvages pour le divertissement des citoyens romains.

Empereur Constantin, tête et fragments de la statue colossale. Par la bibliothèque MCAD - CC BY 2.0
Empereur Constantin, tête et fragments de la statue colossale. Par la bibliothèque MCAD - CC BY 2.0

En Italie

En 310, un ancien souverain romain et allié de la famille de Constantin, Maximian, se rebella contre lui. Constantin a réprimé la révolte. Cela a mis fin à la relation entre les deux familles, les engageant à la guerre.

Le fils de Maximian, Maxentius, contrôlait l'Italie et la ville symboliquement vitale de Rome. Il avait déjà vaincu d'autres tentatives pour prendre le contrôle de la péninsule. Après la mort de son père, il est devenu l'adversaire de Constantin.

En marchant vers le sud, Constantin a conduit un quart de son armée en Italie. Il est probable qu'ils étaient constitués de troupes relativement mobiles et non engagées à garder les frontières pour lesquelles il s'était battu. Beaucoup de ses conseillers se méfiaient de cette stratégie, mais Constantin les a convaincus que c'était pour le mieux.

Ils dispersèrent les armées envoyées contre eux par Maxence. Ville après ville, Constantine a ouvert ses portes et l'a accueilli comme empereur.

Maxence et son armée se sont retirés derrière les murs de Rome, détruisant des ponts au fur et à mesure.

Le pont Milvian

Ce qui a suivi a été un tournant pour l'empire.

Le mécontentement de ses citoyens contraint Maxence à quitter la sécurité de Rome et à faire face à Constantin. Ayant détruit le pont Milvian pour empêcher la traversée de Constantin, il a été contraint de le remplacer par un pont de bateaux et de bois pour faire passer ses hommes. Le 28 octobre 312 après JC, il forme son armée sur la rive nord du Tibre et fait face aux envahisseurs.

Sans l'expérience des hommes de Constantin, Maxence, et ses troupes ont été mises en déroute. Ils ont fui à travers le pont, qui s'est effondré sous le poids des hommes, des chevaux et des armures. Maxence s'est noyé.

Comme cela arrivait si souvent, Constantin remercia la faveur divine de lui avoir accordé la victoire. Contrairement à ses prédécesseurs, il a remercié non pas les dieux païens de Rome mais le Dieu chrétien. Ayant soi-disant reçu une vision la nuit avant la bataille, il s'était converti au christianisme et avait ordonné à ses hommes de marquer leurs boucliers avec des symboles chrétiens.

La bataille du pont Milvian est donc devenue un tournant religieux autant que politique.

Bataille du pont Milvian par Giulio Romano, 1520-24
Bataille du pont Milvian par Giulio Romano, 1520-24

Une armée en croissance

Porté au pouvoir par l'armée, Constantin a pris soin de le nourrir. De nouvelles légions ont été soulevées. Des détachements ont été retirés des frontières pour fournir une force de combat mobile plus puissante. Les armées ont été réorganisées, y compris la création de nouvelles unités de cavalerie.

Beaucoup de soldats sur lesquels Constantine comptait venaient des confins de l'empire occidental. Les archers maures et la cavalerie allemande ont joué un rôle important dans la prise de Rome. Il a également continué à recruter dans le cœur impérial. Lorsque les hommes ont tenté d'éviter la conscription en se mutilant, Constantin a introduit une loi les punissant de travaux civils au sein de leurs communautés.

L'unification par la guerre

Pendant 12 ans, Constantin a régné dans la moitié ouest de l'empire tandis qu'un autre homme, Licinius, a régné à l'est. Constantin, cependant, était ambitieux de diriger tout l'empire.

En 324, les deux dirigeants s'affrontent dans une lutte décisive. Lors d'une bataille sur le détroit du Bosphore, Licinius et son armée ont été détruits.

Constantin est sorti triomphant, souverain de tout l'empire. Pour célébrer cela, il s'est mis à travailler pour reconstruire la ville de Byzance comme sa nouvelle capitale orientale. Il l'a renommé après lui-même; Constantinople.

Panorama de constantinople
Panorama de constantinople

Stabilité au milieu de la décomposition

Constantin a continué à régner pendant encore 13 ans, mourant en 337. Pendant ce temps, il a repoussé les attaques des tribus aux confins de l'empire. Il repousse les frontières, reprenant le territoire perdu lors du 3rd siècle. Vers la fin de son règne, il a provoqué des troubles avec les Perses à l'est, un conflit qu'il a laissé à ses successeurs.

Bien qu'il ait fallu une guerre pour aboutir, le règne de Constantin a fourni une période de stabilité relative et de succès pour l'Empire romain. Le déclin des décennies précédentes s'est inversé, ne serait-ce que temporairement. Cet objectif a été atteint grâce aux compétences et à l’ambition militaires d’un seul homme.

Sources:

Kate Gilliver, Adrian Goldsworthy et Michael Whitby (2005), Rome en guerre: César et son héritage.

Adrian Goldsworthy (2003), L'armée romaine complète.

Général Sir John Hackett, éd. (1989), La guerre dans le monde antique.