1er Texas à Antietam - 80% de pertes et leur drapeau unique le jour le plus coûteux des États-Unis

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C’est le premier d’une série de messages, alors que le blogueur invité Justin Martin compte à rebours jusqu’au 17 septembre anniversaire d’Antietam, toujours le jour le plus sanglant des États-Unis. Les articles de Martin présenteront des épisodes peu connus dont il a entendu parler lors de ses recherches sur son nouveau livre -

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Le vieux déchiqueté d'abord

Le 1st Le Texas a été distingué comme l'un des trois seuls régiments de Lone Star qui ont combattu dans le théâtre oriental pendant la guerre civile. À Antietam, ils ont vu de l’action au cours de la matinée, participant à une bataille épique sur le champ de maïs de 30 acres du fermier David Miller. Dans un schéma qui se répétait encore et encore, les soldats de l'Union avancèrent à travers les hautes tiges pour être repoussés par les confédérés, aucun des deux camps n'étant en mesure de saisir l'avantage. Le champ de maïs s’est avéré l’un des sites les plus dangereux de la bataille, marqué par des hommes morts ou blessés à un rythme de près d’un par seconde.

Le 1st Le Texas était encore en train de prendre son petit-déjeuner lorsqu'ils ont été convoqués dans le combat. Avec leurs collègues régiments Lone Star, les 4th et 5th Texas, ils faisaient partie d'une vague massive de 2 300 soldats frais pressés dans le champ de maïs par le brigadier général John Bell Hood.

guerres civiles dans le monde
Général John B. Hood du Texas.
Général John B. Hood du Texas.

Ces hommes sont entrés dans le combat furieux au petit-déjeuner interrompu, beaucoup d'entre eux se fourrant encore des gâteaux dans leur bouche alors qu'ils formaient des lignes de bataille.

«Le Ragged Old First», comme le régiment était connu, se montra particulièrement audacieux dans sa poursuite de l'ennemi. Ils se sont enfuis dans le champ de maïs, faisant des progrès incroyablement rapides, restant chauds sur les talons brogan des fédéraux en retraite. Ils étaient censés rester en ligne avec plusieurs autres régiments.

1er régiment du Texas à Dumfries, Virginian, hiver 1861-1862.
1er régiment du Texas à Dumfries, Virginian, hiver 1861-1862.

Faire remonter le sang

Peut-être était-ce de l'exubérance, ou peut-être une simple soif de sang, mais bientôt les Texans s'étaient éloignés. Parmi les nombreux inconvénients des tactiques dites linéaires, il y a la nécessité pour des masses d'hommes de se déplacer en tandem. Un régiment qui se sépare de lui-même et progresse trop rapidement peut se trouver dangereusement isolé. Le 1st Le Texas est bientôt à 150 mètres en tête. Le général Hood commentera plus tard qu'ils avaient «glissé la bride et échappé au commandement».

Juste au-delà de la limite nord du champ de maïs, les soldats de l'Union ont attendu. Alors que la Confédération venait de perdre un trésor en colère privé de petit-déjeuner, l'Union avait aussi des réserves, en abondance, sur lesquelles puiser. Ces troupes fraîches, des hommes de Pennsylvanie, formaient une ligne de bataille redoutable; d'ouest en est étaient les 9th, 11th, 12th, 7th, 4th, et 8th régiments. Beaucoup d'entre eux se sont agenouillés derrière un muret de pierre construit par le fermier Miller.

Carte de bataille d'Antietam - Hal Jespersen CC BY 3.0
Carte de bataille d'Antietam - Hal Jespersen CC BY 3.0

Le champ était épais avec la fumée des armes à feu; la visibilité diminuait rapidement. Les Pennsylvaniens ont donc reçu l'ordre d'attendre de voir les jambes des rebelles sous la fumée. Ensuite, dirigez le feu au-dessus de ces jambes.

L'assaut des champs de maïs

Le 1st Le Texas a atteint cette limite nord du champ de maïs - seul. Il y avait un calme étrange alors qu'ils continuaient d'avancer et puis, le déluge. Ils ont été touchés par pratiquement tout ce qui était disponible dans un arsenal de la guerre civile: des balles rayées et des balles à âme lisse ainsi que des obus de canon lobés sur la ligne de bataille de l'Union.

