Piraterie ancienne et Teuta: la reine pirate illyrienne

Teuta, reine d'Illyrie. iStock photo.
Teuta, reine d'Illyrie. iStock photo.
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Tout au long de l'histoire du monde, la piraterie a eu une présence constante dans certaines parties du monde. La piraterie ancienne n’est pas souvent évoquée, mais on pourrait dire que c’était un âge d’or incroyable car elle était si courante qu’elle était souvent acceptée comme une simple réalité de la vie en Méditerranée.

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Les mécanismes de la piraterie et de la voile antiques étaient assez simples. Les navires de commerce de l'âge du bronze avaient très peu de fournitures et étaient généralement pleinement chargés et peu navigables. Ils sont restés à tout moment près de la côte pour ces raisons, ainsi que pour faciliter la navigation. Le commerce maritime à n'importe quelle période de l'histoire a toujours été ridiculement rentable, même avec la possibilité de naufrages et de piraterie, de sorte que les voies maritimes étaient presque toujours occupées.

Les pirates ont eu beaucoup de facilité à profiter de ces navires car les navires pirates étaient beaucoup plus légers et plus rapides, chargés uniquement de raiders prêts pour le pillage. Les pillards se cachaient souvent dans des criques ou sur des îles le long d'une route et sautaient sur un navire marchand avant de pouvoir faire quoi que ce soit.

Bien que les enregistrements ne soient pas très courants à l'âge du bronze, il semble que le piratage était extrêmement courant. La défense contre les pirates était difficile car les pirates étaient presque toujours plus nombreux que leurs proies et le châtiment était difficile et coûteux, nécessitant une tentative souvent infructueuse de la part d'une marine militaire pour trouver les pirates. La piraterie était également considérée comme une profession semi-valable pour ceux qui avaient besoin de gagner leur vie. Les marchands malchanceux, ou même ceux qui ont subi des attaques de pirates, sont souvent passés à une vie de pirate.

des endroits comme la mer Égée offraient de nombreux endroits pour lancer des raids de pirates
Des endroits comme la mer Égée offraient de nombreux endroits pour lancer des raids de pirates. Par Eric Gaba -Sting - GFDL

La piraterie est peut-être devenue si importante que les pirates se sont fusionnés avec les mystérieux «peuples de la mer» qui ont ravagé la Méditerranée orientale à la fin de l'âge du bronze. Les gens de la mer sont encore un sujet très débattu car nous ne savons tout simplement pas grand-chose à leur sujet. Ils auraient pu être une nation de pillards similaire aux Vikings beaucoup plus tardifs. Ils auraient également pu être une confédération lâche de pirates. Ils semblent provenir de la mer Égée, une région pleine de baies, d'îles et de criques qui favoriseraient une importante population de pirates.

Quels qu'ils soient, les peuples de la mer ont déchiré la Méditerranée orientale et ont en fait emmené des villes jusqu'en Égypte. Ramsès III a subi de nombreux raids des gens de la mer avant d'attirer leur flotte dans le delta du Nil et de leur tendre une embuscade. La bataille brutale et la description de traîner les gens de la mer vers le rivage et de les tuer suggéreraient qu'ils auraient pu être des pirates, car aucun quart ne semble avoir été donné, mais nous ne connaissons tout simplement pas les détails.

Ramsès battant les peuples de la mer
Ramsès battant les peuples de la mer

Même dans la montée de la Grèce et de l'ère hellénistique, la piraterie sévissait toujours à travers la mer Égée. Cela a conduit certains pays à faire un effort militaire important pour réduire la piraterie afin que le commerce puisse prospérer. Le meilleur exemple est peut-être l'âge d'or de Minos sur l'île de Crète. Encore une fois, cette période est si précoce que nous ne savons pas grand-chose à son sujet. ce que nous savons, c'est que la civilisation insulaire a prospéré, avec une marine et une économie puissantes, probablement soutenues par des profits commerciaux substantiels; au moins jusqu'à l'éruption volcanique massive du volcan Thera, maintenant l'île de Santorin, a envoyé un raz-de-marée pour écraser la marine, le port et probablement la plupart des terres agricoles de Crète.

La piraterie était courante pendant la montée des États grecs, mais à l'apogée de la puissance grecque, elle s'est un peu calmée. C'est parce que les grandes civilisations commerçantes telles qu'Athènes et Rhodes ont construit des marines massives. Ces marines pouvaient patrouiller sur les routes commerciales locales et rien que leur présence empêchait une grande partie de la piraterie.

Alexandre le Grand était bien connu pour avoir conquis le Moyen-Orient, mais il s'est également occupé de la piraterie autour du sud de la Turquie et de l'est de la Méditerranée sur son chemin. Après sa mort, cependant, les pirates ont profité des énormes États successeurs en guerre.