Certains des Pennsylvaniens ont même tiré des balles et des balles, une combinaison diabolique où une seule charge de mousquet contient une balle et trois morceaux de chevrotine, chacun de la taille d'un bb. La chevrotine n'était capable que de dégâts limités. L'idée était de remplir l'air de minuscules projectiles piquants, un essaim de moucherons de plomb, submergeant l'ennemi.

Carte de bataille de la bataille d'Antietam 7h30 à 9h00 - Notez le champ de maïs - Hal Jespersen CC BY 3.0
Carte de bataille de la bataille d'Antietam 7h30 à 9h00 - Notez le champ de maïs - Hal Jespersen CC BY 3.0

Bientôt, le Balle, le composant mortel du mélange, était sûr de trouver sa marque. Un soldat avec le 4th Texas, qui était à la traîne derrière le 1st Texas, a décrit l'assaut comme «l'endroit le plus chaud que j'aie jamais vu sur cette terre ou que je souhaite voir par la suite».

Le 1st Le Texas n’a pas pu battre en retraite assez vite. Maintenant, ce sont les soldats de l'Union à leur poursuite. Mais la contre-attaque a rapidement échoué, comme tant d'autres l'ont fait tout au long de la journée.

De retour à l'extrémité sud du champ de maïs, le 1st Le Texas, qui était entré pour la première fois dans ces rangées avec un air fanfaron audacieux, en sortit en lambeaux. Le surnom «Ragged Old First» était maintenant douloureusement approprié. Sur les 226 qui étaient partis au combat, 45 avaient été tués, 141 blessés. C'est un taux de pertes de 82 pour cent, et cela représenterait le pire bilan pour tout régiment, confédéré ou union, pendant une bataille de la guerre civile.

Mme Wigfall a cousu le drapeau du régiment, découpant l'étoile solitaire de sa robe de mariée. Crédit photo: Bibliothèque et archives de l'État du Texas
Mme Wigfall a cousu le drapeau du régiment, découpant l'étoile solitaire de sa robe de mariée. Crédit photo: Bibliothèque et archives de l'État du Texas

Perdre les couleurs

Le 1st Le Texas a également subi d'autres pertes, bien que celles-ci relèvent davantage de la fierté et de l'honneur. Alors qu'il tenait compte des survivants, le capitaine John Woodward fut soudain pris de panique. «Les drapeaux, les drapeaux! Où sont les drapeaux? » il pleure.

Pendant la retraite, il semble que certains pennsylvaniens avaient réussi à dépasser le 1st Garde de couleur du Texas. Un combat désespéré s'ensuivit: porte-étendard après la chute du porte-étendard, mais quelqu'un s'avançait toujours pour conserver la possession des drapeaux.

Le caporal William Pritchard était le dernier Texan connu à porter les couleurs. Entouré de Yanks, il a été aspergé de chevrotine au visage. Alors qu'il levait les mains pour se protéger, une balle se logea dans son ventre. Le caporal blessé regardait impuissant comme des hommes du 9th La Pennsylvanie s'est précipitée avec les drapeaux capturés. À l'endroit où cette mêlée a eu lieu, la légende raconte que les corps de dix Texans ont été retrouvés plus tard, chacun ayant essayé vaillamment mais sans succès de protéger les couleurs.

photos avion c 47

La perte du drapeau de bataille confédéré, avec la fameuse croix de Saint-André, a apporté suffisamment de honte et de tristesse aux Texans. Mais ils avaient également rendu leur drapeau régimentaire. Il s'agissait d'un drapeau de l'État du Texas, cousu à la main par Charlotte Wigfall, l'épouse de leur premier commandant, l'homme qui les avait initialement rassemblés.

Représentation des conséquences - Galanterie gaspillée par le capitaine James Hope
Représentation des conséquences - Galanterie gaspillée par le capitaine James Hope

Les noms des batailles dans lesquelles le régiment avait combattu étaient peints sur le drapeau: Seven Pines, Malvern Hill et Eltham’s Landing. Même la seule étoile blanche du drapeau avait une histoire, car Mme Wigfall l'avait amoureusement découpée dans sa propre robe de mariée.

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Pour le 1st Texas, leur journée était finie, leur combat contre Antietam, terminé. Les survivants se sont mis en sécurité dans les bois, se sont couchés et ont laissé le remords les emporter.