Au début de la période romaine, la piraterie coulait furieusement des nombreuses criques cachées de l'Illyrie, la Croatie moderne. C'est en grande partie parce que les Illyriens, y compris leur gouvernement, considéraient la piraterie comme une profession juridique. Le royaume d'Illyrie s'est considérablement développé dans les années 200 avant notre ère, occupant la Croatie moderne et certaines parties de la Bosnie-Herzégovine, du Monténégro et de l'Albanie.

La reine Teuta est souvent considérée comme la «reine pirate» de l'antiquité, mais elles peuvent être un peu trompeuses. Teuta n’était pas elle-même une pirate, mais une ardente défenseure du droit de sa nation à la piraterie. Outre la piraterie, les marines de Teuta étaient assez puissantes et elle étendit encore plus la puissance de l’Illyrie, s’étendant jusque dans la mer Ionienne. Certaines nations ont été carrément incorporées à l'Empire illyrien, d'autres ont été transformées en nations soumises qui n'avaient pas leur mot à dire sur les pirates illyriens qui avaient la liberté totale de piller leurs navires et leurs côtes.

Deux ambassadeurs romains ont tenté de négocier la fin de la piraterie illyrienne, en particulier contre les routes commerciales romaines. Teuta a refusé et l'un des deux ambassadeurs a été tué sur la voile de retour en Italie, peut-être d'un pirate au hasard, ou peut-être commandé par Teuta elle-même.

Avec la mort d'un ambassadeur, les Romains sont rapidement entrés en guerre contre les Illyriens. Après avoir combattu pendant la guerre navale épique contre Carthage, les Romains avaient une marine assez bonne pour affronter les Illyriens et les offensives lancées en Illyrie avec un grand succès.

Teuta a finalement dû envoyer des envoyés aux Romains en quête de paix quelques années seulement après le début de la guerre. En 228 avant notre ère, les Romains avaient le contrôle officiel de l'Illyrie côtière, tous les endroits où les pirates se sont lancés. Cela a au moins mis fin à la piraterie officiellement sanctionnée dans la région, bien que les Illyriens se soulèveraient à nouveau en mettant davantage l'accent sur la piraterie jusqu'à ce que les Romains aient finalement établi le contrôle total de la région. Teuta était l'une des rares femmes vraiment puissantes de l'Antiquité et elle s'est battue de tout ce qu'elle pouvait. Malheureusement pour elle, Rome était en plein essor et même la reine des pirates ne pouvait pas les ralentir.

Un navire récupéré, peut-être coulé après une rencontre avec des pirates. des pointes de lance lui avaient transpercé les flancs et de nombreux équipements standard n'ont pas été trouvés avec le navire, peut-être pris par des pirates.
Un navire récupéré, peut-être coulé après une rencontre avec des pirates. des pointes de lance lui avaient transpercé les flancs, et de nombreux équipements standard n’ont pas été trouvés avec le navire, peut-être pris par des pirates. Par Mgiganteus1 - CC BY-SA 3.0

La montée de Rome a vu le déclin régulier de la piraterie en Méditerranée. Beaucoup de gens connaissent l’histoire de la capture de Jules César par des pirates. César était détenu contre rançon, un commerce de pirates très courant, tandis que les captifs les plus pauvres étaient simplement vendus en esclavage. César était particulièrement insouciant avec ses ravisseurs, allant jusqu'à les exhorter à demander plus d'argent. Lorsque la rançon de César a été payée et qu'il a été libre, il a immédiatement rassemblé plusieurs centaines de légionnaires pour traquer les pirates. Il a organisé cela si rapidement que les pirates étaient toujours dans la même cachette. Des centaines de pirates ont été tués ou capturés et César a fait crucifier ses ravisseurs après avoir récupéré sa rançon.

Parce que Rome avait encore dispersé ses possessions à l'époque de Pompée et de César, les pirates avaient encore des endroits où se cacher. La piraterie a de nouveau augmenté au point où Pompée a demandé des pouvoirs spéciaux, y compris l'accès au trésor, à des milliers d'hommes et à des centaines de navires. En seulement trois mois, Pompée avait pratiquement éliminé la piraterie dans la Méditerranée sous contrôle romain.

Il y parvint grâce à une force militaire pure; il a tué des milliers de pirates et en a forcé beaucoup plus à se rendre. La peur de la mort de la marine de chasse aux pirates de Pompée était certainement importante, tout comme les conditions favorables de Pompée pour rendre les pirates. La reddition volontaire signifiait que les pirates recevaient souvent des terres décentes à cultiver, offrant une vie sûre et stable qui était souvent difficile à trouver sur les rives rocheuses où les pirates vivaient souvent.

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L'Empire romain était une bénédiction absolue pour la paix en Méditerranée. La piraterie pouvait encore se produire à des échelles plus petites et était plus ou moins autorisée car la traite des esclaves était considérée comme importante pour l'économie. Ce n’est pas une erreur que les Romains appelleraient la Méditerranée Mare Nostrum, ce qui signifie «notre mer». Une fois l'empire tombé à l'ouest, la Méditerranée est revenue à la piraterie généralisée pendant des centaines d'années.

Par William McLaughlin pour War History Online